Entrenador de golf de Michigan se prepara para regresar al juego profesional después de una lesión potencialmente mortal

Una lesión en la espalda puede haber obligado a AJ Newell a retirarse del golf profesional en 2020, pero no ha perdido su espíritu competitivo.

La jugadora de 29 años, que acaba de completar su primera temporada como entrenadora asistente del equipo de golf femenino de Michigan, jugará su primer torneo profesional en más de dos años cuando juegue en el Travis Pointe Country Club del 16 al 18 de junio para EPSON. Road Tour de Ann Arbor a la LPGA, impulsado por la Comisión de Deportes A2.

“Extraño la competencia”, dijo Newell después de jugar una ronda de práctica la semana pasada. “Es una sensación súper divertida para mí. Eso es lo que más espero del torneo, de nuevo este susto de la primera salida.

La nativa de Florida está agradecida de tener la oportunidad de regresar al golf profesional en la ciudad que ahora llama hogar, especialmente porque no estaba segura de si volvería a jugar competitivamente después de una segunda cirugía en la espalda en el otoño de 2020.

Newell jugó a nivel universitario en Tennessee de 2011 a 2015 antes de convertirse en profesional. Tuvo estatus en el Epson Tour, el circuito de desarrollo del LPGA Tour que anteriormente se llamaba Symetra Tour, de 2016 a 2020 y también jugó en el LPGA Tour en 2018.

Ella siempre imaginó una larga carrera como jugadora en el deporte, pero el dolor de espalda crónico descarriló esos planes. Su primera cirugía fue cuando era estudiante de tercer año en Tennessee, pero pudo controlar el dolor con fisioterapia e inyecciones en la espalda durante sus primeros años de gira.

Newell tocó en un evento en 2020 antes de que COVID-19 suspendiera el calendario de la gira. El paro le dio más tiempo para entrenar y trabajar en su juego, pero agravó su lesión. Una vez que comenzó a perder la sensibilidad en la pierna derecha y no podía mover los dedos de los pies debido al daño en los nervios, dijo que sabía que el dolor no podía corregirse con fisioterapia o infusiones esta vez.

En el otoño de 2020, Newell se sometió a una fusión intersomática lumbar anterior, una cirugía de abordaje al abdomen para abordar problemas de disco en la parte inferior de la espalda. No se le permitió tomar un club durante seis meses.

“Las primeras 12 semanas, no podía doblarme ni torcerme en absoluto”, dijo. “Tienes que mantenerte completamente derecho a medida que el hueso comienza a fusionarse, así que tenía una pequeña garra y tenía que recoger todo con eso. Dormí en el sofá durante seis semanas. No te puede gustar dar vueltas en la cama ni nada.

Durante una recuperación larga y agotadora, Newell, que hizo 13 cortes y se ubicó entre los 10 primeros en 35 eventos Symetra en su carrera, no sabía si alguna vez competiría en otro evento profesional, y estaba contenta con eso. Comenzó a enseñar a niños en su escuela en casa cerca de Tampa, Florida, antes de tomar su primer trabajo como entrenadora en Michigan la temporada pasada (más sobre esto más adelante).

Entrenar junto con el entrenador en jefe Jan Dowling y ayudar a los Wolverines a ganar su primer campeonato Big Ten y terminar entre los 20 primeros en el Campeonato de la NCAA en Scottsdale, Arizona, reavivó el fuego competitivo de Newell.

“Lo que más me gusta del coaching es que me da una manera de ayudar a la gente”, dijo. “Siento que con mis cirugías de espalda nunca pude entrenar tanto como quería, así que tuve que entrenar de manera más inteligente. Realmente encontré muchas maneras de aprovechar al máximo mi juego de golf a través de la estrategia, la gestión del campo, cómo practicar de manera efectiva y eficiente Siento que con el entrenamiento puedo ayudarlos a aprender lo que me tomó años aprender, pero también me mantengo competitivo al verlos jugar y competir como equipo.

