Frances Tiafoe es más que una buena historia

Hacia el comienzo del US Open, después de que Frances Tiafoe ganara su partido de primera ronda, se le preguntó si sentía que este torneo representaba una oportunidad para él. Después de todo, Novak Djokovic estuvo ausente, incapaz de ingresar al país debido a su negativa a obtener un COVID-19 vacuna; Roger Federer no juega desde Wimbledon el año pasado. Tocaba Andy Murray, pero sobre una cadera de metal. Rafael Nadal, ahora en sus 30, se estaba recuperando de una lesión en el músculo abdominal, sin mencionar una lesión en el pie que casi lo obligó a retirarse del deporte. Tiafoe estuvo de acuerdo en que no había un verdadero favorito. “Todos están más o menos al mismo nivel, honestamente”, dijo Tiafoe. “Todo el mundo es vencible al mismo tiempo. Incluso los mejores chicos. Añadió: “Quiero decir, todavía no estoy allí. Me preguntas, sigo siendo ese caballo oscuro que puede hacer algo especial. Me gusta un poco el hecho de que no estoy al frente, porque, ya sabes, deja que estos muchachos manejen la presión. Soy un poco corto 17, obtén victorias descaradas. Eso fue antes de que Tiafoe venciera a Nadal, en la cuarta ronda, frente a una multitud electrizada en el Arthur Ashe Stadium, convirtiéndose en el primer estadounidense en hacerlo en un Grand Slam desde 2005. El cambio puede venir lentamente, luego de un solo golpe.

El miércoles, Tiafoe se encontró en los cuartos de final, enfrentándose a Andrey Rublev, Arthur Ashe nuevamente. Esta vez la presión estaba sobre él, no solo sobre su oponente. A él parecía gustarle. Durante la mayor parte de los dos sets, Tiafoe y Rublev jugaron casi uniformemente, rompiendo tiros desde el suelo, intercambiando servicio tras atrapada. Tiafoe se llevó el primer set en un desempate. El segundo set fue para otro. Tiafoe ya había hecho cinco desempates en el torneo y los ganó todos. Acorraló a Rublev con un servicio en el medio campo en el primer punto, luego lo sacó del campo con un atrevido revés en ángulo para ganar el segundo. Para el tercero, corrió a la red y envió una media volea suelta que Rublev solo pudo defenderse. A continuación, Tiafoe acertó dos ases, cada uno a más de ciento treinta millas por hora. Luego, con el servicio de Rublev, conectó una devolución en bucle y la siguió hasta la red, donde cortó una volea en picado. Dejó el siguiente servicio de Rublev con una devolución de revés saltando, tomando el desempate 7-0, y corrió a su asiento, como siempre lo hace.

Hubo un tiempo, no hace mucho, en que Frances Tiafoe era conocida como una gran historia. Los detalles eran tan convincentes como inspiradores, la versión onírica del sueño americano. Sus padres eran inmigrantes de Sierra Leona. Había aprendido tenis pasando el rato en un centro nacional de tenis, donde su padre era cuidador; Tiafoe y su hermano gemelo a veces dormían en una de las salas de almacenamiento adicionales de la instalación. Un entrenador, él mismo un inmigrante, había notado no solo su don para el juego, sino también su intensidad y la calidad raída de la camiseta de Pokémon que usaba a diario. Cuando Tiafoe tenía ocho años, el entrenador le compró una camiseta nueva y un par de zapatos y, cuando tenía nueve, lo llevó a su primer torneo de tenis, que ganó. Con el respaldo de la Asociación de Tenis de los Estados Unidos, Tiafoe ha ganado prestigiosos torneos juveniles en el Reino Unido, Francia y Los Ángeles. El objetivo había sido una beca universitaria; en cambio, cuando Tiafoe tenía diecinueve años, empujaba a Roger Federer a cinco sets en el US Open.

Tiafoe tiene ahora veinticuatro años, ya no es una niña ni un cuento de hadas. Por supuesto, una persona nunca lo es. La realidad es algo más interesante, y quizás incluso más inspiradora. “Cuando entré en escena, subiendo en la clasificación, todo estaba bastante bien”, dijo después del partido contra Rublev. “Me volví un poco complaciente, 2019. Me tomó mucho tiempo recuperarme”. Lo que cambió, dijo, fue que “comenzó a enamorarse realmente del proceso, simplemente tratando de mejorar. Creo que durante ese tiempo las cámaras no estaban en mí, el enfoque no estaba en mí. Pude para mejorarme a mí mismo y hacer lo mío. Dejé de intentar ser el tipo.

Se volvió implacable. “El tenis es a menudo un deporte posicional, ¿verdad? Nadal dijo después de perder con Tiafoe. Así lo venció Tiafoe. Toma la pelota temprano, rápido y valiente, y no tiene miedo de adelantarse. Tiene manos suaves alrededor de la red y, lo mejor de todo, la voluntad de usarlas. Ha llegado a anotar ciento setenta veces este torneo y ha ganado más del setenta por ciento de esos puntos. En tres sets contra Rublev, anotó cuarenta y una veces, ganando treinta y dos de esos puntos. (Rublev llegó a la red once veces y ganó cuatro). Es imparable, rápido, poderoso y carismático, así es como va el juego ahora.

Tiafoe es el primer estadounidense negro en avanzar a las semifinales masculinas del US Open desde 1972, cuando lo hizo Arthur Ashe. Cuando comenzó el torneo, la historia era Serena Williams; ahora se trata de quién viene después, un grupo de jugadores que combinan la agresión con la velocidad defensiva y la intensidad competitiva con instintos artísticos: Coco Gauff, Nick Kygrios, Jannik Sinner y el próximo oponente de Tiafoe, Carlos Alcaraz, quien venció a Sinner el jueves, casi a las tres a.m. , el último final de cualquier partido disputado en el US Open. Si Alcaraz gana el torneo, será el nuevo número 1. Alcaraz tiene diecinueve años y, pese a que su partido de cuartos de final duró más de cinco horas, aún no se sabe si está cansado. Pero Tiafoe tiene una oportunidad. Puede o no convertirse en el chico, pero ya es parte de algo. ♦

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