El retiro de Serena Williams es una plataforma, no una pérdida, para la próxima generación del tenis negro — Andscape

Hace una semana, el viernes, Serena Williams puso fin a una de las carreras más exitosas en la historia del deporte. Williams ganó sus primeros dos partidos en el US Open. Luego, con 24.000 fanáticos gritando en apoyo en el estadio Arthur Ashe, perdió de manera dramática ante la australiana Ajla Tomljanovic.

Vi los tres juegos de Williams con mis amigos y familiares. Estábamos pegados a una pantalla de televisión mientras imagino a nuestros abuelos amontonados alrededor de la radio escuchando las peleas del boxeador Joe Louis, con todos los gritos, alaridos y gemidos del asistente.

La emotiva pérdida de Williams marcó el final de una era y creó un vacío que no se llenará pronto: un jugador negro estadounidense, un jugador negro, dominando la arraigada blancura de un deporte de club de campo.

Al comienzo de la Semana 2 de The Open, la comidilla del torneo fueron dos jóvenes jugadoras negras: Coco Gauff, de 18 años, y Frances Tiafoe, de 24 años. Gauff ganó sus primeros dos partidos para ganar su primer lugar en cuartos de final de Grand Slam. Tiafoe envió ondas de choque el lunes cuando molestó al icónico Rafael Nadal.

Hay una montaña tan empinada que escalar para una nueva generación de jugadores que aspiran a reemplazar, si no a acercar, el impacto de Williams. Cuando comencé a pensar en el vacío que dejó y en quién lo iba a llenar, sentí una oleada de fatiga. Era como si estuviera parado al pie de una colina, comenzando desde cero, comenzando la escalada nuevamente desde cero.

¿Están estos jóvenes jugadores, quienesquiera que sean, listos, incluso dispuestos, a llevar la bandera del tenis estadounidense? ¿Por sexo? ¿Para la carrera? ¿Estaban preparados para tener objetivos permanentes sobre sus espaldas, preparados para no tener días de descanso, ni partidos fáciles? ¿Están listos para enfrentar el escrutinio, incluso la animosidad, a medida que se desvanece la novedad de la novedad?

¿Lo saben ellos mismos?

Gauff dijo a los periodistas que quería mantenerse alejada de las redes sociales porque inhibía el autodescubrimiento. “Necesito vivir más en la vida real, no en línea”, dijo.

“Trato de estar más en la vida real y aprender más sobre mí mismo. Cuando estás en línea, descubres una versión de ti mismo que no es accesible. Trato de saber más sobre una versión real de mí mismo.

Coco Gauff, de 18 años, ganó sus primeros cuatro partidos para obtener su primer lugar en los cuartos de final del US Open.

Tim Clayton/Corbis a través de Getty Images

El martes, Gauff perdió ante Caroline García a pesar de que una multitud agotada la animó desesperadamente a ganar. Tiafoe venció al ruso Andrey Rublev el miércoles para llegar a la primera semifinal de Grand Slam de su carrera, convirtiéndose en el primer hombre afroamericano en llegar a una semifinal del US Open desde Arthur Ashe en 1972. Tiafoe jugará el viernes, la semana del cumpleaños de Williams. juego final.

El miércoles por la noche, hablé con Martin Blackman, gerente general de desarrollo de jugadores y entrenadores de la USTA, sobre el desafío de desarrollar más tenistas negros con calibre de campeonato, en particular hombres. Abordamos a Tiafoe, pero hablamos más ampliamente sobre mi sensación de que, sin Williams, estábamos de vuelta en la base de una montaña empinada.

Blackman dijo que no lo veía así en absoluto. Mientras que Williams usó la “evolución” para explicar su salida del tenis, Blackman usó la evolución para explicar su visión del éxito de los negros en el tenis.

No había nada como estar de vuelta al pie de la colina y empezar de nuevo. Para Blackman, el viaje se trata de escalar montañas, una montaña tras otra, una generación tras otra: el primer campeón de boxeo negro, el primer jugador de béisbol negro, el primer presidente negro de los Estados Unidos. Se trata de escalar montañas.

