Al servicio de la buena voluntad: el tenis femenino estadounidense y la diplomacia de la Guerra Fría

En 1956, el Departamento de Estado de EE. UU. lanzó el programa Jazz Ambassadors, una gira mundial de buena voluntad con algunos de los mejores artistas de jazz de la época. La esperanza era que estas giras multirraciales sofocaran las discusiones sobre la discordia racial en el país. Tan notable como fue este programa, no fue el primer intento de buena voluntad ciudadana en el país.

Como escribe la historiadora del deporte Ashley Brown, “Miríadas de mujeres fueron patrocinadas como embajadoras de buena voluntad… Sus giras fueron simultáneas y, a veces, precedidas por las de hombres más conocidos”. Como parte de un programa que se desarrolló entre 1941 y 1959, el gobierno de los Estados Unidos envió tenistas a una gira internacional para “retratar los logros de las mujeres estadounidenses, las oportunidades disponibles para ellas y la igualdad racial y de género en la vida estadounidense”.

Los propósitos principales de las giras de buena voluntad de la Guerra Fría eran promover ideas sobre las fuerzas estadounidenses y disipar los rumores sobre sus deficiencias. El tenis se consideraba un vehículo perfecto, señala Brown, ya que “las tenistas eran admiradas como las deportistas más femeninas y distinguidas”.

Desde sus orígenes con la realeza europea del siglo XVI hasta su crecimiento dentro de la clase alta de la Edad de Oro estadounidense, el tenis ha conservado un aire de sofisticación. Con la participación de las mujeres, las percepciones más sexualizadas de las jugadoras, destacadas por los medios, convergieron con esta historia. “Las suposiciones de un mayor nivel de feminidad alimentaron las fantasías de disponibilidad sexual entre los jugadores”, escribe Brown.

El gobierno estaba más que feliz de usar esta “dicotomía virtuoso-viciada”, basándose en una versión de la diplomacia del tenis de la Segunda Guerra Mundial que “se basaba en la imagen de la jugadora de tenis deseable para levantar la moral de los hombres, e incluso despertarlos”. soldados Este enfoque, sin embargo, corría el riesgo de ser percibido como demasiado en forma y demasiado dotado para su deporte. Cuando se vieron en persona, algunos atletas fueron criticados por no ser lo suficientemente deseables.

Por ejemplo, la prensa se ofendió por el juego y el físico de Alice Marble, quien participó en una gira nacional de tenis a partir de 1941 para promover la aptitud física femenina en apoyo de la guerra en el frente interno. La vida La revista lamentó el cuerpo de Marble (“demasiado largo y musculoso”) y se quejó de su estilo de juego agresivo, y señaló que golpeaba la pelota “más fuerte que la mayoría de los hombres”. La canica y otras atletas femeninas han sido objeto de ‘escepticismo, miedo y burlas’ [and] causó preocupación que fueran lesbianas que buscaban alterar la jerarquía de género establecida”, escribe Brown. Pero a pesar de estos prejuicios contra las atletas femeninas, su apariencia y atletismo aún podrían explotarse y “seguir siendo atracciones estelares… para influir en la opinión pública mundial sobre los Estados Unidos”.

En muchos lugares del mundo, el tenis se destacó entre los deportes como un juego aceptable para las mujeres, y las solicitudes de visitas de tenistas estadounidenses, especialmente mujeres, llegaron rápidamente al Departamento de Estado. El Departamento de Estado se complació en hacerlo y envió atletas estadounidenses a realizar juegos de exhibición y talleres “para promover una comprensión de los Estados Unidos que puedan disfrutar miles de personas”.

Aunque el programa podría afirmar que muestra el progreso de todas las mujeres estadounidenses, con su programación totalmente blanca, la gira presentó principalmente una imagen de feminidad blanca. La incorporación de una jugadora negra en 1955, en este caso Althea Gibson, sirvió para disipar “cualquier duda sobre la sinceridad y fortaleza de nuestras profesiones preocupadas por el bienestar de los demás, especialmente del mundo no blanco”.

Gibson fue una elección perfecta. Había ingresado al deporte en Forest Hills y Wimbledon, además de ganar torneos patrocinados por la Asociación Estadounidense de Tenis liderada por negros. El tratamiento de los estadounidenses negros se estaba convirtiendo en un tema de conversación para la propaganda comunista, y Gibson representaba “el jugador de tenis que podría cambiar de manera más efectiva las percepciones menguantes de la democracia estadounidense”.

Estos atletas, incluida Gibson, caminaron por una línea muy fina, dice Brown. Tenían que ser fuertes, pero no demasiado fuertes. Atlético, pero no masculino. Ferozmente competitiva, pero aceptablemente femenina. Agregue a eso las presiones de los estereotipos raciales y, como sugiere Brown, quizás la competencia más dura ha sido “la competencia”.[ing] contra la hegemonía de género.


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