El gran Bill Russell de los Boston Celtics, 11 veces campeón de la NBA, muere a los 88 años

Bill Russell, la piedra angular de la dinastía Boston Celtics que ganó ocho títulos consecutivos y 11 en total en su carrera, murió el domingo. El miembro del Salón de la Fama tenía 88 años.

Durante un lapso de 15 años, comenzando con su primer año en la Universidad de San Francisco, Russell tuvo la carrera más notable de cualquier jugador en la historia de los deportes de equipo. En la USF, fue dos veces All-American, ganó campeonatos consecutivos de la NCAA y llevó al equipo a 55 victorias consecutivas. Y ganó una medalla de oro en los Juegos Olímpicos de 1956.

Durante sus 13 años en Boston, llevó a los Celtics a las Finales de la NBA 12 veces, ganando el campeonato 11 veces. El año que los Celtics perdieron, en 1958 ante los St. Louis Hawks, la serie estaba empatada 2-2 cuando Russell se lesionó y fue hospitalizado. Los Celtics perdieron los siguientes dos juegos por un total de tres puntos.

Russell, cinco veces MVP y 12 veces All-Star, fue un bloqueador de tiros peculiar que revolucionó los conceptos defensivos en la NBA. Terminó con 21.620 rebotes en su carrera, un promedio de 22,5 por partido, y lideró la liga en rebotes cuatro veces. Obtuvo 51 rebotes en un partido, 49 en otros dos y 12 temporadas consecutivas de 1.000 o más rebotes. Russell también promedió 15,1 puntos y 4,3 asistencias por partido durante su carrera.

Hasta las hazañas de Michael Jordan en la década de 1990, muchos consideraban a Russell como el mejor jugador de la historia de la NBA.

Russell recibió la Medalla de la Libertad de manos del expresidente Barack Obama en 2011, el mayor honor civil de la nación. Y en 2017, la NBA le otorgó su premio Lifetime Achievement Award.

William Felton Russell nació el 12 de febrero de 1934 en Monroe, Luisiana. Su familia se mudó al Área de la Bahía, donde asistió a la escuela secundaria McClymonds en Oakland. Era un pívot torpe y anodino en el equipo de baloncesto McClymonds, pero su tamaño le valió una beca para San Francisco, donde floreció.

“Yo era un innovador”, dijo Russell a The New York Times en 2011. “Empecé a bloquear tiros a pesar de que nunca antes había visto tiros bloqueados. La primera vez que hice esto en un juego, mi entrenador pidió tiempo muerto y dijo: ‘ Ningún buen jugador defensivo deja sus pies'”.

Russell lo hizo de todos modos, y se asoció con el guardia KC Jones para llevar a los Dons a 55 victorias consecutivas y títulos nacionales en 1955 y 1956. (Jones se perdió cuatro juegos en el torneo de 1956 porque su elegibilidad había expirado). Russell fue nombrado Torneo de la NCAA. Jugador Más Valioso en 1955. Luego llevó al equipo de baloncesto de EE. UU. a la victoria en los Juegos Olímpicos de 1956 en Melbourne, Australia.

A medida que se acercaba el Draft de la NBA de 1956, el entrenador y gerente general de los Celtics, Red Auerbach, estaba ansioso por agregar a Russell a su lista. Auerbach había construido una máquina ofensiva de alto puntaje alrededor de los guardias Bob Cousy y Bill Sharman y el centro pequeño Ed Macauley, pero creía que los Celtics carecían de la defensa y el rebote necesarios para convertirlos en un club de calibre de campeonato. Russell, pensó Auerbach, era la pieza que faltaba en el rompecabezas.

Después de que los St. Louis Hawks seleccionaron a Russell en el draft de 1956, Auerbach diseñó un canje para conseguir a Russell por Ed Macauley.

Los cinco titulares de Boston de Russell, Tommy Heinsohn, Cousy, Sharman y Jim Loscutoff fueron una unidad de alto octanaje. Los Celtics registraron el mejor récord de temporada regular en la NBA en 1956-57 y avanzaron a los playoffs por su primer título de la NBA, venciendo a los Hawks.

En una revancha en las Finales de la NBA de 1958, los Celtics y los Hawks dividieron los dos primeros juegos en el Boston Garden. Pero Russell sufrió una lesión en el tobillo en el Juego 3 y estuvo ineficaz el resto de la serie. Los Hawks finalmente ganaron la serie en seis juegos.

Russell y los Celtics dominaron las Finales de la NBA, ganaron 10 títulos en 11 años y le dieron al baloncesto profesional un nivel de prestigio que nunca antes había disfrutado.

En el proceso, Russell revolucionó el juego. Era un centro de 6 pies 9 pulgadas cuyos reflejos rápidos ayudaron a bloquear tiros y otras maniobras defensivas que desencadenan una ofensiva de ritmo rápido en pleno desarrollo.

En 1966, después de ocho títulos consecutivos, Auerbach se retiró como entrenador y nombró a Russell como su sucesor. Esto fue aclamado como un gran avance sociológico, ya que Russell fue el primer entrenador negro de un equipo de grandes ligas en cualquier deporte, y mucho menos en un equipo tan distinguido. Pero ni Russell ni Auerbach vieron el movimiento de esa manera. Pensaron que era simplemente la mejor manera de seguir ganando, y como jugador-entrenador, Russell ganó dos títulos más en los siguientes tres años.

