El piloto de NASCAR Armani Williams corre para fomentar la concienciación sobre el autismo y la inclusión



CNN

Para el piloto de NASCAR Armani Williams, la cabina de un auto de carrera es su santuario.

“Estar en un auto de carrera es como una zona de confort”, dijo Armani.

“Me encanta estar en ello, llevándolo al límite”.

El joven de 22 años está desafiando las expectativas y ayudando a fomentar la inclusión como uno de los pocos pilotos negros en el deporte y como el primer piloto de NASCAR en hablar públicamente sobre su autismo.

“Quería demostrarles a todos que, ya sabes, el autismo puede ser una fortaleza, no una debilidad”.

El trastorno del espectro autista es un grupo de trastornos del neurodesarrollo que afectan la comunicación, el aprendizaje y las habilidades sociales. Armani fue diagnosticado cuando tenía dos años y, al igual que otros niños del espectro, no hablaba durante sus primeros años de vida.

“Podía decir ‘mamá’, podía decir ‘papá’, pero no decía mucho más”, dijo Del Williams, el padre de Armani.

Sus padres no sabían mucho sobre el autismo y estaban preocupados por su futuro.

“Inmediatamente empiezas a pensar en su crecimiento, su desarrollo. ¿Sería capaz de andar en bicicleta? ¿Podría algún día ir a la universidad, vivir de forma independiente? dijo Del.

Además de las dificultades de comunicación, el autismo de Armani estuvo acompañado de una excesiva atención a los detalles, un rasgo que más tarde se convertiría en la clave de su éxito como piloto profesional. Con el apoyo de la terapia ocupacional y del habla, Armani comenzó a prosperar. Sus padres decidieron inscribirlo en un curso de dos semanas en una universidad cercana que enseñaba a los niños autistas a andar en bicicleta.

“Al final del primer día, Armani pudo andar en bicicleta sin ayudas de entrenamiento ni soportes de equilibrio”, dijo Del.

Fue entonces cuando supieron que tenía algo especial.

“Estas son las primeras señales de que Armani ha demostrado lo valiente que es para ser un niño”.

Fue un viaje a un parque de diversiones local lo que reveló su pasión por las cuatro ruedas.

“Tendrían como una atracción de karts, y después de que dimos la vuelta por primera vez, quería seguir yendo unas cuantas veces, como una y otra y otra vez”, explicó Armani.

Comenzó a coleccionar autos de competencia y a ver series de carreras de NASCAR en la televisión.

“Me sorprendió lo rápido que iban estos autos; Nunca había visto tanta velocidad”, dijo Armani.

“Me quedó claro que esto era algo que quería hacer”.

Armani pudo dominar rápidamente la mecánica del acelerador, los pedales de freno y el volante después de asistir a la escuela de karts de Jackson Speedway. A la edad de ocho años, participó en competiciones de karting.

De ahí pasó al mini-coupé, una versión de tamaño medio de un stock car profesional. Durante este tiempo ganó 18 carreras y dos títulos de campeonato.

Las personas con autismo pueden presentar hipersensibilidad e hiposensibilidad sensorial. La hipersensibilidad de Armani al sonido y al tacto resultó ser una ventaja en la carrera.

“Todos los conductores están concentrados, pero como soy autista, tengo un enfoque similar al de un láser; casi te tiene que encantar ser el auto”, explicó Armani.

La hipersensibilidad de Armani a los sonidos y al tacto lo alerta sobre problemas con el vehículo que otros conductores ni siquiera notan.

“Simplemente está sucediendo de una manera que quizás pocas personas hayan visto antes”.

“Es un tipo de cosa que uso para asegurarme de ayudar a dar información detallada a mi equipo para que puedan hacer los ajustes necesarios para aprovechar al máximo el auto”, dice. .

“Es extraño, si soy honesto, su capacidad para mantenerse enfocado y tener una visión de túnel en ciertas cosas”, dijo Del.

Armani ingresó a la ARCA Menards Truck Pro Series, una liga semiprofesional, a los 16 años. Se convirtió en el piloto negro mejor clasificado en la serie y la carrera de campeonato allí en 2016.

Ese mismo año, fue invitado a un Programa de Diversidad de Pilotos de NASCAR donde lo hizo lo suficientemente bien como para competir en la Serie Pinty’s en Canadá el próximo año como piloto profesional.

“Era como una vibra totalmente diferente”, dijo Armani.

“Sabía que iba a ser mucho aprender para ser un profesional por primera vez, pero salí para tratar de demostrarles a todos que tenía lo necesario para conducir un auto de carreras y ser realmente bueno”.

En 2021, hizo su debut en los Estados Unidos en la NASCAR Camping World Truck Series, el tercer nivel más alto de la serie deportiva, y terminó en el puesto 21.

A medida que Armani maduró, no tardó mucho en darse cuenta de su poder en su plataforma.

Siempre ha admirado a pilotos como el campeón de la NASCAR Cup Series Jimmie Johnson y su trabajo apoyando causas cercanas a su corazón.

“Todo sobre su personalidad, lo que ha hecho en la pista, el talento y lo que ha hecho fuera de la pista en términos de ayudar a la comunidad realmente me ha inspirado a ser más como él”, reveló Armani.

Armani ahora está cambiando de marcha entre conductor, estudiante y abogado.

Asiste a la Universidad de Oakland para estudiar ingeniería mecánica, un título que espera usar cuando se jubile para ayudar a diseñar, construir, desarrollar y probar futuros autos de carrera.

“Quería desempeñar este papel brindando mucha esperanza e inspiración a las personas en la comunidad del autismo, para inspirar a las personas a seguir avanzando y comprender que puedes hacer cualquier cosa que tengas en mente en este mundo”.

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