El misterio de las 500 Millas del Sur de NASCAR de 1997

  • El inicio de las Southern 500 de 1997 produjo uno de los momentos más extraños en la larga e ilustre carrera de Dale Earnhardt.
  • En la primera vuelta con bandera verde de la carrera, el familiar Chevrolet negro de Earnhardt se estrelló contra la pared exterior en la curva 1, y fuet debido a cualquier contacto de otro coche.
  • “Estaba aturdido antes de que comenzara la carrera”, dijo el propietario del equipo, Richard Childress, de Earnhardt. “No podíamos comunicarnos por la radio.

    Fue un Southern 500 que nadie en el círculo íntimo de Dale Earnhardt en particular, y su vasta red de fanáticos en general, probablemente olvidará.

    31 de agosto de 1997. Hipódromo de Darlington.

    Comenzar la carrera hace 25 años resultó en uno de los momentos más extraños en la larga e ilustre carrera de Earnhardt.

    El problema comenzó en los minutos previos a la carrera cuando la típica conversación de radio previa a la carrera entre el piloto y el equipo de mecánicos: “¿Algún problema? “¿Listo para salir?” “Buena suerte allí” – produjo el primer misterio del día.

    “Estaba aturdido antes de que comenzara la carrera”, dijo el propietario del equipo, Richard Childress, de Earnhardt. “No podíamos comunicarnos por la radio.

    El pelotón se prepara para tomar la bandera verde en las Southern 500 de 1997.

    craig jonesimágenes falsas

    Reconociendo que Earnhardt podría estar en problemas, Childress trató de incitarlo a caer en la calle de pits durante las vueltas del desfile, pero Earnhardt no respondía.

    En la primera vuelta con bandera verde de la carrera, el familiar Chevrolet negro de Earnhardt se estrelló contra la pared exterior en la curva 1. La idea de que pudo haber cometido un error o pinchado un neumático desapareció cuando sucedió prácticamente lo mismo en la curva 2. Obviamente algo andaba mal con el auto o con Earnhardt.

    Por radio, el equipo #3 intentó dirigir a Earnhardt a la calle de pits.

    El veterano fotógrafo de carreras Phil Cavali estaba parado en un auto del equipo a lo largo de la calle de pits cuando el auto de Earnhardt se detuvo en la curva 2.

    “Los guardias de seguridad corrieron y bajaron la red de la ventana, y lo siguiente que supe fue que la sacaron del auto”, dijo Cavali. “Lo llevaron por la pista y por la calle de pits. Lo llevaron debajo de la caja donde yo estaba parado. Tenían puesta una máscara de oxígeno y su uniforme estaba abierto. Parecía que tenía los ojos cerrados, como si estuviera totalmente fuera de sí o algo aturdido.

    De hecho, fue una imagen impactante para los que estaban en la escena. Earnhardt, uno de los corredores más duros de su generación, yacía aparentemente inconsciente o muy cerca mientras una de las carreras más importantes de la temporada rugía sin él.

    En el bullicioso panorama que marca el comienzo de una carrera de NASCAR en la pista principal más antigua del deporte, había más que un poco de tensión alrededor de uno de los pivotes del deporte.

    En el foso de Earnhardt reinaba la confusión. Aunque Earnhardt estuvo un poco más tranquilo de lo normal antes de la carrera, no había necesidad de preocuparse. El piloto veterano a veces estaba tan tranquilo y sereno antes de las prácticas o carreras que se quedaba dormido en el auto.

    danny chocolate myers, 1997 baterías interestatales 500

    Danny “Chocolate” Myers formó parte del equipo de Earnhardt en 1997.

    Georges Tiedemannimágenes falsas

    “Estábamos ocupados preparando el auto y no había visto a Dale esa mañana”, dijo Danny “Chocolate” Myers, antiguo miembro del equipo Richard Childress Racing. “A veces él estaba allí; a veces no. Pero todo parecía lo más normal posible. Entonces, de repente, escuchamos el golpe contra la pared.

    Cuando Earnhardt no se cayó en la calle de pits, se hizo evidente que algo andaba mal dentro del auto. Ahora había dos grandes preocupaciones en el pit de RCR: ¿Qué le pasaba a Earnhardt? Y, si no podía seguir compitiendo, ¿quién conduciría su coche?

