El sueño del piloto de NASCAR BJ McLeod de ganar carreras, la voluntad de lograrlo sigue siendo fuerte

Ya sea por no terminar nunca entre los cinco primeros en una carrera de la Serie Nacional de NASCAR o por la inclinación por el color negro, los collares pesados, los múltiples anillos de metal y las camisetas con imágenes de calaveras y llamas que hacen que suene como si fuera el cantante principal de alguna roca dura. banda, es fácil desarrollar conceptos erróneos sobre BJ McLeod.

Pero conocer realmente a McLeod es conocer a una de las personalidades más respetadas de NASCAR. Es un piloto que otros pilotos tienen en alta estima y un dueño de equipo que los ejecutivos de NASCAR escuchan cuando habla.

La admiración por McLeod, de 38 años, se puede ver de varias maneras. Del lado de NASCAR, McLeod posee equipos de la Copa y la Serie Xfinity que operan con presupuestos reducidos, lo cual es una perspectiva que ha demostrado ser invaluable ya que NASCAR trabaja con los propietarios de los equipos en varias iniciativas de reducción de costos. En las reuniones de propietarios, McLeod es conocido por su silencio, y solo levanta la voz cuando siente que tiene algo valioso que aportar. Cuando llega el momento de tener la palabra, él hace que cuente.

“Probablemente subestimes a BJ al principio. Lo ves en la serie de la Copa o en la serie Xfinity probablemente terminando la parte trasera, y estás haciendo suposiciones sobre BJ que están completamente equivocadas”, dijo Steve O’Donnell, director de NASCAR. operación”. Pero es un increíble corredor Super Late Model y tiene un montón de victorias. Y luego, cuando te sientas con él y hablas sobre el negocio y lo que queremos hacer como deporte, tiene algunas de las mejores ideas que he escuchado.

“Tiene una gran perspectiva. Cuando te habla sobre la dirección que le gustaría que tomara el deporte, está totalmente de acuerdo. Es realmente difícil para un piloto y un propietario tener una visión global del deporte. Por supuesto, todos quieren ir más rápido; quieren ganar carreras. Pero es raro que alguien diga: “Está bien, tal vez no sea de mi interés, pero ayudaría a que el deporte crezca”. Él tiene esa perspectiva, lo cual es genial.

Entre los pilotos, McLeod es visto como alguien que se esfuerza por no interferir con un competidor más rápido. Esto es aún más importante ya que el equipo Live Fast Motorsports de la Copa McLeod se encuentra en la parte inferior de la escala de la competencia, lo que a menudo los coloca en una posición en la que es probable que el líder los supere varias veces durante una carrera.

El respeto que McLeod tiene por aquellos contra los que compite no ha pasado desapercibido.

“Es uno de mis favoritos en el garaje porque siento que BJ es el piloto para el piloto”, dijo Kevin Harvick. “Para mí, siempre me detengo y tengo buenas conversaciones con BJ sobre cualquier cosa. Podría ser cualquier cosa. Nunca se sabe”.

Harvick no es el único ex campeón que es miembro del BJ McLeod Fan Club. El desdén de Kyle Busch por las carreras de autos lentos está bien documentado, pero McLeod evitó la ira de Busch y se ganó su respeto.

“Tiene esta personalidad, o este aspecto de él, y piensas, ‘Hombre, no quiero hablar con este tipo’. Me va a patear el trasero”, dijo Busch. “Pero es súper genial y súper genial con las cosas de las que hablamos.

“Como cuando tuve todo el trato del auto de rodaje hace unos años (que involucró a Garrett Smithley en Las Vegas, septiembre de 2019) donde nos involucramos durante la carrera, (McLeod) vino a mí y me dijo que él no. entender cómo estos muchachos no pueden entender esto y simplemente estar al margen sin mirar lo que sucede detrás de ellos cuando están a cuatro vueltas de la carrera y por qué tienen que correr al ritmo. Simplemente toma un punto diferente de punto de vista. Se encarga de asegurarse de que no sea una historia, y lo amo por eso. Creo que se necesita mucho carácter “.

