El Arsenal se despide de María Petri, la mayor seguidora del club que asiste a los partidos desde hace más de 64 años

María Petri se arrastró dolorosamente a lo largo de la línea de banda y se desplomó en su asiento. Fue la primavera pasada, y Petri, de 83 años, se sentía frágil, su voz generalmente estruendosa se redujo a un susurro, pero de todos modos vino a Borehamwood para ver al Arsenal, el club al que había apoyado ferozmente durante 72 años y que se convirtió en el amor de su vida.

Era pequeña de estatura, vieja y ruidosa de boca. Este juego fue solo uno de los miles a los que había asistido, desde juegos juveniles hasta partidos de hombres y mujeres senior en Highbury, Emirates y Borehamwood, hasta días internacionales fuera de casa. Ella fue testigo de una cantidad asombrosa, siempre que pudo, de su ardiente lealtad al Arsenal inquebrantable.

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Petri era la hinchada más icónica del club, famosa por sus cánticos atronadores que se escuchaban tan bien que otros hinchas los escuchaban en las transmisiones de la WSL. El ex taxista Paul Chisnall, que era amigo de María y la llevó al juego, recuerda estar impresionado de que aún viniera a pesar de su delicada salud. Ella simplemente no parecía estar a la altura de la tarea. Poco después, caminó hasta el bar para traerle un café, pero cuando regresó se sorprendió con la escena: Petri estaba cantando villancicos y suplicando a la multitud que la rodeaba que hiciera lo mismo.

Vic Akers, entrenador del Arsenal Femenino de 1987 a 2009, da la misma respuesta que cualquier jugador, entrenador o aficionado del Arsenal cuando mencionas su nombre. “Todo lo que recuerdo es esta voz sonando en mi mente, pensando quién es esta persona”.

“Cuando finalmente la conocí, me di cuenta de que era la mujer que podías escuchar en todas partes. Siempre sabías ‘María está allí’. Todavía podías escucharla entre toda esa multitud”, agrega Akers. .

El 22 de julio falleció María Petri. La temporada pasada sería la última en la grada, 64 años después de su primer partido. A lo largo de los años, se ha hecho conocida por sus muchas peculiaridades, como la forma en que se negó a decir el nombre de los rivales del Arsenal ‘Tottenham’, llamándolos ‘N17’ en su lugar. O cómo llevaba varias cámaras a cada partido, incluyendo siempre una desechable para llevar todo lo que le llamaba la atención: sus jugadores favoritos, los banquillos, la afición que vitoreaba.

Era conocida por repartir hojas de papel en blanco a otros fanáticos con cánticos que ella misma escribió y creó. Para la estrella del Arsenal y máxima goleadora de la Eurocopa 2022, Beth Mead, cantó “¡Había una chica de Inglaterra, Meado! ¡Meado!” Para la estrella del frente Vivianne Miedema cantó: “Miedema es magia, tiene dos pies mágicos, y cuando teje su hechizo mágico, ¡hace que los defensores golpeen!” Para el fútbol femenino, fue: “¡Si te gusta el fútbol femenino, aplaude!”


La historia de amor de Petri con el Arsenal comenzó en 1950 cuando tenía 11 años y escuchó el nombre del club repetido varias veces en la radio. Creció en Londres con padres griegos que no le permitían ver fútbol: le decían que el fútbol “no era para niñas”. No fue hasta que estuvo fuera de casa ocho años después, estudiando para ser maestra en la costa sur, que vio su primer partido: Portsmouth v Arsenal en 1958.

Desde entonces, ha apoyado al Arsenal en miles de juegos, incluidos partidos en casa y fuera. Ha asistido a jornadas en capitales europeas como Bruselas, Praga y Roma, que culminaron con la derrota en la final de la Liga de Campeones masculina de 2006 contra el Barcelona en París y la victoria en la final de la Copa de la UEFA Femenina en Borehamwood en 2007. Estaba en todas partes, ya sea era un juego de jóvenes o una reunión anual de accionistas. (Petri también poseía acciones en el Arsenal y usó repetidamente su plataforma para pedir más inversión en el equipo femenino).

Su vida era el Arsenal. Ella nunca se casó ni tuvo niños. Su familia era el propio club, aunque no siempre fue fácil. En un artículo para la revista Mundial, refiriéndose a la misoginia que sufrió durante los juegos de hombres, escribió: “Escuché que la gente decía: ‘¡Oh, cállate! ¡Vuelve a la cocina! ¿Sabe tu esposo que estás ahí?’ Y les estaba cantando: “¡Nunca me callarán!” y todos se reían, así que les di la vuelta.

La relación de Petri con los jugadores del club también fue especial. Era habitual en los partidos de menores de 23 y juveniles, allí para apoyar al Arsenal en todas sus formas. Petri hablaba varios idiomas, su trabajo diario era como profesora de idiomas en una escuela secundaria del norte de Londres, por lo que hizo un esfuerzo por hablar con los jugadores en su idioma nativo. Cuando los jugadores llegaran al primer equipo, estarían en buenos términos con Petri.