Su mayor adversario era la edad. Después de ganar su undécimo campeonato en 1969 a los 35 años, Russell se retiró, lo que provocó una mini reconstrucción de Boston. En sus 13 temporadas, la NBA pasó de ocho equipos a 14. Russell no tuvo que sobrevivir más de tres rondas de playoffs para ganar un título.

“Si Bill Russell volviera hoy con el mismo equipo y el mismo cerebro, exactamente la misma persona que era cuando aterrizó en la NBA en 1956, sería el mejor reboteador de la liga”, dijo Bob Ryan, un veterano de los Celtics. Beat Writer para el Boston Globe le dijo al San Francisco Chronicle en 2019. “Como atleta, estaba muy adelantado a su tiempo. Ganaría tres, cuatro o cinco campeonatos, pero no 11 en 13 años, obviamente”.

Además de múltiples títulos, la carrera de Russell también se ha definido en parte por su rivalidad contra Wilt Chamberlain.

En la temporada 1959-60, Chamberlain, de 7 pies y 1 de estatura, que promedió 37,6 puntos por partido en su primer año, hizo su debut con los Philadelphia Warriors. El 7 de noviembre de 1959, los Russell Celtics recibieron a los Chamberlain Warriors, y los expertos llamaron al enfrentamiento entre los mejores centros ofensivos y defensivos “The Big Collision” y “Battle of the Titans”. Cuando Chamberlain venció a Russell 30-22, los Celtics ganaron 115-106 y el juego se llamó “el nuevo comienzo del baloncesto”.

El enfrentamiento entre Russell y Chamberlain se ha convertido en una de las mayores rivalidades del baloncesto. Uno de los títulos de los Celtics llegó contra los equipos San Francisco Warriors de Wilt Chamberlain en 1964.

Aunque Chamberlain ha superado y vencido a Russell en los 142 juegos de su carrera (28.7 rebotes por juego a 23.7, 28.7 ppg a 14.5) y toda su carrera (22.9 RPG a 22.5, 30.1 PPG a 15.1), Russell generalmente obtuvo el visto bueno. como el mejor jugador de la general, principalmente porque sus equipos han ganado 87 (61%) de esos partidos.

En los ocho playoffs entre los dos, Russell y los Celtics han ganado siete. Russell tiene 11 anillos de campeonato; Chamberlain solo tiene dos, y solo uno lo ganó contra los Celtics de Russell.

“Yo era el malo porque era mucho más grande y más fuerte que cualquier otra persona”, dijo Chamberlain al Boston Herald en 1995. de risas, además jugó en el mejor equipo de todos los tiempos.

“Mi equipo estaba perdiendo y el suyo estaba ganando, por lo que sería natural para mí estar celoso. Eso no es cierto. Estoy más que feliz con la forma en que fueron las cosas. En general, fue el mejor con diferencia, y eso solo hizo que lo mejor de mí”.

Después de que Russell se retiró del baloncesto, con su lugar asegurado en su historia, pasó a esferas más amplias, presentando programas de entrevistas en radio y televisión y escribiendo artículos periodísticos sobre temas generales.

En 1973, Russell se hizo cargo de Seattle SuperSonics, entonces una franquicia de expansión de seis años que nunca había llegado a los playoffs, como entrenador y gerente general. El año anterior, los Sonics ganaron 26 juegos y vendieron 350 boletos de temporada. Bajo Russell, ganaron 36, 43, 43 y 40, llegando a los playoffs dos veces. Cuando renunció, tenían una base sólida de 5000 suscripciones y el hardware para llegar a la serie de finales de la NBA en los próximos dos años.

Según los informes, Russell estaba frustrado con la renuencia de los jugadores a adoptar su concepto de equipo. Algunos han sugerido que el problema era el propio Russell; se decía que era distante, melancólico e incapaz de aceptar nada más que la tradición de los Celtics. Irónicamente, Lenny Wilkens guió a Seattle a un campeonato dos años después, predicando el mismo concepto de equipo que Russell había intentado inculcar sin éxito.

Una década después de dejar Seattle, Russell tuvo otro intento como entrenador, reemplazando a Jerry Reynolds como entrenador de los Sacramento Kings al comienzo de la temporada 1987-88. El equipo llegó a un récord de 17-41 y Russell se fue a mitad de temporada.

Entre períodos como entrenador, Russell fue más visible como comentarista de color en los juegos de baloncesto televisados. Durante un tiempo, fue emparejado con el igualmente rudo Rick Barry, y la pareja proporcionó comentarios brutalmente sinceros sobre el juego. Sin embargo, Russell nunca se sintió cómodo en ese entorno y le dijo al Sacramento Bee: “La televisión más exitosa se hace en ocho segundos, y las cosas que sé sobre el baloncesto y la motivación y la gente van más allá de eso”.

También incursionó en la actuación, protagonizando un espectáculo del Seattle Children’s Theatre y un episodio de “Miami Vice”, y escribió una provocativa autobiografía, “Second Wind”.

En 1974, Russell fue elegido miembro del Salón de la Fama del Baloncesto Naismith Memorial y en 1980 fue votado como el mejor jugador en la historia de la NBA por la Asociación de Escritores de Baloncesto Profesional de América. Formó parte del equipo del 75 aniversario anunciado por la NBA en octubre del 2021.

En 2013, Boston honró a Russell con una estatua en City Hall Plaza.

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