El Saudi Golf Tour es un flagrante ‘lavado deportivo’

Phil Mickelson y Cho Minn Thant, CEO de Asian Tour. (Foto de Steven Paston/PA Images/Getty Images).

Del 9 al 11 de junio, LIV Golf celebró su primer torneo en el Centurion Club en las afueras de Londres. El ganador fue Charl Schwartzel, la estrella sudafricana (que ganó el Masters de 2011).

¿“LIV Golf”? Sí, también conocido como el “Saudi Golf Tour”. Está financiado por el PIF -el fondo de inversión pública o fondo soberano- del gobierno saudí. El presidente del fondo es Mohammed bin Salman, el príncipe heredero, que funciona efectivamente como el dictador del país. El CEO de la nueva gira es Greg Norman, el veterano golfista australiano, también conocido como el Gran Tiburón Blanco.

¿Qué significa “LIV”? No es un acrónimo. Es un número romano, en alusión a que los torneos del circuito se jugarán en tres rondas, o 54 hoyos. Los torneos tradicionales, como el PGA Tour, son de cuatro rondas o 72 hoyos.

Dejando a un lado estos detalles, el gobierno saudita se dedica al “lavado deportivo”. Esta es la práctica mediante la cual los malos actores intentan limpiar su reputación involucrándose en deportes. Los chinos son maestros lavadores de deportes, como lo demostraron en sus Juegos Olímpicos, y los saudíes también son muy buenos en eso. Además de su liga de golf, tienen un club de fútbol de la Premier League, Newcastle.

En su temporada inaugural, la Saudi Golf League realizará ocho torneos, incluidos dos en campos propiedad del expresidente Donald Trump: su club en Bedminster, Nueva Jersey, y su club en Miami. El PGA Tour no está muy contento con la nueva liga e hizo elegir a los jugadores: “Puedes jugar con nosotros o con ellos, pero no con ambos”.

¿Cuál es el atractivo de la Saudi Golf League para los jugadores? Moolah, mucho dinero. La bolsa para el torneo inicial en el Centurion Club fue de $25 millones. El evento competitivo del PGA Tour, el Canadian Open, tuvo una bolsa de $ 8,7 millones. Pero este no es el gran atractivo para los jugadores.

No, la gran atracción es que reciben dinero garantizado de los saudíes: dinero solo por presentarse, solo por participar. No hay “cortes”, ni eliminaciones de torneos, en estos 54 hoyos de LIV Golf. Obtienes una buena parte del cambio sin importar lo duro que juegues.

Si eres realmente grande, un gran nombre, un gran atractivo, ganas mucho dinero. Phil Mickelson recibe $200 millones por unirse a la nueva liga. Dustin Johnson, quien hasta hace poco era el jugador número 1 del mundo, tiene $125 millones.

Había 42 jugadores en el primer torneo. Muchos de ellos eran golfistas de mediana edad, del otro lado de la colina, con sus mejores años de ganancias detrás de ellos. Ejemplos de tales jugadores son Mickelson y Sergio García. Otros, sin embargo, están en su apogeo, como Johnson. Bryson DeChambeau, en su mejor momento y una gran estrella en el juego, pronto se unirá a la gira.

La mayor estrella de todas, Tiger Woods, se ha negado a pasar del PGA Tour al saudí. Rechazó casi mil millones de dólares a los saudíes. “Increíblemente enorme” es como lo expresó Greg Norman. “Estamos hablando de nueve cifras altas”, dijo sobre el trato que Woods rechazó. A Jack Nicklaus, que fue Woods antes que Woods, por así decirlo, también se le ofreció un trato. Según el propio Nicklaus, este acuerdo le habría aportado “más de 100 millones de dólares”. ¿Todo ese dinero para apostar a los 82? No, básicamente para conseguir el trabajo de Norman.

Rory McIlroy, la estrella de Irlanda del Norte, se quedó en el PGA Tour. “No veo el punto de empañar una reputación por millones más”, dijo. Jon Rahm, el gran español, hizo lo mismo. “No hago esto por el dinero”, dijo. “Te lanzan números, y se supone que eso impresiona a la gente. Estoy en este juego por amor al golf y por amor al juego y para convertirme en un campeón.

Todo muy noble. Pero se podría decir que McIlroy y Rahm pueden darse el lujo de rechazar el dinero garantizado. Los otros jugadores no pueden resistir la tentación. “Tengo que hacer lo mejor para mí y mi familia”, es una línea común.

En una conferencia de prensa antes del torneo inaugural, se preguntó a dos jugadores veteranos, Lee Westwood (49) e Ian Poulter (46), si jugarían en un torneo organizado por Vladimir Putin, si el dinero era el adecuado. Ninguno comentaría.

Greg Norman fue interrogado sobre el asesinato de Jamal Khashoggi. (Khashoggi, como recordarán, fue el periodista y disidente que fue torturado, asesinado y luego cortado con una sierra para huesos en octubre de 2018. La inteligencia de EE. UU. ha determinado que el asesinato fue ordenado por Mohammed bin Salman). Norman respondió: “Escucha, todos hemos cometido errores, y usted solo quiere aprender de esos errores y cómo puede corregirlos en el futuro.

Mickelson fue muy honesto sobre los saudíes– en comentarios a un escritor que dijo después de la publicación estaban destinados a ser confidenciales. “Estos son algunos hijos de puta aterradores con los que involucrarse”, dijo Mickelson. “Sabemos que mataron a Khashoggi y tienen un historial terrible de derechos humanos. Ejecutan a personas allí porque son homosexuales. Continuó diciendo que quería usar el Tour de Arabia Saudita como palanca contra el Tour de la PGA, para efectuar los cambios que consideraba deseables.