Jordan Nobbs, que jugó en el Arsenal durante más de una década, recordó un momento en que Petri se torció el tobillo fuera del autobús del equipo: los jugadores la ayudaron a subir y la trajeron del juego con ellos para que pudiera recibir tratamiento inmediato del club. Personal medico. Cantó canciones durante todo el viaje de regreso.

En los primeros años, a veces regresaba con Akers y su equipo, que también continuaba con días fuera de Europa.

“Si se hospedara en el hotel en el que nos alojábamos, intentaríamos cuidarla”, dice Akers. “A veces ella también estaba en nuestro vuelo, ya las chicas les gustaba hablar con ella”. También hubo un momento en que se canceló su vuelo a casa de una gira de pretemporada por Asia, por lo que se le pidió que se subiera al vuelo chárter del club con los ejecutivos del equipo.

A medida que crecía, Petri tenía un sistema de apoyo de fanáticos del Arsenal que lo ayudaban a comprar boletos para los juegos y organizar su viaje a los juegos. Marcia Milnes conoció a Petri hace más de una década y rápidamente se convirtió en asistente personal, ordenando boletos, acompañándolo a los partidos y llevándole la comida al estadio. “Tomaría alrededor de media hora [to reach her seat at a game] porque todos acudían a ella”, dice. “O solo querían conversar con ella o alguien dijo: ‘Dios mío, María, te conocí hace 10 años’.

“Solía ​​decir que el Arsenal era como una familia, y la hacía sentir especial que todos la quisieran y quisieran hablar con ella y escuchar sus historias”.

Así como Petri siempre se ha mantenido fiel al club cuando la necesitaban, el Arsenal pareció acercarse a ella. Hace unos años, Petri pasó unas noches en el hospital y le visitaron dos miembros del cuerpo técnico. Durante el primer confinamiento impuesto por el coronavirus, el club envió a la ex leyenda del mediocampo Ray Parlor (339 apariciones entre 1992 y 2004) a la pequeña casa de Petri en el norte de Londres con un regalo: la Copa FA. El club también consiguió un permiso especial para su taxista, Paul, que le permitiría pasar por debajo del Emirates y entrar en una bahía justo al lado de un ascensor, donde el personal del club le ayudaría a llegar a su asiento.

Cuando murio, los homenajes fueron instantáneos y abundantes: el club envió un homenaje seguido de varios jugadores — incluído Defensor de Inglaterra Leah Williamson, Arsenal centrocampista Jordan Nobbs y el exdelantero del Arsenal/Inglaterra Ian Wright — tan bueno como miles de fans. En cuestión de horas, su nombre era tendencia en Twitter. La FIFA incluso le rindió homenaje, mientras que la tienda del club del Arsenal la presentó de manera destacada en una exposición. Mikel Arteta, hablando en una conferencia de prensa esa noche, la describió como una “parte integral” del apoyo del club.

“La forma en que transmitía los valores del Arsenal y el sentimiento de este club de fútbol era algo que nunca antes había visto. Estaba en todas partes, todas las semanas y la extrañaremos. Un gran momento”, dijo- declaró.

El Arsenal fue aún más lejos: “Rara vez se puede decir que ‘los partidos no serán lo mismo’ sin la afición, pero la presencia de María… realmente dejará un vacío los días de partido en el Emirates Stadium, Meadow Park [Borehamwood] y en los partidos fuera de casa donde sea que juguemos”.

La noticia de su muerte fue un shock incluso para los más cercanos a él. Cuando la amiga de Petri, Milnes, recibió una llamada ese viernes por la tarde en julio, estaba desconsolada. Justo esa mañana, había llamado al club para concertar su membresía para la temporada 2022-23 de la WSL.


El funeral de Petri tuvo lugar en el norte de Londres el 30 de agosto. Las puertas de la iglesia eran rojas y blancas, mientras que muchos de sus amigos más cercanos vestían camisetas del Arsenal para el servicio. También estuvieron presentes varios miembros del personal del Arsenal, incluida la capitana del Arsenal, Kim Little, una de las jugadoras favoritas de Petri, y el director ejecutivo del Arsenal, Vinai Venkatesham.

Con el aplazamiento de su debut de temporada con el Manchester City, el Arsenal comenzará la campaña contra el Brighton en el Borehamwood. Este será el primer partido en casa sin Petri. Están previstos homenajes, mientras que el rostro de Petri adornará el programa oficial del partido.

Fue un momento en el que les dijo a otros que llegaría un día, aunque oró por una razón para que nunca sucediera. Ella dijo: “Estaré tan devastada cuando muera, porque ya no podré ver el Arsenal”.

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