El futuro del tenis masculino parece prometedor

Frances Tiafoe tiene todo el torneo.
Foto: Frey/TPN/Getty Images

El reinado increíblemente prolongado de los Tres Grandes del tenis masculino – Roger Federer, Rafael Nadal y Novak Djokovic – ha producido una larga lista de anomalías estadísticas. Algunos ejemplos: los tres han ganado la asombrosa cantidad de 63 de los últimos 75 títulos de Grand Slam. Un miembro del trío alcanzó el No. 1 de fin de año al colocarse 16 de los últimos 17 años (Andy Murray lo logró en 2016). Quizás lo más sorprendente para un juego que alguna vez fue sinónimo de juventud es que ningún hombre nacido en la década de 1990 ganó un torneo importante hasta 2020. Los Tres Grandes, que ahora tienen 41 (Federer), 36 (Nadal) y 35 (Djokovic), todos pero borró el sol para toda una generación de jugadores, que han sido saboteados una y otra vez por un triunvirato de eternos hombres de hierro europeos.

Este estado de cosas ha sido particularmente vergonzoso para el tenis masculino estadounidense. Décadas de éxito de alto nivel, desde Tilden hasta Budge, Connors y Sampras, se detuvieron repentinamente hace casi veinte años; el último Yankee en ganar un Grand Slam fue Andy Roddick, en el US Open de 2003. Hasta el torneo de este año, los estadounidenses habían sobrevivido a sus compatriotas en 43 torneos consecutivos, gracias en gran parte a la grandeza perdurable de Serena Williams.

Esa racha finalmente llegó a su fin el miércoles, cuando Frances Tiafoe, cabeza de serie número 22, hijo de inmigrantes que huyeron de la guerra civil de Sierra Leona por Hyattsville, Maryland, siguió una victoria que cambió el juego sobre un frágil Nadal con un derechazo convincente. victoria sobre el noveno sembrado Andrey Rublev. Más tarde esa noche, cualquier preocupación persistente sobre cómo se verá el tenis masculino una vez que sus corredores reinantes se retiren debería haber sido disipada por el espectacular tiroteo de cinco horas entre Carlos Alcaraz y Jannik Sinner.

“No creo que vaya a ser un gran tres”, dijo Tiafoe, cuando se le pidió que predijera el futuro inexplorado del juego, o más específicamente, el presente. “Será como un gran 12”.

Sería muy diferente a lo que todos nos hemos acostumbrado a lo largo de los años, pero a juzgar por el talento que se muestra en Flushing, podría ser un poco diferente.

Los anuncios de que una nueva generación de jugadores jóvenes, la “nueva generación”, en la jerga del tenis, estaban listos para suplantar a la vieja guardia han aparecido todos los años durante aparentemente la última década. Es prudente recordar que Nadal y Djokovic han ganado los tres Majors anteriores este año, y Djokovic habría sido el claro favorito para ganar en Nueva York si hubiera estado vacunado o si la política estadounidense hubiera sido menos descabellada. Es probable que no hayan recuperado sus últimos títulos importantes. Pero tampoco serán ya grandes favoritos. Nadal, quien consideró dejar el tenis a principios de este año en medio de un brote de su lesión crónica en el pie, se ve cada vez más cansado, y mientras Djokovic todavía está en plena forma, incluso un atleta que desafiaba la edad como Roger Federer encontró cada vez más difícil ganar majors. a finales de los 30, con el último a los 36. (Federer no ha jugado en más de un año, regresará a la gira en octubre).

Y a la vista en el US Open de este año, donde el el más viejo El cuartofinalista masculino fue Nick Kyrgios, de 27 años, combustible y hecho para la televisión.

En la primera fila de la nueva escuela está Alcaraz, de 19 años, la gran historia del Abierto hace un año, y el tipo de jugador que obtendrías si construyeras uno en un laboratorio, desde su lazo: un golpe de derecha (recuerda a un joven Federer) a su velocidad y cobertura del suelo, que no tiene paralelo excepto, quizás, Djokovic. El miércoles por la noche, Alcaraz tuvo que salvar un punto de partido ante Jannik Sinner, de 21 años, en un clásico instantáneo que terminó a las 2:50 a. m. y fue declarado casi de inmediato el mejor juego de la temporada 2022. ¿Su recompensa? Un día completo de descanso, seguido de la semifinal del viernes por la noche contra Tiafoe, donde el estadounidense contará con el apoyo rotundo de la multitud.

Tiafoe, de 24 años, ha estado anidando en el top 50 durante cuatro años, ansiosa por abrirse paso. Un atleta dinámico y una personalidad encantadora, ansioso por avanzar donde otros se aferran a la línea de fondo, él milly-rocked en la final four tras aplastar a Rublev, otro integrante de una brigada ascendente de quinceañeros y veinteañeros. (El compañero estadounidense de Tiafoe, Taylor Fritz, una opción popular para hacer una carrera profunda aquí, se estrelló en la primera vuelta).

En el otro lado del cuadro, se esperaba que el australiano Nick Kyrgios, el boleto más popular en el tenis actual, llegara a las semifinales después de hacer un trabajo sorprendentemente fácil del campeón defensor y número uno del mundo Daniil Medvedev (cuya convincente victoria sobre Djokovic en el último La final del año marcó otro vistazo de hacia dónde se dirige el deporte). Pero en lo que fue otro testimonio de la profundidad y el hambre del juego masculino, y también de Kyrgios. capacidad por autosabotaje: cayó en cinco sets ante Karen Khachanov, de 26 años, quien, como muchos de su generación, se ha quedado atrás durante años como un espectáculo secundario prometedor para los Tres Grandes. En The Open, sin embargo, se está produciendo una especie de transición de poder contagiosa. Puedes sentir, en la forma en que Tiafoe habló sobre sus compañeros, o en el renovado compromiso de Kyrgios con el deporte, su inquietud colectiva.

En la primera semifinal importante de Khachanov, se enfrentará a Casper Ruud, quien en Roland Garros en junio se convirtió en el primer noruego en llegar a una final de Grand Slam. El juego de Ruud no es llamativo; él simplemente golpea su pesado golpe de derecha desde la zona de defensa, dictando las jugadas, rastreando una tonelada de pelotas. Pero es un caballo de batalla, ya que ganó más del 75% de sus 62 partidos este año, e incluso podría convertirse en el número uno del mundo si gana el Abierto. Alguna vez un presunto especialista en canchas de arcilla, Ruud ha demostrado que su estilo incansable de dirtball es notablemente adaptable a las canchas un poco más rápidas de Nueva York.

Tiafoe, Alcaraz, Ruud y Khachanov: uno de ellos ganará su primer Grand Slam el domingo. No es el último cuadrado que esperábamos, pero es una versión del futuro y es un buen augurio para un juego que podría beneficiarse de un poco de inestabilidad y desobediencia. La edad de oro del tenis masculino fue un privilegio presenciar. Pero para el resto del pelotón, a menudo pareció desafilar el cuchillo de la ambición, lo que obligó a una generación de talentos a ajustar sus expectativas, mirando hacia el Monte Rushmore de las leyendas del deporte.

“Hace unos años, hubiera jugado contra Rafa y hubiera dicho: ‘Oh, es genial enfrentarlo'”, dijo Tiafoe después de su victoria en la cuarta ronda sobre el 22 veces campeón de Grand Slam. “Pero hoy, cuando llegué allí, miré a mi equipo y dije: ‘Vamos a ganar hoy'”.

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