Cuando sus comentarios salieron a la luz, gran parte del mundo se le cayó encima. Su patrocinador de mucho tiempo, KPMG, el gigante de la contabilidad, lo abandonó. ¿Por sus maquiavélicos designios? ¿Por su amoralidad hacia los saudíes? KPMG tiene tres oficinas en Arabia Saudita. El verdadero delito de Mickelson, seguramente, fue haber sido indiscreto con la verdad.

Personalmente, estoy a favor de la competencia. Creo en los mercados, incluidos los recorridos de golf. Soy antimonopolio. Pero me atraganto con el aspecto saudita. Si me perdonas, cuanto más sepas, cuanto más sepas sobre los saudíes y sus prácticas, menos podrás disfrutar de una liga de golf saudí, incluso con ladrones tan amables como Mickelson.

Con los años he escritura muchos sauditas prisioneros políticos, que son torturados, a veces hasta la muerte. Entrevisté a varios familiares (esposas, hermanos, hermanas) que hacían campaña por la liberación de sus seres queridos. Lo hacen con un riesgo considerable para ellos mismos, por cierto. El gobierno saudita no aprecia las campañas de derechos humanos. Y no rehuye apuntar a personas en suelo extranjero, sin mencionar el suelo saudita.

Tal vez podría mencionar un caso.

El mes pasado tengo entrevistado Areej al-Sadhan, en el Foro de la Libertad de Oslo en Noruega. Su hermano, Abdulrahman, es un preso político en Arabia Saudita. Los Sadhan crecieron entre Arabia Saudita y los Estados Unidos. Abdulrahman fue a la Universidad de Notre Dame de Namur en Belmont, California, donde se graduó en 2013. Luego fue a Arabia Saudita para comenzar una carrera. De naturaleza compasiva, se unió a la Media Luna Roja (como se conoce a la Cruz Roja en los países de mayoría musulmana).

En Twitter, Abdulrahman hizo algunas críticas al gobierno. Es un defensor de la libertad, la democracia y los derechos humanos. El gobierno, no tanto. Tuiteó de forma anónima, pero su tapadera fue descubierta y fue arrestado en su oficina. Luego fue “desaparecido”, sin poder ponerse en contacto con su familia durante dos años.

Pero la familia recibió informes de familiares de otros presos políticos. Abdulrahman fue torturado, por supuesto, eso es lo que hacen las autoridades saudíes. Lo sometieron al repertorio habitual: descargas eléctricas; la privación del sueño; suspensión por pies; trazos Pero agregaron un giro. Mientras aplaudía la mano del prisionero, se burlaban, “¿Es este con el que estás tuiteando?”

En un juicio secreto y simulado, en abril de 2021, Abdulrahman al-Sadhan fue condenado a 20 años de prisión, seguidos de una prohibición de viajar de 20 años. El gobierno se resiste a permitir que sus víctimas cuenten sus historias.

Muchas personas son cínicas con respecto a los derechos humanos, a menudo bajo la apariencia de ser mundanas o realistas. “Es un gran mundo malo por ahí”, dicen. “No puedo seguir la caída de cada gorrión”. A principios de 2017, Bill O’Reilly le dijo al nuevo presidente Donald Trump: “Putin es un asesino”. El presidente respondió: “Hay muchos asesinos. Tenemos muchos asesinos. ¿Qué, crees que nuestro país es tan inocente?

En una entrevista reciente, Greg Norman hizo un comentario similar. Cuando se le preguntó sobre Arabia Saudita y sus horrores, respondió: “Todos los países tienen una cruz que llevar”.

Después del asesinato y desmembramiento de Jamal Khashoggi, se le preguntó al presidente Trump quién debería rendir cuentas. Él ha respondido, “Tal vez el mundo debería rendir cuentas, porque el mundo es un lugar vicioso”. Charla posterior con Bob Woodward, Trump ha dicho, “Le salvé la vida”, en referencia a Mohammed bin Salman. “Me las arreglé para convencer al Congreso de que lo dejara en paz”.

El próximo mes, el presidente Biden visitará Arabia Saudita, sombrero en mano, mientras Estados Unidos se queda sin petróleo.

Las democracias a menudo necesitan tener relaciones, incluso alianzas, con las dictaduras. Podríamos hablar de la alianza entre Estados Unidos y Arabia Saudita en otro artículo (o libro o serie de libros). Pero, ¿y los individuos? Según los informes, la firma de capital privado de Jared Kushner tiene $ 2.5 mil millones, de los cuales $ 2 mil millones provienen de los saudíes. ¿No es esa persona capaz de obtener su dinero de otras fuentes? ¿El menos malo?

Elon Musk es el hombre más rico del mundo. ¿Debería realmente abrir una nueva sala de exhibición y oficina de Tesla en la región china de Xinjiang, como lo hizo a principios de este año? Xinjiang es donde el gobierno chino ha llevado al pueblo uigur a los campos de concentración. El Departamento de Estado de EE. UU. ha calificado de genocidio la persecución de los uigures por parte de China.

Estoy para hacer dinero. Pero, ¿realmente los golfistas tienen que ganar dinero con los saudíes? Ninguno de ellos ha estado nunca en peligro de ir a la fila del pan, que yo sepa.

Según mi experiencia, a la gente le importan los derechos humanos o no. (Algunos se preocupan por ello de forma selectiva, dependiendo de los abusadores y las víctimas). A menudo tengo la oportunidad de citar una canción de Lyle Lovett: “Puede que no te importe, pero es muy importante para mí. »

Jay Nordlinger es editor de examen nacionalmiembro del National Review Institute y crítico musical de El nuevo criterio.

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