Cómo se frustró un futuro as de la tapa de hojalata en IndyCar

No es del todo inusual que los conductores hagan una sola aparición en una serie y luego desaparezcan para probar suerte en otro lugar. Pero es mucho más raro ver a un piloto encadenando apariciones únicas durante varios años, lo suficientemente talentoso como para ser convocado varias veces, pero que nunca conduce a nada más.

Tal escenario le sucedió a Fredrik Ekblom en IndyCar, aunque sus esfuerzos frustrados por convertirse en un fijo en la parrilla no fueron por falta de intentos. El sueco hizo tres apariciones en la misma cantidad de años entre 1994 y 1996, cada vez para un equipo diferente, antes de regresar a Europa para una exitosa carrera de turismos que le valió tres títulos nacionales y cuatro segundos puestos más.

“Al final, tenía tantos contratos que nunca se materializaron que me cansé y volví a Suecia”, dice Ekblom, quien ahora trabaja como gerente de ventas en un concesionario Porsche en Orebro.

En su primera temporada conduciendo en circuitos británicos como piloto de Fórmula 3 de 20 años, Ekblom estuvo cerca de negarle a Paul Warwick el honor póstumo de ganar el título británico de Fórmula 3000 en 1991 con el triple de victorias en las rondas finales. . Eso debería haberlo puesto en el camino hacia las ligas más grandes, pero la falta de patrocinadores le impidió pasar a la serie internacional de 1992, y estaba compitiendo con Porsches en Suecia “porque no tenía dinero en absoluto”. podría conducir más o menos gratis” cuando se abrió un camino a IndyCar.

Cuando el jefe de equipo Mike Collier, quien previamente había dirigido el exitoso equipo F3000 GA Motorsports, se le acercó para la práctica de Indy Lights en Mid-Ohio con Bradley Motorsports, Ekblom accedió por curiosidad.

“No tenía dinero, pero tenía un [road] auto, así que vendí el auto, tomé el dinero y lo armé todo”, recuerda.

Terminó segundo en su debut y el dinero del premio pagó otra salida en Laguna Seca, terminando sexto. Para 1993, Brian Murphy se acercó a él para conducir en Long Beach en una caminata de envejecimiento: “Tenía $ 8,000 en una bolsa de papel marrón y pagué el viaje en efectivo la mañana de la carrera”, y venció a varios Lolas mucho más tarde. , ganando la oportunidad de terminar la temporada y lograr un mejor segundo lugar para Portland.

Ekblom estaba corto de dinero al principio de su carrera y tuvo que vender su automóvil de carretera para financiar un viaje a Indy Lights.

Foto por: Tony Welam

“No teníamos dinero a granel, pero hacíamos las compras”, dice. “Tenía una buena reputación en los Estados Unidos, por lo que nunca pagué nada para conducir en IndyCar. Por eso también solo hice tres carreras…”

Firmó para conducir el Lola de un año de Dennis McCormack en 1994, pero solo logró una carrera en Detroit, donde, sin ninguna prueba aparte de 10 vueltas de Putnam Park para obtener la licencia requerida, se clasificó en un respetable puesto 20, por delante. de Scott Goodyear y Scott. Agudo. En la carrera, terminó 15º después de sufrir un pinchazo al tocar con Christian Danner.

“Firmamos un contrato”, recuerda Ekblom, “y [McCormack] dijo: “Creo que eres un gran talento, espero poder encontrar el dinero y si puedo, puedes conducir”. Y no tenía nada, así que pensé: ‘Sí, hagamos esto’. Después de esta carrera, Claude Bourbonnais tomó el volante con el dinero de los jugadores.

“Me iban a pagar, y [Brix] simplemente dijo: ‘Bueno, no lo vamos a hacer’ y sucedió en febrero o algo así”. Federico Ekblom

El sentimiento de decepción ya era familiar para Ekblom. El jefe de Indy Lights, Roger Bailey, había alentado a Pat Patrick a contratar a Ekblom como piloto de pruebas en 1994 para desarrollar los neumáticos Firestone que su respetado equipo usaría en 1995. Se firmó un contrato, pero Patrick decidió contratar al más experimentado Scott Pruett.

“Cuando traes nada más que el talento de los conductores, hacen lo que quieren”, dice Ekblom. “Patrick, por alguna razón, pensó que Scott Pruett era la mejor opción, y probablemente lo era, porque yo no tenía experiencia.

“Tuve que ganar experiencia para hacer un buen trabajo para Firestone. Pero eso me hubiera dejado con muchas carreras en el auto y hubiera sido perfecto para mí.

Ekblom pasó 1995 compitiendo en autos deportivos, ganando su clase en las 24 Horas de Daytona con un Brix Racing Spice. El horrible accidente de su compañero de equipo Jeremy Dale en Road Atlanta contribuyó a que Ekblom no terminara la temporada, pero el propietario del equipo, Harry Brix, había visto suficiente y quería que el luchador liderara su incipiente programa IndyCar para 1996.

Ekblom terminó compitiendo con un Spice en IMSA en 1995 después de perder el volante de Patrick y ganar su clase en camino a terminar segundo en las 24 Horas de Daytona.

Ekblom terminó compitiendo con un Spice en IMSA en 1995 después de perder el volante de Patrick y ganar su clase en camino a terminar segundo en las 24 Horas de Daytona.

