El entrenamiento de parada en boxes de NASCAR te romperá

Me paro a más de 2 pies del suelo sobre una pared blanca y estrecha, con un casco integral negro y rodilleras más gruesas que almohadas. A mi derecha está Derrell Edwards, un exjugador de baloncesto universitario que mide quince centímetros más que yo. A mi izquierda está Jake Holmes, que jugó fútbol americano universitario y debe ser mucho más musculoso.

Edwards tiene dos manos en un gran gato plateado, mientras que Holmes tiene una rueda de 48 libras enganchada debajo de cada brazo. El ex jugador de béisbol universitario Blake Houston y yo sostenemos pistolas de ruedas que, cuando se disparan, giran lo suficientemente rápido como para lastimarme las manos. Todos estamos articulados en las caderas, mirando por encima de nuestro hombro derecho a un coche de carreras gorgoteando en la distancia.

Edwards saluda al conductor. Mientras el coche acelera hacia nosotros, cuenta atrás: tres, dos, uno…

Todos saltamos.

Para Edwards, Holmes, Houston y su compañero de equipo Mike Hicks, es un día de trabajo normal. Enfrentaron el auto No. 11 de Denny Hamlin contra Joe Gibbs Racing en la Serie de la Copa NASCAR de alto nivel, cambiando cuatro llantas en aproximadamente 10 segundos mientras el camión cisterna Justin White agrega gasolina. Su desempeño puede ganar o perder una carrera, y entrenan toda la semana para perfeccionarlo.

Derrell Edwards, Mike Hicks, Jake Holmes y Blake Houston

A diferencia de la IndyCar o la Fórmula 1, donde los equipos alinean sus cajas y esperan a que el automóvil se detenga, los equipos de NASCAR comienzan en la pared de pits y se sumergen en el tráfico. Es un deporte de agilidad, precisión, velocidad y peligro, y no se trata solo de tener el descaro de saltar, se trata de saber que si un auto te atropella, hay muchas posibilidades de que te caigas del capó y sigas adelante.

Me enamoré de las paradas en pits de NASCAR en mayo de 2012, cuando un amigo de Joe Gibbs Racing me dejó ver la práctica del equipo de Hamlin. En ese momento, yo era un megafanático de 16 años, no un periodista de deportes de motor, y los equipos de Gibbs no tenían un foso de práctica elegante con suficientes televisores de reproducción para llenar un bar deportivo. Simplemente saltaron de una pared a un callejón privado detrás de la tienda.

Mis ojos se asustaron al seguir las paradas, desde Hicks, que fue un cambiador de neumáticos de Gibbs durante 15 años, y en el equipo de Hamlin en su mayor parte, aflojando cinco tuercas en menos de un segundo hasta sus compañeros de equipo golpeando un nuevo juego de ruedas. en el auto

Me hipnotizó: la velocidad, la coreografía, el zumbido agudo de mis armas cuando golpeaban cada pierna. Desde entonces, sueño con hacerlo.

En mayo, finalmente lo hice.

Los cuatro equipos de la Copa Gibbs han estado entrenando desde 7 am a 11 am los días de semana así como dos de 23XI Racing, un equipo alineado con Gibbs propiedad de Hamlin y Michael Jordan. Todos los días pasan por el calentamiento, el entrenamiento en boxes, la fuerza y ​​el acondicionamiento, la rehabilitación física y la revisión de películas.

Había planeado pasar dos días observando la rutina diaria de Hicks, la persona a la que había visto cambiar llantas 10 años antes. Esto significó que me convertí en un miembro temporal del equipo de Hamlin, entrené con ellos y reemplacé a Hicks en el entrenamiento.

La tripulación es de élite. Hicks, ahora de 36 años, es delgado, rápido como una máquina y puro músculo. Hace Crossfit en su garaje después de dejar el entrenamiento en boxes por el día, y hace que caminar con las manos sea más fácil que caminar a pie. Jake Holmes, que corre alrededor del auto con una llanta en cada brazo, es tan fuerte que levantar pesas puede ser duro para sus articulaciones. Entonces usa manguitos inflables que restringen el flujo de sangre, lo que le permite levantar pesos más ligeros pero obtener los resultados de pesos más pesados. (Me pusieron los brazos morados y cambié mancuernas de 20 libras por mancuernas de 5 libras durante los curls de bíceps).

Mientras tanto, Edwards probablemente podría flexionar mis bíceps.

El trabajo de Hicks, y el de sus compañeros, se transformó con la introducción del nuevo auto de la Copa “Next Gen” 2022 con ruedas aseguradas por una sola tuerca en lugar de cinco más pequeñas. Las palancas de neumáticos podrían aflojar o apretar cinco orejetas en aproximadamente un segundo en el coche viejo. Ahora es la mitad.

Con vainas más grandes viene una pistola de pozo más robusta. El viejo pesaba 7 libras, giraba a 10 000 rpm y apretaba cada tuerca a aproximadamente 60 lb-ft, mientras que el nuevo pesaba 11, giraba a 15 000 y apretaba a aproximadamente 600 lb-ft. El nuevo casquillo podría tragarse el puño y sujeta la pesada orejeta reutilizable entre aflojar una rueda vieja y apretar una nueva.

