Frances Tiafoe podría salvar el tenis masculino estadounidense

jEl éxito de Serena Williams, y su canto del cisne en el US Open de este año, ha arrojado una dura luz sobre el otro lado de la historia del tenis estadounidense: una victoria sostenida, si no inexplicable, en el draft para los hombres. Ningún estadounidense ha ganado un torneo de Grand Slam desde que lo hizo Andy Roddick… hace casi dos décadas, en 2003.

Pero Frances Tiafoe, el sembrado No. 22 que se enfrentará al sembrado No. 3 Carlos Alcaraz de España en una de las semifinales del viernes, intentará cambiar todo eso. El estadounidense se ha convertido en la buena historia del torneo. Hijo de inmigrantes de Sierra Leona, Tiafoe creció cerca de Washington DC, a veces durmiendo en el complejo de tenis que su padre ayudó a construir. Ya ha derribado la apuesta de Rafael Nadal por un 23er campeonato importante, lo que lo habría empatado con Williams en la mayor cantidad de victorias importantes en la era abierta.

Tiafoe, de 22 años, venció a Nadal en la cuarta ronda el lunes por 6-4, 4-6, 6-4, 6-3. El miércoles, demostró que la sorpresa estuvo lejos de ser una casualidad. Tiafoe venció al No. 9 Andrey Rublev de Rusia 7-6 (3), 7-6 (0), 6-4 en los cuartos para convertirse en el primer estadounidense en llegar a una semifinal del US Open desde Roddick en 2006.

Roddick acababa de cumplir 21 años en 2003. Venció a Juan Carlos Ferrero en dos sets. El futuro del tenis estadounidense parecía brillante.

Pero luego nació un trío de leyendas. Roger Federer había ganado Wimbledon en 2003: ganó otros 19 títulos de Grand Slam después de la victoria de Roddick en 2003. Novak Djokovic ganó 21 torneos importantes. Nadal tiene 22 años. ¿Cuánto tiempo ha pasado desde que un estadounidense gobernó un mayor? Para tener algo de perspectiva… La victoria de Roddick se produjo unos seis meses antes de que naciera Coco Gauff. Jeepers Creepers 2 en la parte superior de la taquilla. Unos meses después de la victoria de Roddicks en 2003, el guardián publicó un artículo sobre “radio online”, titulado “Revolución audible”.

“¿Cómo llamarlo?” escribió el periodista y tecnólogo Ben Hammersley. “¿Blog de audio? podcaster? Guerrilla Media? »

Para los fanáticos del tenis estadounidense, claramente es hora de un nuevo campeón masculino. Tiafoe, que es eminentemente simpático y excitante, representa una nueva esperanza.

Sería un excelente audioblog.


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Crecer en el tenis

Después de que Tiafoe derribara a Nadal, apenas podía controlar sus emociones. Bajó la cabeza, conteniendo las lágrimas. “Realmente no sé qué pasó”, dijo después de ese partido. “Definitivamente fue una gran actuación”.

Naturalmente, es un placer para la multitud, con una historia convincente para arrancar. Sus padres, Constant Tiafoe y Alphina Kamara Tiafoe, huyeron de la guerra civil en Sierra Leona a mediados de la década de 1990. Se conocieron en los suburbios de Washington DC. Constant Tiafoe era jornalero y Alphina era enfermera. Frances y su hermano gemelo, Franklin, nacieron en 1998.

Constant se adjudicó un contrato de construcción para el Junior Tennis Champions Center en Maryland. Más tarde fue contratado como cuidador de la instalación. Dado que Alphina trabajaba en turnos de noche, Frances y Franklin a menudo dormían en el depósito del centro de tenis cuando su padre trabajaba horas extras.

“Era una habitación pequeña y agradable”, dijo Tiafoe a Andscape en 2019. “Había dos mesas de masaje allí, y mi papá dormía en una y mi hermano y yo éramos lo suficientemente pequeños como para compartir la mesa de masaje. El apartamento de mi madre tenía quizás tres minutos de distancia, y nos quedábamos allí los fines de semana y otros días que ella no estaba.