Williams fue simplemente el último en hacer el ascenso.

“Se trata del legado”, dijo Blackman, quien jugó tenis en Stanford antes de convertirse en profesional. “Se trata de personas que se suben a los hombros de otras personas en la cima”.

Según Blackman, Williams llevó a mujeres jóvenes, mujeres negras jóvenes, a alturas sin precedentes. Alcanzó muchas alturas y al hacerlo mejoró el tenis y mejoró el tenis femenino. “Deja el juego en un lugar mejor de lo que lo encontró”, dijo Blackman.

Realmente no lo había mirado de esa manera. Mi perspectiva se filtró a través de la lente de un narrador que registró el ascenso de Venus y Serena Williams desde los 13 años, viviendo en Compton, California, hasta ahora, cuando tienen cuarenta y tantos años.

Para llevar a casa su punto de evolución, Blackman contó la historia de su padre, que nació en Barbados. Fue al US Open a fines de la década de 1950 y vio jugar a la gran Althea Gibson. “Era una de las tres personas negras en la multitud”, dijo Blackman. Más de 60 años después, hay una estatua de Gibson que se encuentra fuera del Estadio Arthur Ashe.

Ashe vino después, ganando Wimbledon, el Abierto de Australia y el Abierto de Estados Unidos. Hay una estatua de Ashe en los terrenos del estadio. Habrá, o eventualmente debería haber, estatuas de Venus y Serena Williams en todos los estadios de Grand Slam.

Si bien puedo decir con cierta certeza que nunca habrá una historia de tenis como la de las hermanas Williams, puedo decir con la misma certeza que habrá otra historia convincente.

Frances Tiafoe es el primer hombre afroamericano en avanzar a las semifinales del US Open desde Arthur Ashe en 1972.

Imágenes de Matthew Stockman/Getty

Blackman compiló una lista de jóvenes prometedores: Whitney Osuigwe, Robin Montgomery, Hailey Baptiste, Katrina Scott, Clervie Ngounoue. Se unen a Gauff, Sloane Stephens, Madison Keys y Tiafoe.

“Cuando pienso en Serena dejando el partido, creo que es una victoria para el tenis”, dijo Blackman. “Ella inspiró a millones de niños, niños de color, mujeres. Demostró que puedes hacer eso siendo tú mismo auténtico.

aceptaré eso; tal vez no estemos al pie de una colina teniendo que empujar una roca montaña arriba.

Serena y Venus Williams nos llevaron a la cima de una montaña. Ahora Tiafoe, Gauff y los demás se encuentran al pie de la próxima montaña a escalar. Ellas son las nuevas portadoras de la antorcha para iluminar el camino de los demás como las hermanas Williams iluminaron el camino para ellas.

Como dijo Gauff a los periodistas el martes: “Las hermanas Williams me inspiraron a jugar tenis porque vi a alguien como yo jugando un deporte con poca gente que se pareciera a mí. Espero poder ser eso para otros niños”.

Salí del Centro Nacional de Tenis Billie Jean King de la USTA el miércoles por la noche sintiéndome un poco menos agotado por comenzar una nueva narrativa e incluso animado. Si pones la partida de Williams, el éxito de Tiafoe y la mejora de Gauff en el contexto de la evolución y el progreso, el abismo no parece tan ancho, la montaña no parece tan empinada.

“Veo a varios jugadores progresando en sus pasos debido a su inspiración y motivación”, dijo Blackman.

La realidad es que muchos son llamados, pocos son elegidos, y Williams es una fuerza de la naturaleza única en su tipo. Pero acepto el punto de Blackman: no estamos comenzando desde cero cuando se trata de jugadores de tenis negros talentosos y con calibre de campeonato en la tubería. Están en la cima de una montaña y preparándose para escalar otra.

El progreso negro, dentro y fuera del deporte, siempre se ha tratado de escalar montañas. Las montañas son empinadas, pero las hemos escalado antes. Los volveremos a subir.

William C. Rhoden, excolumnista deportivo galardonado del New York Times y autor de Forty Million Dollar Slaves, es escritor de Andscape.

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