Cuando McLeod es informado de los elogios ofrecidos por Harvick y Busch, asiente y una amplia sonrisa se dibuja en su rostro. Entendiendo las limitaciones competitivas de Live Fast, McLeod no quiere ser la razón por la que otros pilotos no obtengan el resultado que merecen. Escuchar a Harvick y Busch halagarlo es algo que McLeod realmente aprecia.

“Kyle Busch me ayudó cada vez que le hice una pregunta”, dijo McLeod. “Él contesta y pasa tiempo conmigo. Y Kevin hace lo mismo. Estar en el nivel más alto de cualquier tipo de deporte durante 20 años como lo hizo él es muy, muy raro. No mucha gente se sale con la suya. Y hacerle una pregunta y obtener una respuesta es muy valioso para mí. Y siempre he tratado de hacer eso cuando tengo la suerte de estar rodeado de gente exitosa.

“Ambos fueron realmente geniales ayudándome con el tiempo que tenían. Es especial para mí tener eso.

Una mirada al modesto récord de McLeod podría hacer que uno se pregunte si tiene las habilidades para correr al nivel de la Copa. Pero, de nuevo, esa es otra percepción errónea sobre él.

Al crecer en el suroeste de Florida, la carrera de carreras de McLeod comenzó cuando comenzó a competir en vehículos todo terreno alrededor de los 5 años, lo que progresó rápidamente hasta ponerse al volante de un kart. El éxito pronto siguió. Ganó varias carreras y campeonatos, y en unos pocos años pasó a los autos de cuerpo completo, y finalmente se instaló en las carreras de un modelo Super Late a la edad de 12 años.

Al año siguiente, McLeod ganó campeonatos de división en dos pistas diferentes en Florida. Sus muchos logros combinados con su juventud aparentemente lo colocaron en la vía rápida hacia el estrellato, ya que NASCAR experimentó un aumento meteórico en popularidad y las oportunidades abundaron para los conductores jóvenes.

Pero el camino de McLeod hacia el nivel superior de NASCAR se desvió ya que las oportunidades nunca se materializaron por completo. La búsqueda del estrellato quedó en suspenso mientras se concentraba en trabajar en el negocio de la construcción de la familia mientras continuaba compitiendo en pistas cortas por toda Florida. No fue sino hasta 2010 que hizo su primera participación en la Serie de Camionetas, con su debut en la Copa y Xfinity en 2015.

“Definitivamente me tomó demasiado tiempo (llegar a este punto), pero tenía que hacerlo de la manera que tenía que hacerlo para poder sobrevivir y quedarme aquí”, dijo.


BJ McLeod hizo su primera carrera en la Serie de Camionetas en 2010, y su debut en la Copa y Xfinity se produjo en 2015. (Denny Medley/USA Today)

Desde entonces, McLeod se ha convertido en un favorito de culto dentro de NASCAR desde que comenzó a presentar su propio equipo de camiones en 2014, seguido de la creación de un equipo Xfinity dos años más tarde y un programa de la Copa en 2020, este último a tiempo parcial.

Pero el movimiento que llamó la atención y consolidó aún más el lugar de McLeod en NASCAR se produjo después de la temporada 2020. Junto con el ex piloto Matt Tifft, a quien McLeod conocía desde que era instructor de Tifft en una escuela de manejo en Florida, formaron Live Fast y se asoció con Joe Falk para asegurar una carta que garantizara la entrada a todas las carreras de la Copa. McLeod conduce el automóvil en la mayoría de las carreras, y otros pilotos toman el volante cuando se considera mejor para el equipo según el rendimiento y el presupuesto.

Impulsado por el modelo comercial en evolución de NASCAR, McLeod ha estado entre un grupo de propietarios de equipos para construir equipos de la Copa de tiempo completo desde el comienzo de la temporada 2021. Pero si bien tiene visiones de grandeza, su plan para construir su equipo a este nivel es diferente. de cómo Denny Hamlin y Michael Jordan de 23XI Racing, Matt Kaulig (Kaulig Racing) y Justin Marks (Trackhouse Racing) han construido sus respectivas organizaciones.

