El momento de la verdad de Russell Westbrook

Cuando se le preguntó en el día de los medios del Thunder en 2017 cómo se sentía al salir de la banca para su nuevo equipo, todo lo que Carmelo Anthony pudo ofrecer fue una respuesta inmediata de dos palabras:” Quien yo ?– y una carcajada.

Fue una reacción instintiva, completamente genuina, y podías entenderlo. Sí, Anthony estaba en el lado equivocado de los 30 y se unía a un equipo que ya incluía a dos superestrellas establecidas en su mejor momento. Pero acababa de promediar 22,4 puntos por partido como no. La opción número 1 en Nueva York, y acababa de hacer su octava aparición consecutiva en el Juego de Estrellas. ¿Han surgido preguntas sobre si aceptaría un movimiento de resistencia de larga data o si podría encajar en un papel menos utilizado del ‘Team USA Melo’ en un equipo Thunder con aspiraciones al título? Claro. ¿Pero la idea de que Anthony, que nunca había dejado la banca de la NBA, podría ser el más adecuado para la segunda unidad? Parecía, al menos para él, risible.

Después de todo, Melo comenzó, pero también se sacrificó, terminando tercero sobre el Thunder en anotaciones, tiros y tasa de uso. Hubo muchos baches en el camino a lo largo del camino, pero Oklahoma City ganó el no. 4, se desempeñó mejor con Anthony en la cancha que fuera de ella, y presentó una de las mejores alineaciones iniciales de la NBA. Sin embargo, todo se derrumbó en los playoffs cuando disparó un 38 % desde el campo mientras era asado regularmente a la defensiva en una derrota en la primera ronda.

Tres meses después, fue liberado de OKC. Cuatro meses después estaba fuera de Houston. Apenas un año después de este reflejo ” Quien yo ? y esas risas, el futuro miembro del Salón de la Fama estaba fuera de la liga; tendría que esperar otro año completo para tener una oportunidad.

Es difícil no pensar en Melo en medio de toda la charla sobre lo que sigue para Russell Westbrook. Como MVP reinante de Oklahoma City, Westbrook vio lo rápido que cambió todo para Melo después de ese día de los medios del Thunder: cómo cambió el mundo de la NBA y dónde quedó Melo. Como la incorporación de Hail Mary a los Lakers la temporada pasada, Westbrook una vez más se asoció con una versión de Anthony que encontró su camino de regreso a la liga al hacer las paces con un papel más ajustado. Y después de una campaña desastrosa en Los Ángeles que, según la mayoría de las estadísticas, es la peor temporada de su carrera, Westbrook ahora se encuentra en el mismo momento de la verdad que Melo, y tantas otras superestrellas a lo largo de los años, han tenido que enfrentar. .

“Cuando eres uno de los 10 mejores jugadores de nuestra liga durante 10 años, piensas que estará allí para siempre”, dijo uno de los ex entrenadores de la NBA de Anthony a Baxter Holmes de ESPN en 2019. “Siempre son los últimos en enterarse”.

Todos los temores que todos tenían sobre la mala compatibilidad de Westbrook con los Lakers la temporada pasada se hicieron realidad, ya que parecía inadecuado para la vida junto a LeBron James y (cuando estaba sano) Anthony Davis. . Los números individuales de anotación del cuadro se veían bastante bien: 18.5 puntos, 7.4 rebotes y 7.1 asistencias por juego, liderando a un equipo de Lakers de 33 victorias devastado por lesiones e inconsistencias en el total de minutos y partidos jugados. Sin embargo, profundice un poco más y encontrará a uno de los anotadores menos efectivos de la NBA: entre 46 jugadores que realizaron al menos 1,000 tiros, Russ ocupó el puesto 42 en porcentaje de tiro real. También tuvo la segunda tasa de pérdidas de balón más alta de su carrera, y sus esfuerzos a menudo indiferentes no ayudaron a una pésima defensa de los Lakers que terminó 24° en puntos permitidos por posesión.

Durante más de una década, Westbrook combinó un atletismo impresionantemente explosivo con una determinación implacable de doblegar el juego a su voluntad, convirtiéndose en el primer jugador desde Oscar Robertson en promediar un triple-doble durante toda una temporada (luego en hacerlo tres veces más en la temporada). temporada siguiente). cuatro años), ganando nueve selecciones All-NBA (incluyendo nominaciones consecutivas al Primer Equipo) y ganando el premio al Jugador Más Valioso 2016-17. Su primacía también se extendió más allá de las líneas blancas, con Oklahoma City reorientando su programa en torno a él después de que Kevin Durant se mudara al oeste, y Houston dejando caer centros para crear más carreras para un jugador que solía hacerlos él mismo. En Los Ángeles, sin embargo, LeBron, no Russ, es el sol alrededor del cual todos orbitan; en una historia posiblemente relacionada, Westbrook pasó una parte importante de su entrevista de salida con los medios de comunicación de los Lakers en abril, detallando sus frustraciones por “siempre [being] dado una oportunidad justa de ser quien tenía que ser para ayudar a este equipo”, incluso llegando a decir que James y Davis dijeron que dejarían espacio para que Westbrook fuera él mismo “no era cierto, seamos honestos. ”

Si no, puede ser porque ellos no debería Haz ese espacio para él. La evidencia en la cancha (el saltador roto, el agarre cuestionable, la defensa con y sin balón más inestable que nunca, el paquete total que provocó presiones internas para que Frank Vogel, expulsado desde entonces, lo colocara repetidamente la temporada pasada) se ha elevado a un punto donde es difícil concluir algo pero que Westbrook ya no es lo que solía ser. La evidencia sugiere que Westbrook continuar haciendo lo que siempre ha hecho es más dañino que útil, y particularmente dañino para un equipo de los Lakers que debe rodear a LeBron con jugadores que pueden disparar, defender y no devolver el balón del baloncesto.