Foto por: William Murenbeeld / Motorsport Images

Sin embargo, en el último momento, Ekblom fue reemplazado por Parker Johnstone, quien terminaría segundo en Long Beach, ya que el equipo de soporte de Motorola expresó su preferencia por un piloto estadounidense. Como distribuidor líder de sus productos, Brix tenía las manos atadas.

“Me iban a pagar, y simplemente dijeron: ‘Bueno, no lo vamos a hacer’, y sucedió en febrero o algo así”, dice Ekblom.

Volvió a quedarse seco, sin posibilidades de reanudar la única salida que tuvo en la final de Laguna Seca de 1995 para AJ Foyt Racing después de separarse de Eddie Cheever. Allí, Ekblom se clasificó 21 y terminó 20 con dos vueltas, un resultado que lo decepcionó “porque no estaba cerca del ritmo”.

“Vine a la pista de carreras por la mañana e hice una edición de asiento”, recuerda Ekblom, cuyo compatriota Kenny Brack ganaría el título de la IRL de 1998 y las 500 Millas de Indianápolis al año siguiente con Foyt. “Eddie Cheever también es bastante alto, así que tomé su traje de carrera y simplemente cambié su nombre en el cinturón y luego salté.

“Cuando eres joven piensas, ‘puedo superar cualquier cosa y seguir haciéndolo’, pero no es posible. No estaba muy feliz con el resultado”.

“AJ era más o menos el ingeniero de carrera. Le dije: ‘Tengo sobreviraje aquí y allá’, y él me dijo: ‘Tuve el mismo en el 68 y cambiamos los resortes, así que hagámoslo”. ¡otra vez!’ »

Bailey aconsejó a Derrick Walker que eligiera a Ekblom para las 500 millas estadounidenses de 1996, que se celebraron el mismo fin de semana que las primeras 500 millas de Indy posteriores a la división en Michigan, después de que Goodyear se lesionara la espalda en Río. A pesar de usar un motor Cosworth XB más antiguo que XD en la parte trasera del auto de su compañero de equipo Robby Gordon, Ekblom estaba solo dos lugares detrás de él en el puesto 23 en una pista donde la potencia lo es todo.

Otra oportunidad perdida llegó en 1996 cuando Brix Racing dejó caer a Ekblom en la hora 11, y en su lugar contrató a Parker Johnstone para satisfacer el deseo de Motorola de tener un piloto estadounidense.

Otra oportunidad perdida llegó en 1996 cuando Brix Racing dejó caer a Ekblom en la hora 11, y en su lugar contrató a Parker Johnstone para satisfacer el deseo de Motorola de tener un piloto estadounidense.

Foto por: Michael L. Levitt/Motorsport Images

Con el mundo observando, la acumulación de varios autos que provocó que la carrera tuviera bandera roja antes del inicio era el tipo de objetivo de relaciones públicas que simplemente no podías superar. Ekblom fue embestido por detrás por Jeff Krosnoff, quien se había desviado para evitar a Gordon, y se le dio el auto de respaldo de su compañero de equipo para el reinicio.

“Él estrelló mi auto, lo que fue un poco de suerte para mí, pensé, porque entonces podría tomar el auto de repuesto de Robby Gordon, y él tenía un auto con el último motor”, explica Ekblom. “Estaba un poco apretado allí, luego el motor se detuvo después de 11 vueltas. Pero pasé a Stefan Johansson antes de que se rompiera, y él es un héroe aquí en Suecia, por supuesto, así que al menos estaba feliz con eso”.

Ekblom no tiene dudas de que podría haber tenido tanto éxito como Brack, dado un entorno estable en el que operar, pero a pesar de todas las frustraciones de sus bromas en IndyCar, dice que no se arrepiente de no haber podido mostrar lo mejor.

“Creo que podría haber hecho un buen trabajo si hubiéramos conseguido un buen trato, pero al final no pagué nada por conducir un IndyCar, eso no lo puede decir mucha gente” Federico Ekblom

“No puedes decir que no, solo tienes que correr el riesgo, realmente no tuve otra opción”, dice. “Pensé que era una gran oportunidad para conducir y ganar experiencia, y luego nunca se sabe lo que puede pasar”.

“Hay tantos pilotos que son realmente buenos y nunca conducen nada. Creo que podría haber hecho un buen trabajo si hubiéramos conseguido un buen trato, pero al final no pagué nada por conducir un IndyCar, no muchos”. la gente puede decir eso.

Hizo tres carreras en Le Mans con Courage entre 1997 y 1999, y ganó el BMW M3 GTR antes de verse obligado a jubilarse anticipadamente después de la American Le Mans Series de 2001, pero los mayores éxitos de Ekblom vendrían de los autos de pasajeros.

Ganó el campeonato sueco de turismos en 1998 con un West Coast Racing BMW, luego repitió la hazaña en 2003 con un Audi Kristoffersson Motorsport antes de ganar un tercer título STCC en 2007 con West Coast. También ganó la Liga TTA por única vez en 2012 (una ruptura con STCC antes de que se fusionaran nuevamente para 2013) y terminó subcampeón en otras cuatro ocasiones, perdiendo siete puntos en 2008, dos en 2011 y 10 en 2015. terminó su carrera en STCC en 2018, habiendo terminado segundo nuevamente el año anterior.

Ekblom ganó tres títulos STCC y un título TTA en una carrera de turismos enormemente exitosa

Ekblom ganó tres títulos STCC y un título TTA en una carrera de turismos enormemente exitosa

Foto por: JamesHolm.se

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