Los miembros del equipo Vive Rápido entienden los desafíos que enfrenta un equipo pequeño con finanzas modestas. La realidad de la situación mantiene las expectativas bajo control. Pero McLeod y su esposa durante 19 años, la directora ejecutiva del equipo Jessica, confían en que pueden hacer de Live Fast un equipo ganador.

“Dijimos que sería un sueño llegar a la cima”, dijo Jessica. “Nuestro objetivo siempre ha sido llegar a este punto, y eso se logró el año pasado. Hemos estado empujando y construyendo juntos todo este tiempo”.

McLeod agregó: “Ella fue la que siempre me dio la columna vertebral para hacer las cosas locas que hice. Tuvimos que arriesgarnos juntos. Ella fue la que, cuando tuve una idea, no me disparó ni me arrastró hacia atrás ni dijo: “Bueno, eso nunca va a funcionar”. Ella no hizo más que empujar y ser positiva, y ahora puedo decirles por qué tenemos un equipo de Copa.

Los ejecutivos y pilotos de NASCAR no son los únicos que aprecian todo lo que McLeod ha hecho para establecerse. Los fanáticos también tomaron nota.

Cuando JR Motorsports necesitó un piloto de reemplazo de última hora para Michael Annett lesionado el año pasado para la carrera de verano Xfinity en Atlanta Motor Speedway, el equipo primero le pidió a McLeod que lo reemplazara. Una avalancha de tuits entusiastas saludó la decisión de JRM. Y cuando JRM más tarde cambió de rumbo, señalando a Austin Dillon, surgieron mensajes alentando a McLeod.

“Creo que lo que pasa con BJ es que le encantan las carreras”, dijo Harvick. “Y él está en la carrera por las razones de todos los corredores y construyendo un negocio exitoso, y son buenas personas, eso es lo más importante”.

O’Donnell dijo: “Creo que es un tipo genial. Creo que si más gente lo conociera, sería una superestrella. Porque es un tipo genial, un tipo inteligente y un gran corredor. Y se ve genial cuando camina (en el garaje). El tipo es un cabrón.

Los dos McLeod se ríen cuando se les pregunta sobre la afinidad de BJ por las calaveras, incluido un tatuaje en su hombro izquierdo y Live Fast que incorpora el símbolo en su logotipo. Él sabe que tiene una apariencia única entre los dueños de equipos de la Copa, y eso está bien. Roger Penske prefiere camisas blancas almidonadas y pantalones negros planchados; Lo de McLeod son las camisetas negras y las calaveras. Cada quien tiene lo suyo.

“De hecho, voy a ayudar con esa respuesta”, dijo Jessica con una sonrisa. “Es un poco gracioso porque no es solo una cosa al azar. Realmente, hay fotos de él cuando probablemente tenía 3 años con un disfraz de calavera. Es algo que le gusta. Y fue apropiado cuando estábamos eligiendo un logotipo, yo estaba como, ‘Bueno, esto es realmente lo que eres, así que te digo que te mantengas fiel a ti mismo y vámonos'”.

McLeod se ha mantenido fiel a sí mismo en cada paso del camino. Y aunque el sueño que tuvo cuando era adolescente compitiendo en Florida de ganar una carrera de NASCAR nunca se haga realidad, ese sueño y el impulso para hacerlo realidad permanecen.

“Quiero demostrar que soy un competidor”, dijo. “Sé que una vez que llegas a ese nivel puedes ser el vigésimo y ser un ganador. Puedes ser el 30 y ser un ganador. Allí es extremadamente difícil. Pero solo quiero demostrar que puedo ser un competidor con el equipo adecuado en las circunstancias adecuadas. Incluso si es solo uno para correr. Porque una vez que estás, la gente alrededor puede verlo, y eso es lo que siempre he tratado de hacer.

(Foto: Mark J. Rebilas/USA Today)

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