¿El rey de la tierra batida Rafael Nadal honrará a Roland Garros?

Rápido y dominante en el primer set contra Denis Shapovalov, Rafael Nadal fue todo lo contrario en la recta final del Abierto de Italia el jueves por la noche.

Tarde al baile. Cojeando entre puntos. Sonriendo y haciendo muecas incluso al cambiar de formato. Su angustia fue tan visible cuando las dobles faltas y los errores no forzados se acumularon al final del set final que incluso los fanáticos canadienses sentados en lo alto de las gradas de la cancha central vitorearon a Nadal mientras su compatriota Shapovalov daba los toques finales a su victoria, 1-6, 7-5. 6-2, en octavos de final.

Shapovalov, un zurdo elástico y explosivo clasificado en el puesto 16, tiene las herramientas para confundir incluso a un Nadal saludable. Lo venció en su primer partido en 2017 cuando Shapovalov aún era un adolescente, y debería haberlo vencido en los octavos de final del año pasado en el Abierto de Italia cuando no logró convertir dos puntos de partido. También empujó a Nadal a cinco sets en el Abierto de Australia de este año.

Pero estuvo lejos de un Nadal sano, con su crónica problema del pie izquierdo, conocida como enfermedad de Müller-Weiss, vuelve a su superficie preferida. Con el Abierto de Francia a la vuelta de la esquina, su estado de ánimo era tan depresivo y pensativo como recuerdo en casi 20 años después de su carrera.

“Me imagino que llegará un momento en que mi cabeza dirá ‘Basta'”, dijo Nadal, 10 veces campeón del Abierto de Italia, en español, frunciendo los labios y sacudiendo la cabeza. “El dolor te quita la felicidad, no solo en el tenis sino en la vida. Y mi problema es que muchos días vivo con demasiado dolor.

Nadal dijo que también tuvo que vivir tomando “una tonelada de antiinflamatorios al día para darme la capacidad de entrenar”.

“Es mi realidad”, dijo. “Y ha habido muchos días, como hoy, en los que ha llegado el momento en que no puedo hacerlo”.

Terminó con 34 errores no forzados y solo 13 ganadores el jueves, y la pregunta ahora es si el jugador de tierra batida más exitoso de la historia podrá jugar en Roland Garros, el torneo de Grand Slam que ha ganado un récord de 13 veces.

“Seguiré soñando con este gol”, dijo Nadal sobre el torneo. “Lo negativo es que hoy no me es posible jugar, pero a lo mejor en dos días la cosa va mejor. Ese es el problema de lo que tengo en el pie.

El Abierto de Francia comenzará en nueve días el 22 de mayo, aunque es posible que Nadal no tenga que jugar hasta el 24 de mayo ya que el Abierto de Francia, que comienza un domingo, realiza su primera ronda durante tres días.

Aunque Nadal, que cumplirá 36 años el próximo mes, a menudo ha mostrado un increíble espíritu de lucha y poder de recuperación, será un desafío sin precedentes para él en París en la primavera.

“Ciertamente difícil verlo sufrir allí al final; Nunca quiero ver eso, especialmente con una gran leyenda como Rafa”, dijo Shapovalov, quien aún necesitaba producir un tenis audaz y grandes servicios para ganar el jueves. “Espero que este bien. Aporta mucho a nuestro deporte. Espero que esté en forma y listo para partir hacia los franceses.

Rafael Nadal durante su partido contra Denis Shapovalov en el torneo de tenis Abierto de Italia. (Foto AP/Alessandra Tarantino)

La única vez que Nadal triunfó en Roland Garros sin ganar un torneo sobre tierra batida a principios de año fue en 2020, la temporada acortada por la pandemia cuando el inicio de Roland Garros se trasladó a octubre y se canceló casi toda la temporada sobre tierra batida. .

Este año el calendario ha vuelto a la normalidad pero no para Nadal. Después de un tórrido comienzo de temporada, con 20 victorias consecutivas y un récord de 21 títulos de Grand Slam en individuales en el Abierto de Australia, su campaña en tierra batida se vio retrasada por una fractura por estrés en las costillas que le impidió competir o entrenar normalmente durante seis semanas. .

Regresó para el Abierto de Madrid este mes y fue derrotado por la sensación española de 19 años Carlos Alcaraz en los cuartos de final y ahora ha sufrido su primera derrota en el Abierto de Italia desde 2008, cuando Juan Carlos Ferrero, ex No. 1 del mundo, ahora entrenador de Alcaraz, sorprendió a Nadal en la segunda ronda.

Nadal todavía ganó el Abierto de Francia de 2008, venciendo a su rival Roger Federer en la final, pero Nadal ya había ganado los títulos en Montecarlo, Barcelona y Hamburgo ese año.

Esta temporada, carece de partidos y victorias en tierra batida, ya que amenazas establecidas como Novak Djokovic y Stefanos Tsitsipas, y recién llegados como Alcaraz, han establecido bases más sólidas.

“Al final del día, incluso los mejores jugadores no pueden vencer al Padre Tiempo”, dijo Brad Stine, el veterano entrenador estadounidense que ahora trabaja con Tommy Paul. “Llega a este punto para Rafa. Lo que hizo en Australia fue más que excepcional, pero creo que vimos el daño colateral de su gran comienzo de temporada. Si está sano, sigue siendo el favorito semana tras semana, pero es uno de los grandes. “Si el cuerpo se pudre” no está incluido en el poema de Kipling. »

Es una referencia a “If”, un extracto del cual se muestra en la entrada de los jugadores a la pista central de Wimbledon.

Es difícil, después de 15 años de ver a Nadal prevalecer casi siempre sobre la adversidad y la oposición en Roland Garros, imaginar que realmente no encontrará la manera de plantear un desafío.

“Lucharé por ello”, dijo sombríamente. “Seguiré creyendo en ello durante esta semana y media”.

Lo que está claro es que, para variar, no debería ser el favorito. “De ninguna manera”, dijo Mark Petchey, el veterano entrenador y analista. “Muchos cofavoritos y jugadores con posibilidades reales de ganar”.

Su lista más larga incluye al campeón defensor, Djokovic; el otro finalista del año pasado, Tsitsipas; Alcaraz; Alejandro Zverev; Casper Ruud; y el joven italiano Jannik Sinner.

Nadal, desde que perdió ante Djokovic en una semifinal de cuatro sets en París en junio pasado, ha jugado solo cinco partidos en tierra batida, perdiendo dos.

Verlo luchar y finalmente cojear el jueves le recordó que nada es para siempre, ni siquiera Nadal en la superficie que hizo suya.

Escrito por Christopher Clarey. Este artículo apareció originalmente en The New York Times.

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