Las palancas de neumáticos de NASCAR se basan en la sensación para apretar las orejetas, lo que facilita equivocarse. Si bien cinco patas requerían movimientos de mano más complejos, también brindaban libertad de acción: si una no estaba apretada, había otras cuatro para apoyarse. Con una cápsula, solo hay una oportunidad de hacerlo bien.

Las ruedas sueltas tienen rodó innumerables autos en movimiento este año, mientras que otros permanecieron estancados. Una vez, el equipo de Erik Jones tuvo que cortar una rueda con una sierra.

Hicimos calentamiento en una franja de césped verde que entraba en la sala de pesas de la tienda. Luego realizamos ejercicios y paradas en pits en el auto de práctica del equipo, vimos repeticiones desde cada rincón del pit y desde arriba, y analizamos los datos de la carrera.

Un día, el equipo de Hamlin pasó al menos 30 minutos debatiendo los pros y los contras de un ajuste que podría ahorrar cuatro décimas de segundo. Para ganar, deben evolucionar constantemente.

Mi entrenamiento comenzó con una lección sobre coreografía. El jackhandler y los cambiadores comienzan en la pared del foso, mientras que el portallantas y el camión cisterna comienzan junto a él. Cuando su coche está dentro de un foso, saltan.

Edwards levanta el auto, mientras Hicks y su compañero de cambio Blake Houston aflojan las ruedas. Holmes deja caer una de las ruedas nuevas por el gato y hace retroceder la otra, luego él y Edwards las golpean una vez que las viejas se quitan. Los cambiadores aprietan las ruedas nuevas, Edwards suelta el gato y comienzan de nuevo en el otro lado.

Los movimientos eran complicados pero precisos, hipnotizando a nuestro fotógrafo.

“Sus pies, sus manos, todo”, dijo, haciendo clic en las fotos. “Están exactamente en el mismo lugar cada vez. Cada parada en boxes es idéntica.

Comencé los ejercicios con un cubo de rueda fijo y un pit gun desconectado, sentado sobre mis rodillas y tobillos mientras el director de desarrollo de jugadores de Gibbs, Chris Hall, me guiaba a través de los cambios de neumáticos.

Primero, me aseguré de que la palanca plateada de la pistola estuviera en la posición de “apagado” para tomar en la parada la pata. Luego le di un puñetazo y saqué el volante de 48 libras con la mano derecha mientras sostenía el arma de 11 libras con la izquierda, hundiendo las caderas entre mis pies para apartarme de su camino. Cuando se puso una nueva rueda, golpeé la pistola para apretarla.

“¿Quieres probar un pit gun real?” preguntó Hall. “Vas a gritar”.

“No, no lo haré”, respondí.

Lo hice.

Apretar el gatillo a 15.000 rpm es como agarrar un motor a reacción en miniatura. Una vez que recuperé el aliento, Hall me obligó a hacerlo de nuevo, esta vez sobre una rueda. El arma luego se convirtió en un martillo neumático portátil, los moretones se oscurecieron alrededor de mi pulgar e índice a medida que pasaba la semana.

Muchas cosas pueden arruinar una parada en boxes, incluida la desalineación de los diminutos dientes de la pistola con la orejeta o tirar instintivamente mientras afloja la rueda. He hecho esto a menudo.

“El arma retrocederá cuando termine”, dijo Hall. “Ya sea tire, corre el riesgo de derribar una barra que gira demasiado rápido para atraparla.

Hice cuatro paradas en boxes en vivo esa semana. Mientras me paraba en la pared para cada uno, los escenarios de pesadilla llenaron mi mente. Me vi tropezando con el neumático de Holmes o con mi propio tobillo, sacándome los dientes primero, o dejando caer mi costosa arma y dañándola.

Pero una vez que Edwards le indicó al conductor que se acercara, tuve que saltar y correr. Si no lo hiciera, me vería afectado.

Las paradas en boxes surgieron naturalmente a partir de ahí, probablemente porque había pasado meses estudiando. Correr. Caer de rodillas. Afloje la lengüeta. Retire la rueda. Haga clic en el arma para “encender”. Apretar. Hazlo de nuevo en el otro lado.

Mis paradas duraron unos 20 segundos, que es el doble que las de los profesionales.

Entrenar con Joe Gibbs Racing no solo me mostró la complejidad de la calle de boxes, me dejó con moretones en los brazos y las piernas o me dificultó caminar durante los siguientes tres días. Me enseñó lo accesibles que son las paradas en boxes.

No pensé que podría lograr una salvada como Hicks, incluso en cámara lenta. Tampoco. Me dijo que dejara mi arma y quitara el volante con ambas manos si era necesario, porque es mejor perder el tiempo a propósito que por accidente. Pero una vez que la adrenalina se disparó, usé una mano fácilmente.

La semana también me trajo algo que no había sentido desde la escuela secundaria: la camaradería que solo tienen los equipos deportivos, ya sea creando estrategias sobre mejoras menores o riendo en voz baja cuando, porque estábamos hablando, ninguno de los dos escuchó qué ejercicio hacer a continuación. Me enseñó que lo que había soñado hacer durante 10 años era tan especial como pensaba.

Diría que desearía poder regresar y decirle a mi hija de 16 años que finalmente aprendí a parar en boxes, pero no creo que ella necesite escucharlo. Ella siempre supo que lo haría.

Como cualquier barra de hierro, todo lo que necesitaba era el coraje para saltar.

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