    “¿Qué íbamos a hacer?” dijo Myers. “Recuerdo que la gente comenzó a buscar a Mike Dillon (un regular de la serie No. 2 de NASCAR y yerno de Childress). Había corrido el día anterior. Tuvimos que consultar con NASCAR para ver si estaba bien. Todo esto tenía que suceder rápidamente. »

    rocío de la montaña del sur 500

    El delantero izquierdo Jeff Gordon ganó las Southern 500 de 1997.

    craig jonesimágenes falsas

    Dillon corrió hacia el hoyo de RCR y se subió al auto de Earnhardt. Terminaría 30°, ganándose ese lugar para Earnhardt, a quien se le atribuyó el resultado porque comenzó la carrera en el auto. Dillon solo correría oficialmente en una carrera de la Copa en su carrera, la del año siguiente.

    Earnhardt fue transportado al centro de atención en el terreno de la pista. Childress habló brevemente con él allí e informó que su conductor estaba alerta antes de ser llevado a un hospital en las cercanías de Florence para observación y pruebas.

    En la torre de control de la pista, los funcionarios de NASCAR observaron cómo se desarrollaba el drama de Earnhardt incluso mientras dirigían el inicio de la carrera. Entre los presentes se encontraba el gerente de competencia (y futuro presidente de NASCAR) Mike Helton y el director de operaciones comerciales Kevin Triplett, quien tres años antes había trabajado como director de relaciones públicas de Earnhardt.

    “A, no ves que sucedan cosas así, y B, no lo has visto del conductor de ese auto”, dijo Triplett. ” No ha funcionado. No hubo una indicación real previa a la carrera de los problemas. Se sentó en su automóvil y durmió todo el tiempo, por lo que mirarlo y verlo asentir en el automóvil habría sido tan común como escuchar: “Caballeros, enciendan sus motores”.

    mike dillon nascar

    Oficialmente, Mike Dillon hizo el debut de su carrera en la NASCAR Cup Series, la de Richard Childress en Fontana en 1998.

    jamie escuderoimágenes falsas

    Triplett fue inmediatamente al centro de atención. “Hubo confusión, y no me refiero a los médicos”, dijo. “Gente en el equipo, las miradas en sus rostros mostraban confusión sobre lo que había sucedido”.

    Jeff Gordon finalmente ganó la carrera (y un bono de $ 1 millón), y los fanáticos abandonaron el circuito sin información clara sobre lo que le había sucedido a Earnhardt.

    Helton y Triplett visitaron a Earnhardt en el hospital de Florencia después de la carrera. “Estaba alerta, como si no hubiera nada malo”, dijo Triplett. “Pero no había ninguna conclusión sobre lo que había sucedido”.

    Los funcionarios de NASCAR le dijeron rápidamente a Earnhardt que tendría que someterse a una serie de exámenes médicos antes de ser autorizado para competir el próximo fin de semana en Richmond, Virginia.

    Un equipo de médicos examinó a Earnhardt en un hospital en Winston-Salem, Carolina del Norte, no encontró la causa de su problema al principio de la carrera de Darlington y lo declaró apto para competir en Richmond.

    En una conferencia de prensa en Richmond al comienzo del fin de semana de la carrera, Earnhardt dijo que los médicos lo habían revisado por algo más que embarazo. Levantado y luciendo en forma y fuerte después de una semana tensa, dio todas las indicaciones de que no esperaba ningún problema de salud en el futuro. “Estoy seguro de que no volverá a suceder”, dijo.

    Earhardt en Charlotte Motor Speedway

    Dale Earnhardt camina por la calle de pits en Charlotte en 1997.

    Robert W. Stowell Jr.imágenes falsas

    Triplett se paró junto a Earnhardt mientras hablaba.

    “Había pasado por una serie de pruebas”, dijo Triplett. “Ahí estaba uno de los médicos que había hecho las pruebas. Era neurocirujano y había tratado ese tipo de cosas. No encontró nada que le hubiera impedido correr. Dale se sintió bien. Estaba sano sin efectos residuales. Era casi como si fuera solo un pequeño episodio.

    “Ninguno de nosotros que no fue a la escuela de medicina conoce todos los detalles, pero sabemos lo suficiente como para saber que era preocupante. Aquí tienes a un tipo que siempre ha tenido la reputación de ser fuerte como un toro, y miras sin ningún síntoma visible. Wow, ¿qué pasó?”

    El incidente de Earnhardt en Darlington hace 25 años ocurrió durante uno de los valles de su carrera. Salió esa tarde, no ganaba desde marzo de 1996. Su carrera había ido en declive estadístico desde su séptimo (y último) campeonato en 1994.

    Ganó cinco carreras en 1995, dos en 1996, ninguna en 1997 y solo seis de 1998 a 2000.

    ¿Captaste el 1997 Sur 500 en el hipódromo de Darlington? Comparte tus recuerdos en los comentarios a continuación.

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