El diseñador de Southern Hills, Perry Maxwell, nunca fue aclamado

Juguemos a “hacer coincidir el arquitecto con el campo”, comenzando con Augusta National y Pine Valley.

Si dijiste Alister MacKenzie y Harry Colt, no te equivocas, pero dejaste fuera a un diseñador que los tocó a ambos.

No hay puntos por su omisión.

Muchas personas desconocen el portafolio completo de Perry Maxwell, una joya escondida de la Edad Dorada. Desde 1914, cuando innovó en un campo en su propio patio, hasta su muerte en 1952, Maxwell tuvo en sus manos una larga y luminosa lista de proyectos. Perfeccionó National Golf Links of America y co-creó Colonial. Ha puesto su nombre, con crédito total o parcial, en Prairie Dunes, Crystal Downs y Old Town Club, todos los campos TOP 100 de GOLF.

Y ni siquiera hemos llegado a Oklahoma, donde ha construido su trabajo más extenso, destacado por el Southern Hills Country Club, que alberga el Campeonato de la PGA la próxima semana. Como gran curso inactivo, Maxwell siempre ha sido apreciado en los círculos arquitectónicos. Pero cortó un perfil discreto que desmentía el tamaño de sus contribuciones.

“El gran problema era que no era prolífico en las costas o en los grandes mercados del noreste, y no era el arquitecto ‘caliente’ como [Donald] Ross o MacKenzie”, dice Christopher Clouser, autor de The Midwestern Associate: La vida y obra de Perry Duke Maxwell. “Cuanto más profundizas, más te sorprende todo lo que ha hecho”.

Si el alcance de su trabajo parece inesperado, lo mismo ocurre con el camino que tomó en el campo.

Nacido en Kentucky en 1879, Maxwell se mudó a Oklahoma, donde el golf era apenas más grande que el trineo. En el pueblo de Ardmore, donde se instaló, dos personas jugaban el juego, Maxwell no era uno de ellos. Su deporte era el tenis. Fue solo a pedido de su esposa, Ray, que estaba preocupada por su salud en el calor sofocante (Maxwell había sufrido de tuberculosis), que cambió su raqueta por un juego de palos. Tenía 35 años.

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Foto por Alay

Fue Ray quien también planteó la idea de que una parcela de tierra de cultivo que la pareja poseía podría adaptarse para convertirse en un campo de tiro. En 1913, Maxwell comenzó a redactar planos para lo que se convirtió en Dornick Hills, su primer campo y el primero en Oklahoma con greens de césped.

Banquero de oficio, Maxwell no tenía una formación formal en arquitectura, pero se había ocupado de educarse a sí mismo, visitando clubes sureños antes de dirigirse al noreste para encontrarse con CB Macdonald, el progenitor del diseño estadounidense. En 1923, en un viaje más largo a Escocia, conoció a MacKenzie, formando una amistad que conduciría a una fructífera sociedad en los Estados Unidos. Sus frutos incluyeron colaboraciones en la Universidad de Michigan y el estado de Ohio y, el más famoso, Crystal Downs CC de Michigan.

A diferencia de MacKenzie y otros arquitectos destacados de la época, Maxwell nunca publicó libros ni artículos que detallaran sus principios de diseño. Pero sus observaciones, citadas en artículos escritos por otros, dejaron claro que el mejor enfoque era jugar con poco.

Podría pasar toda la vida en esta propiedad y no encontrar una ruta mejor.

gilhanse

“Es inútil tratar de convertir acres totalmente inadecuados en cursos adecuados”, dijo. El golfista americano en 1935. “Invariablemente el resultado es la inauguración de un terremoto”. Un sitio digno, agregó, “debería estar allí, no llevado allí”.

Lo que no significaba que no pudieras dar forma a las verduras frescas. Los contornos de las superficies de putting de Maxwell eran tan distintivos, favoreciendo las ondulaciones sobre los niveles y las crestas, que se conocieron como “Maxwell Rolls”. El término sigue vivo, al igual que la estética, informando el trabajo de destacados diseñadores modernos, incluidos Bill Coore y Tom Doak.

