Comienza el camino de NASCAR hacia los playoffs: escenarios, carreras y pilotos a seguir

NASCAR regresa de su único descanso de la temporada este fin de semana en el Nashville Superspeedway. La carrera del domingo representa la primera de 10 que conforman el resto de la temporada regular que termina con la finalización del campo de playoffs de 16 pilotos. Mientras nos dirigimos a esa carrera decisiva hacia los playoffs, aquí hay un vistazo a las historias, los pilotos y las carreras para ver.

Escenarios

eliminatorias

Como siempre en esta etapa de la temporada, los playoffs están en el centro de todas las preocupaciones. Quién califica y quién no será discutido repetidamente durante las próximas 10 semanas.

Que esta temporada haya sido tan impredecible como siempre en la memoria reciente, incluidos cuatro primeros ganadores (Austin Cindric, Chase Briscoe, Ross Chastain y Daniel Suárez), solo aumenta el drama en lo que debería ser una conclusión fascinante para la temporada regular.

Además de la imprevisibilidad, la lista de próximas carreras presenta una variedad de pistas diferentes, lo que crea un potencial real para que surjan ganadores sorpresa y realmente sacudan el campo de los playoffs. Road America, Atlanta, Indianápolis, Watkins Glen y Daytona deben considerarse pistas genéricas. Y con 12 pilotos diferentes que ya han ganado carreras, aún existe la posibilidad, aunque poco probable, de que haya más ganadores de la temporada regular que puestos disponibles en los playoffs.

¿Quién es el favorito del campeonato?

Hablando de los playoffs, ahora tenemos una idea bastante clara de quiénes deberían ser considerados los favoritos para el campeonato. A veces, ese estado resulta ser inexacto (ver 2020: Kevin Harvick se escapa con la corona de puntos de la temporada regular y luego no pasa de las semifinales), mientras que otras veces esa etiqueta está en la marca (ver 2021: Kyle Larson domina la temporada regular). , luego siguió ganando cinco de 10 carreras de playoffs en camino al título).

Hasta ahora esta temporada regular ha ofrecido poca claridad. Ningún piloto se ha convertido en una amenaza constante para ganar cada semana. En varias ocasiones, Larson, Chase Elliott, William Byron, Denny Hamlin, Kyle Busch, Joey Logano, Ross Chastain e incluso Ryan Blaney, que no ganó, han dado la apariencia de ser dignos del estatus de favorito. Y, sin embargo, cada uno de estos equipos de pilotos tiene deficiencias notables que hacen que te preguntes si pueden lograr una carrera por el campeonato.

La introducción del automóvil Next Gen ha facilitado enormemente esta incógnita. Los equipos aún están averiguando cómo aprovechar al máximo la velocidad de un automóvil construido en gran parte con piezas suministradas por proveedores externos, así como las limitaciones en las modificaciones que los gerentes de equipo y los ingenieros pueden hacer al automóvil. Como era de esperar, las actuaciones de los equipos han evolucionado enormemente de una semana a otra. Por ejemplo, la racha más larga entre los 10 primeros del líder en puntos Elliott es de solo cinco carreras, que luego fueron seguidas por tres resultados consecutivos en el puesto 21 o peor. El segundo clasificado, Ross Chastain, tiene siete mejores resultados entre los cinco primeros en la serie, aunque estos se compensan con cuatro resultados en el puesto 29 o peor.

El surgimiento continuo de Trackhouse

Trackhouse Racing disfrutó de una gran primera mitad con Chastain y Suárez combinándose para obtener tres victorias y ambos pilotos ahora están en los playoffs por primera vez en sus carreras. Y ese total de victorias fácilmente podría haber sido aún mayor si las circunstancias se hubieran desarrollado de manera diferente en un puñado de carreras.

Pero, ¿puede Trackhouse, en solo su segundo año de existencia, continuar su ascenso de una nueva organización emocionante a una potencia en ciernes?

La cuestión de si siguen funcionando con y vencer a Joe Gibbs Racing, Hendrick Motorsports y Team Penske es válido dado que este es un territorio completamente nuevo para el equipo propiedad de Justin Marks. Es raro que un equipo salga de la mitad del grupo y tenga el nivel de éxito que disfruta Trackhouse.

Todos en Trackhouse están convencidos de que no son un relámpago y la mentalidad dentro de la organización es que tienen que seguir luchando y probándose a sí mismos cada semana. Después de la victoria de Chastain en Talladega en abril, Marks dijo que sus objetivos para 2022 no se trataban de victorias o la cantidad de plazas en los playoffs ganadas, y que el éxito se mediría “asegurándose de que cada semana estemos mejorando”. el uno del otro y aprendemos este auto de carrera y estamos mejorando constantemente.