Pasar tanto tiempo en el centro de tenis transformó a Tiafoe en el juego, vio el deporte como una forma de obtener una beca universitaria y mejorar su suerte. Pero a los 15, se convirtió en el chico más joven en ganar individuales en el Orange Bowl International, el prestigioso evento para jóvenes. Se convirtió en profesional a los 17 años, en 2015, convirtiéndose en el primer tenista en firmar con la agencia Roc Nation Sports de Jay-Z. (Desde entonces ha pasado a diferentes agencias).

Alcanzó su primer cuartos de final de Grand Slam en 2019, en el Abierto de Australia, cuando perdió ante Nadal en dos sets. Tiafoe dijo que no era lo suficientemente maduro para manejar las altas expectativas durante este tiempo. Pero lejos de la mirada de los mayores, afina su juego, al punto que un campeonato está a su alcance.

Sus padres lo vieron derrotar a Nadal en persona el lunes. “Verlos verme vencer a Rafa Nadal, me vieron obtener grandes victorias, pero para vencer a esos muchachos del ‘Mount Rushmore’, para ellos, no puedo imaginar lo que estaba pasando por sus mentes”, dijo Tiafoe. “Sí, quiero decir, van a recordar hoy por el resto de sus vidas”.

llama a la justicia

Tiafoe trató de ejercer su influencia más allá de la cancha de tenis. Tras el asesinato de George Floyd en 2020, publicó un video de Instagram con su novia, la campeona de dobles de la NCAA de 2019, Ayan Bloomfield, creando conciencia sobre la muerte injusta de los estadounidenses negros. “Hoy bajamos nuestras raquetas”, dijo Tiafoe, “y levantamos las manos”. En la canción “Glory”, de Common y John Legend, una gran cantidad de personalidades negras del tenis, incluidas Serena Williams, Naomi Osaka, James Blake, Sloane Stephens, Jo-Wilfried Tsonga y Gauff, levantaron la mano frente a una cámara.

“Creo que el impacto es asombroso”, dijo Blake a Tennis.com. “Ver tantas caras negras y morenas en un deporte tradicionalmente considerado un deporte de club de campo blanco es sorprendente para muchos fanáticos casuales. También es impresionante que Frances haya podido entrar en contacto con todos estos jugadores y entrenadores. Creo que muestra la solidaridad de un pequeño grupo de atletas que quieren un cambio.

En 2020, la ATP nombró a Tiafoe ganador de su Premio Humanitario Arthur Ashe. “Mi papá era conserje en un centro de tenis en Maryland, y tuve la suerte de estar en el deporte desde una edad temprana, aunque no tenía el dinero ni las oportunidades que tenían muchos otros niños”, escribió en un carta. dirigida a Ashe. “Nada de eso me impidió soñar en grande, me esforcé al límite todos los días con una gran sonrisa en el rostro.

Él es el primer hombre negro americano llegar a las semifinales desde Ashe en 1972.

Deseo concedido

Después de vencer a Rublev en cuartos de final el miércoles, Tiafoe solicitó el partido Alcaraz-Jannik Sinner que siguió al suyo. “Solo espero que jueguen un juego de maratón, un juego súper largo, y se cansen mucho el viernes”, dijo Tiafoe con una sonrisa.

Este deseo se hizo realidad. Alcaraz y Sinner corrieron un maratón de 5 horas y 15 minutos hasta el jueves por la mañana. Alcaraz se impuso por 6-3, 6-7 (7), 6-7 (0), 7-5, 6-3 en un partido que los expertos calificaron de inmediato como clásico: terminó a las 02:50 batiendo el récord del último hora de finalización en la historia del US Open. Alcaraz, de 19 años, y Sinner, de 21, ofrecieron una muestra de lo que podría estar reservado en la era posterior a Big 3. Con los dos primeros sembrados del torneo, Alcaraz, que ganó comparaciones con Nadal, parece estar listo para ganar su primer Grand Slam.

Sin embargo, es poco probable que Tiafoe resulte contraproducente para nadie. “El tenis estadounidense está en un gran lugar”, dijo. Tendrá su oportunidad de demostrarlo el viernes.

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