Además de sus propios proyectos, la astuta reputación de Maxwell lo ha llevado a trabajar en el National y Pine Valley, entre otros clubes prestigiosos. A mediados de la década de 1930, Augusta National lo contrató, primero para ayudar a introducir una parcela de prueba de bentgrass, luego para remodelar un puñado de greens, quizás el más notable el 10, que retiró a unas 50 yardas de su lugar original, convirtiendo un benigno par 4 en un oso. Teniendo en cuenta los cambios que también hizo en el 5, 6, 7 y 17, se podría decir que ningún arquitecto, aparte de MacKenzie y Bobby Jones, tuvo más influencia en la casa de los Masters que Maxwell.

Aunque no estaba en todas partes, a menudo parecía estarlo.

“Se parecía a Forrest Gump de esa manera”, dice Ed Oden, fundador del archivo en línea Perry Maxwell. Además de codearse con personas influyentes y agitadoras, tenía la habilidad de hacer cameos en ocasiones históricas. En 1930, Maxwell estaba en Merion cuando Bobby Jones ganó el Grand Slam. Cinco años más tarde, estaba parado cerca del green 15 en Augusta cuando Gene Sarazen lanzó su “tiro que dio la vuelta al mundo” para doble águila.

Sin embargo, en su hogar en Ardmore, dice Oden, Maxwell era “más una figura de George Bailey”, discreto, caritativo, devoto, un eje de la vida de un pueblo pequeño. Cuando no estaba ocupado sirviendo a la iglesia local o haciendo tictac en ahorros y préstamos, estaba ocupado con la arquitectura, un compromiso que solo se intensificó después de la muerte de Ray en 1919 por apendicitis. Y había mucho trabajo. Aislado de los mayores mercados de golf, Oklahoma también estaba aislado por bolsillos de dinero del petróleo. Los trabajos siguieron llegando, incluso después de la Depresión.

La icónica torre del reloj de Southern Hills se eleva sobre un exuberante campo de práctica.

imágenes falsas

De las docenas de campos que Maxwell construyó en el estado, ninguno tuvo más prestigio que el proyecto que completó en Tulsa, en un terreno montañoso donado por el magnate petrolero Waite Phillips. Southern Hills (Nº 46 del mundo en GOLF) estaba destinado a ser un club de campo insignia. Maxwell se fijó la ambición adicional de convertirlo en el mejor campo de Oklahoma y un empate para los torneos nacionales. El sitio permitió esto, con su terreno accidentado cortado por un arroyo y afluentes que Maxwell usó con un suave efecto estratégico. El club, fundado en 1935, abrió sus puertas al año siguiente.

En las décadas posteriores, se ha trabajado en Southern Hills más de una vez, pero nada en el camino de una cirugía mayor. El procedimiento más reciente, una restauración de 2019 realizada por Gil Hanse y Jim Wagner, se centró, según Hanse, en “quitar capas de evolución”, quitar árboles, revivir lechos de arroyos, el regreso de laderas con bordes verdes y pliegues que se habían abultado o se desvaneció. Se han movido algunos bunkers de calle. Se han añadido algunas imágenes. El séptimo green ha sido empujado más cerca del arroyo. Pero el plan original de Maxwell permanece.

“Podrías pasar toda tu vida en esta propiedad y no encontrar una ruta mejor”, dice Hanse. “Es uno de esos casos en los que los huesos son tan buenos que nunca querrías cambiar mucho”.

Ahora viene el Campeonato PGA 2022. Es la quinta vez que el evento se lleva a cabo en Southern Hills y el octavo campeonato importante para un lugar que también ha albergado tres US Open. En un pasillo cerca del vestidor, una exhibición de recuerdos incluye fotografías de Maxwell y su correspondencia. Esta área no estará abierta a los espectadores. Pero Southern Hills estará en plena exhibición, otra ronda de atención para un famoso campo cuyo diseñador merece lo mismo.

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