Newell todavía es elegible para competir en eventos de gira, y con un torneo en su patio trasero, aprovechó la oportunidad. Newell dijo que su juego aún no ha vuelto a ser lo que era antes de la cirugía, pero que llegar al equipo de 150 hombres ya se siente como una victoria.

“Estoy mayormente llena de mucha gratitud porque hubo momentos a lo largo de esto en los que no estaba segura de poder volver a jugar al golf”, dijo. “El hecho de que no solo juego al golf y puedo hacerlo por diversión, sino que todavía tengo mi estatus y puedo hacerlo.

“Podría ser mi último evento. Podría intentar jugar uno más más adelante en el año, pero es como mi última vez y siento que estoy cerrando el capítulo, pero lo estoy haciendo en mis propios términos, mientras que antes de sentir que me lo quitaron”.

Pocas personas están tan emocionadas de ver competir a Newell como Dowling, quien fue entrenador asistente en Tennessee en su segunda temporada. Dowling dijo que era obvio desde el principio que Newell tenía el temperamento para ser entrenador si quería.

“He estado entrenando durante mucho tiempo, donde algunos jugadores se destacan por sus propios motivos, pero ella se destacó porque era muy fácil de entrenar, lo que generalmente significa que les apasiona el juego y quieren mejorar cada vez más”. mejorar’, dijo Dowling a MLive. “Pero probablemente más, fue muy reflexiva en la forma en que abordó el juego, su propiedad del juego”. Cuando se abrió un puesto en el equipo de Dowling el verano pasado, ella le envió un mensaje a su exjugador en Facebook para evaluar su interés en el puesto.

Afortunadamente para Newell, acababa de volver a descargar Facebook en su teléfono esa mañana y la publicación de Dowling despertó su interés. Sin embargo, Newell y su prometido, Dan Lavin, acababan de comprar una casa en Florida y estaban felices de vivir cerca de su familia. Pero Lavin, un bombero que será el caddie de Newell para el evento de este mes en el TPCC, la animó a seguir su carrera como entrenadora.

Newell se alegra de haberlo hecho. No solo descubrió su pasión por el entrenamiento, sino que su papel también se expandió durante unos cuatro eventos mientras Dowling estaba de baja por maternidad.

“Cuando llegué a caer, pensé: ‘Esto es lo que quiero hacer. Es muy divertido. Estoy feliz por esta oportunidad”, dijo Newell. “Cuando tuve esos pocos meses para asumir este rol, mis objetivos se volvieron un poco más claros. Eso es lo que quiero hacer. Me encantó entrenar junto a Jan y estoy realmente decidido a lo que estábamos construyendo. gran programa aquí.

Dowling dijo que Newell fue parte integral del éxito de Michigan la temporada pasada. Aunque este es el último evento profesional de Newell, Dowling cree que la experiencia solo enriquecerá su carrera como entrenadora.

“Creo que su experiencia de juego jugó un papel importante”, dijo Dowling sobre el impacto de Newell en el equipo. “Es una visionaria fabulosa, por lo que puede ponerse en el lugar de los jugadores. Es joven y se puede identificar muy bien con nuestras jugadoras gracias a su experiencia como jugadora.

“Solo ayudará a AJ en su carrera como entrenador porque cuanto más te alejes de los torneos de golf competitivos, es más probable que olvides lo difícil que es. Nunca querrás olvidar la sensación que sientes jugando al golf competitivo. No es como jugando con tus amigos un viernes o sábado.

Newell tampoco será el único Wolverine en el campo. Senior Ashley Lau, el primer equipo All-American del programa, recibió una exención del patrocinador para competir en el evento. La semana del torneo comienza con rondas de práctica el 13 y 14 de junio antes del pro-am el 15 de junio. La competencia se realizará del 16 al 8 de junio y la entrada para los fanáticos es gratuita.

“Ambos estamos muy emocionados”, dijo Newell. “Será una gran oportunidad para ella. Si el juego de alguien está listo para competir a nivel profesional, es Ashley. Es una jugadora fantástica y una gran chica. Es muy divertido trabajar con ella en el campo de golf. Será divertido competir con ella.

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