Este estado de ánimo es admirable. Y obviamente funciona porque la base que Marks puso en la construcción de Trackhouse es la de un equipo que lucha por la grandeza duradera. Pero después de todas las victorias, casi victorias y el gran volumen de vueltas lideradas en la primera mitad, dar un paso atrás en la segunda mitad se verá como una decepción.

“Lo que le digo a la gente es que no me sorprende que seamos un equipo de carreras ganador porque no habría comenzado este proyecto si no hubiera pensado, realmente creído, que existía la oportunidad de construir un nuevo equipo de carreras en este deporte que podría ganar”, dijo Marks después de la victoria de Suárez en Sonoma el 12 de junio. “Simplemente sucedió muy rápido. Fue la sorpresa, es la velocidad que sucedió.

“Para mí, eso también tiene sentido. Tenemos grandes personas que trabajan muy duro. La promesa de este coche se cumple todos los fines de semana. Tenemos discusiones con el equipo, tengo discusiones conmigo mismo y es como, ‘¿Es este un momento en el tiempo o ha ocurrido Trackhouse?’ Creo que hemos llegado. Cuando tienes tantas personas trabajando juntas, apoyándose mutuamente, enfocadas y talentosas, estas son cosas que pueden suceder.

Carreras clave


El Daytona International Speedway alberga la carrera final antes de los playoffs, lo que crea un gran potencial para un final dramático de la temporada regular. (John David Mercer / EE.UU. Hoy en día)

Daytona

En los dos años desde que NASCAR movió la carrera de verano de Daytona del fin de semana del 4 de julio a la última carrera de la temporada regular, no ha faltado el drama y la imprevisibilidad para determinar quién llega y quién no llega a los playoffs. Espera más del mismo 27 de agosto. Tal vez incluso más dependiendo de lo que se desarrolle en las nueve carreras previas al final de la temporada regular.

Indianápolis

La carrera inaugural en el Indianapolis Motor Speedway fue un éxito el año pasado, pero no de la manera que NASCAR o el propietario de IMS, Roger Penske, imaginaron. Desde entonces, se han realizado cambios en la limitación del recorrido con la esperanza de evitar los problemas que estropearon la carrera del año pasado. Pero uno no puede evitar preguntarse si el autódromo vuelve a ser problemático para los stock cars, ¿se sentirán presionados NASCAR y Penske para traer de vuelta las carreras al óvalo IMS en 2023?

pocono

El automóvil Next Gen de NASCAR ha hecho maravillas al mejorar drásticamente la calidad de las carreras en Fontana, Charlotte y otras pistas donde, en los últimos años, la acción no ha sido la más emocionante. Pocono realmente necesita pasar por un tipo de transformación similar. El sitio de Pensilvania ahora tiene solo una fecha de la Copa después de haber tenido dos de 1982 a 2021 y necesita sacudirse su reputación de ser más conocida como una pista donde las carreras se deciden por estrategia en lugar de la emoción de la acción.

Conductores en el punto de mira

kevin harvik


En los playoffs todos los años desde 2010, Kevin Harvick se encuentra afuera en busca de este año. (Stan Szeto / EE.UU. Hoy en día)

kevin harvik

Desde que se unió a Stewart-Haas Racing en 2014, Harvick nunca ha estado en esta posición en la que al final de la temporada se encontró en el lado equivocado de la línea de playoffs. Al salir del receso, se encuentra a siete puntos de Aric Almirola por el puesto de transferencia provisional, lo que crea la posibilidad real de que Harvick se pierda los playoffs por primera vez desde 2009. La frustración se ve agravada por una racha sin victorias que se remonta a septiembre de 2020. .

tyler rojo dick

Más de una vez esta temporada, Tyler Reddick ha tenido un auto lo suficientemente rápido para ganar. Sin embargo, por razones tanto dentro como fuera de su control, el piloto Richard Childress Racing tiene un cero en la columna de victorias. Es probable que eso tenga que cambiar si quiere llegar a los playoffs por segundo año consecutivo. Para lograr este objetivo, Reddick debe dejar de presionar, empujar su auto más allá de sus límites y convertir posibles resultados excelentes en desastrosos resultados de pérdida de puntos.

bubba wallace

Con 23XI Racing entrando en su segundo año y la incorporación del veterano Kurt Busch para actuar como mentor, se esperaba que Bubba Wallace calificara para los playoffs, o al menos estuviera compitiendo por un puesto. Esto no sucede. En cambio, Wallace y su equipo No. 23 lucharon por encontrar velocidad al principio de la temporada. Luego, con ese problema resuelto, las posibles victorias en Kansas y Charlotte se vieron empañadas por repetidos errores en la calle de pits. Wallace actualmente ocupa el puesto 25 en la clasificación, 139 puntos detrás de Almirola. El déficit de puntos es tal que su única ruta realista hacia los playoffs es encontrar la manera de ganar una de esas próximas 10 carreras.

(Foto superior: Jim Dedmon/USA Today)

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