Es por eso que el nuevo entrenador en jefe Darvin Ham salió a decir lo que tanta gente ha dicho antes: que si bien “todavía queda mucho por [Westbrook’s] tanque”, tendrá que sacrificarse para acceder a él diversificando su juego de ataque moviendo el balón con más frecuencia y colocando pantallas, y “redirigiendo” su energía hacia el lado defensivo. Todavía podría ser el base titular; solo necesitaria ser un diferente una especie de guardián del punto de partida. Es decir: Ham y los Lakers quieren que Westbrook no sea Westbrook. O, en su defecto, ser menos Westbrook. Le están pidiendo al maximalista preeminente de la NBA que reduzca y simplifique; para un jugador que solo ha jugado alguna vez con el volumen al 11 y el botón arrancado para relajarse y calmarse; y que Russ adopte un papel más complementario, como lo hizo Melo en Portland y, más tarde, en Los Ángeles

Su antiguo agente, Thad Foucher, aparentemente pensó que el plan de Ham sonaba bastante bien, o, al menos, mejor que buscar un intercambio por cuarta temporada baja consecutiva, con el hedor de los fracasos de los Lakers (que, con toda honestidad, estaban lejos de ser culpa suya). ) aferrándose a Westbrook. Quizás valga la pena señalar que, menos de dos meses después de que Ham presentara su visión, Foucher ya no es el agente de Westbrook; por lo que vale, varias fuentes le dijeron a Dan Woike y Broderick Turner Los Ángeles Times que la división “no tuvo nada que ver con los Lakers”.

Según los informes, Russ nunca solicitó oficialmente un intercambio de los Lakers desde que se unió en 2021, y recientemente intervino en una llamada con LeBron y AD para “asegurarse de que los tres estuvieran en la misma página… en su búsqueda de un campeonato”, según cris Haynes de Yahoo Deportes. Aun así, por el sonido de las cosas, LeBron, quien supuestamente respaldó el rumoreado intercambio de Kyrie Irving de Westbrook y no parecía demasiado ansioso por resolver los problemas de la liga de verano, aparentemente “no tiene interés en relanzarlo con una versión de Russ que no está interesado en el programa prescrito. Y, sin embargo, dada la falta de mercado para un portero de 34 años que no puede lanzar y que ganará casi $50 millones la próxima temporada, LeBron y compañía pueden no tener otra opción.

Shams Charania de Atletismo informó el lunes que el Jazz, los Knicks y los Pacers, entre otros, “discutieron acuerdos con los Lakers”, incluidos Westbrook y selecciones de draft salientes para atraer a un pretendiente a aceptar el gigantesco contrato de Westbrook. El colega de Charania, Bob Kravitz, informó recientemente que un intercambio propuesto entre Pacers y Lakers que habría enviado al centro Myles Turner y al escolta Buddy Hield a Los Ángeles a cambio de Westbrook y la selección de primera ronda de 2027 de los Lakers “actualmente está muerto”, con conversaciones estancadas. sobre Indiana queriendo que los Lakers también sean primeros en 2029. Las menciones de Utah y Nueva York son interesantes en el contexto de un marco rumoreado compartido la semana pasada por Marc Stein que vería a los Knicks asumir el contrato de $ 47.1 millones de Westbrook que expira a cambio de renunciar a los últimos tres años garantizados del acuerdo de Julius Randle. creando así también flexibilidad financiera para un equipo que busca cambiar a Donovan Mitchell.

Sin embargo, dejando de lado esos rumores, Charania señala que “no hay un acuerdo inminente” para sacar a Westbrook, de 33 años, de Los Ángeles. en el once inicial y convirtiéndolo en su principal opción; él es, en este punto, el alto costo de adquirir selecciones de draft, muy probablemente canjeado a favor de espacio máximo una vez que se haya pagado su flete. La evidencia fuera de la cancha sugiere que la liga en su conjunto ha visto la evidencia en la cancha y la ha juzgado con dureza: que la NBA cree que la versión actual de Russell Westbrook ya no te ayuda a ganar partidos de baloncesto a un nivel acorde con su salario, y que puede que no haya estar otra version.

Este es el desafío que enfrenta Westbrook: o bien demostrar que el estilo que construyó una carrera en el Salón de la Fama puede ayudar a ganar el balón, o dar la vuelta y enfrentar lo raro y volver a imaginar quién es en la cancha de baloncesto. Cuando Anthony, quien nunca ha alcanzado las alturas de MVP de Russ pero tiene la ventaja de ser cuatro pulgadas más alto y un tirador de triples considerablemente mejor, llegó a este punto, le tomó un año en el desierto antes de que pudiera enfrentarse a un jugador más papel humilde como asesino a sueldo de salario mínimo de año en año. No fue fácil.

“Vas por 16, 17 y eres el chico del equipo y eres la estrella, y de repente alguien dice: ‘Escucha, sal de la banca'”, dijo Anthony a los periodistas cuando se unió a los Lakers. última temporada. “Tuve que tragarme ese ego. Tuve que tragarme ese orgullo. Pero también tuve que usar ese ego y ese orgullo para mantenerme alerta y motivado. Y lo acepté”.

Otros grandes de todos los tiempos nunca pudieron llegar a un acuerdo con eso; puedes entender por qué una estrella se reiría de la sugerencia de que debería ser algo diferente de lo que siempre fue. Los problemas comienzan, sin embargo, cuando usted deténgase sé una estrella: cuando seas el último en darte cuenta de que el mundo ha cambiado y es hora de encontrar un plan B.

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