Adiós, Paddy Hopkirk, uno de los mejores pilotos de rally de la historia

Coche deportivo

La leyenda del Rally de Montecarlo muere a los 89 años

Estábamos en el Col di Turini, en las colinas al norte de la Riviera francesa, el escenario de una de las victorias de automovilismo más improbables de todos los tiempos. Habíamos viajado 1600 millas juntos por Europa, desde Minsk hasta Monte Carlo, para un documental de la BBC, hecho para conmemorar el 40 aniversario de la victoria de Paddy en el rally de Monte Carlo en 1964. Era uno de esos tipos que realmente tenían un brillo permanente en sus ojos, y mientras me perseguía fuera del asiento del conductor de nuestro (moderno) Mini Cooper, era tan travieso como siempre.

“Tengo 71 años, ya sabes, pero todo sigue funcionando bastante bien”, dijo, mostrando una de sus enormes sonrisas, con un fuerte acento de Belfast. “Excepto mi punto de vista. Sí, está empezando a ir un poco…” En ese momento, lanzó el auto por la carretera de la montaña con el tipo de precisión y audacia que solo poseen los mejores pilotos de rally. . Las facultades de Hopkirk estaban completamente intactas, sin duda.

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Paddy Hopkirk MBE fue una de las personas que hizo famoso al Mini original, en los años en que Londres comenzaba a moverse. Lugar correcto, momento correcto, actitud correcta. El mitin internacional era diferente en la década de 1960, y los participantes tenían que llegar desde un lugar distante para unirse a la ruta común, de ahí el acantonamiento de Hopkirk en Minsk, entonces parte de la Unión Soviética, y firmemente detrás de la Cortina de Hierro en la era de la Guerra Fría. Junto con su copiloto Henry Liddon, Hopkirk fue uno de los 30 coches de los 240 inscritos que llegaron a Reims desde Minsk para la salida del 33º rally de Montecarlo. Había cambiado medias por cajas de caviar de ballena beluga mientras estaba allí, y las había pasado de contrabando…

“Henry y yo empujamos muy fuerte y en algunos lugares había mucha nieve, y los ventisqueros hicieron que las carreteras se estrecharan. Lo que fue bueno para el Mini, por supuesto”, recordó. Era un conductor que tenía el descaro y la valentía de ir con sus habilidades naturales, y Liddon, repartidor y con anteojos, era un navegante muy inteligente. Llegados al Principado, los ocupantes del 33 EJB ya no sabían dónde estaban parados y lograron aguantar durante la etapa final para ganar. La victoria fue noticia y el trío terminó como estrella invitada en el programa de televisión más visto del Reino Unido, Domingo por la noche en el Palladium. Había telegramas del entonces primer ministro Sir Alec Douglas-Home y los Beatles. También firmaron una foto y escribieron: “¡Ahora eres uno de nosotros, Paddy!”. Está enmarcado y colgado en la pared de una habitación en la planta baja de la casa de Hopkirk en Buckinghamshire.

Patrick Barron Hopkirk nació en Belfast el 14 de abril de 1933 y creció en las afueras de Belfast Lough. Cuando era niño, solía llevar comida a un sacerdote local que le dejó su Harding, una silla de baño motorizada, cuando murió. Hopkirk se adaptó rápidamente y perfeccionó sus habilidades en el campo cerca de su casa. Después de abandonar su carrera de ingeniería en el Trinity College de Dublín, comenzó a competir en un Austin Seven que él mismo había reconstruido. Irlanda del Norte tiene una larga historia en subidas de colinas y pruebas automáticas (slaloms cronometrados a través de conos y alrededor de pilones) y el éxito en estos y en el Campeonato de Rally de Irlanda en 1954 y 1955 le valió conducir con el Triumph Rally Team.

La primera gran victoria de Paddy se produjo en el rally del Circuito de Irlanda de 1958, copilotando a Jack Scott y conduciendo una Triumph TR3A. Inscrito por el Grupo Rootes, volvió a ganar el evento en un Sunbeam en 1961, y él y Scott terminaron terceros en el ’62 Monte. Luego se unió al equipo BMC de fábrica, junto con los talentos finlandeses Rauno Aaltonen y Timo Makinen, primero conduciendo un Austin-Healey 3000. Y luego el Mini entró en el cuadro… Habría seis victorias más en rallies internacionales y un segundo puesto en el épicas 10,000 millas de Londres a Sydney en 1968. Cuando él y su copiloto Tony Nash se detuvieron para ayudar a sus compañeros competidores Lucien Bianchi y Jean-Claude Ogier a salir de su auto luego de una colisión frontal con un auto que se había aventurado en el cerrado Por supuesto, desperdiciaron sus posibilidades de victoria. También corrió con éxito en las 24 Horas de Le Mans y las 500 Millas de Bathurst.

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Hopkirk se retiró del automovilismo profesional en 1970 y convirtió sus habilidades empresariales innatas en una exitosa carrera en el negocio automotriz, además de crear su propia línea de accesorios. También fue un miembro enérgico de BRDC y trabajó incansablemente para varias organizaciones benéficas importantes. El regreso de Mini a la propiedad de BMW ayudó a llevar el nombre de Hopkirk a una nueva generación, algo que el propio hombre abrazó con su entusiasmo habitual. Esto incluyó participar en este especial de televisión, que nos trajo a nosotros y al equipo de producción de regreso a Minsk, ahora la capital de Bielorrusia, después de lo cual la aduana corrupta confiscó nuestro equipo, pendiente del pago de una “multa” de $ 3,500. Más tarde, nuestra brillante asistente de producción, Veronica, logró pedir prestada una camioneta del orfanato, luego dormimos en ella por una noche en la frontera polaca, cuando afuera hacía -17°. No hubo ataques de silbidos de Hopkirk; de hecho, Paddy nos entretuvo toda la noche, como cuentista nato que era.

Le sobreviven su esposa Jenny, sus hijos Katie, Patrick y William, y sus seis nietos. Top Gear envía su amor y condolencias a todos ellos. En un comunicado, señalaron que “su familia, amigos y fanáticos nunca olvidarán su ingenio rápido y su sonrisa traviesa. Brindó diversión y alegría a todos en su compañía e inspiró a muchos”.

Adiós, Paddy. Mantenerlo en.

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