Frances Tiafoe vence a Rafael Nadal y avanza a cuartos de final del US Open

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NUEVA YORK — Frances Tiafoe metaboliza la energía de la multitud de la misma manera que otros jugadores dependen de las barras de proteína.

Tiafoe, hijo de inmigrantes de Sierra Leona que aprendió a jugar en el Junior Tennis Champions Center en College Park, es uno de los mejores jóvenes artistas del juego. Tiene el talento y el carisma para despertar el frenesí de la multitud. y disparos para atraer oohs y aahs. Sus actuaciones frente a la bulliciosa multitud del US Open pueden parecerse más a partidos de lucha libre que a partidos de tenis.

Pero el lunes, con una inteligente victoria por 6-4, 4-6, 6-4, 6-3 sobre Rafael Nadal, mostró disciplina táctica al derrocar al 22 veces campeón de Grand Slam. Alcanzó su primer cuartos de final del US Open, y el segundo gran cuartos de final de su carrera, gracias a una clase magistral sobre gestión de energía y cómo asumir riesgos cuando se presentan.

Cuando lo remató al forzar un error de revés de Nadal, giró su raqueta hacia su silla y se puso las manos alrededor de la cabeza. Aquellos en su caja de jugadores, incluido su padre, que trabajaba como gerente de mantenimiento en JTCC; su madre; y su jugador favorito de la NBA, Bradley Beal de los Wizards, se pusieron de pie de un salto con las manos en alto.

“Sentí que el mundo se había detenido”, dijo Tiafoe, quien recibió un saludo en Twitter de LeBron James. “No escuché nada por un minuto. Incluso estrechándole la mano, ni siquiera sé lo que le dije. Estaba tan borroso”.

El tenis masculino ahora tiene lo que quizás sea el sorteo de Grand Slam más abierto desde que comenzó el reinado de Roger Federer en 2003.

Si Marin Cilic, de 33 años, venciera el lunes por la noche a Carlos Alcaraz, de 19, sería el único cuartofinalista en haber ganado un título importante (US Open, 2014) y el único mayor de 28 años.

La victoria de Tiafoe privó a Nadal de la oportunidad de ampliar su ventaja sobre Novak Djokovic (21) y Federer (20) en victorias de Grand Slam. Fue el primer hombre en vencer a Nadal en un torneo importante este año, con el español ganando el Abierto de Australia y el Abierto de Francia. (Nadal se retiró de Wimbledon antes de un partido de semifinales con Nick Kyrgios debido a una lesión abdominal).

Nadal, quien ganó por última vez el US Open en 2019, llegó a Flushing Meadows después de haber jugado dos partidos en los 50 días anteriores. Había entrenado con gran intensidad antes del torneo, pero no pudo servir con la misma ferocidad ya que las cicatrices en su abdomen restringieron su movimiento.

La falta de preparación de Nadal se mostró el lunes. Tuvo nueve dobles faltas por nueve aces, mientras que Tiafoe aplastó 18 aces por cuatro dobles faltas.

Sin embargo, incluso en circunstancias menos que ideales, el jugador de 36 años ha derrotado a tres oponentes en este torneo, incluidos dos veteranos del ATP Tour.

Tiafoe, de 24 años, ofreció mucho más desafío físico.

Tiafoe se encuentra entre los jugadores más rápidos del circuito y ha dedicado gran parte de su tiempo desde el comienzo de la pandemia a ponerse en forma. Su mejora física lo ha llevado a un ascenso constante en la clasificación, donde alcanzó el puesto 24, el más alto de su carrera, el mes pasado (actualmente se encuentra en el puesto 26).

Pero los oponentes necesitan más que forma olímpica para vencer a Nadal.

Deben sobrevivir mentalmente al competidor más implacable del tenis. Tienen que ser lo suficientemente valientes para atacar a Nadal cuando está por debajo del par. Y deben aprovechar las oportunidades cuando surjan.

Tiafoe cumplió todos los requisitos, siguiendo a Nadal en parte al no desperdiciar ni un ápice de energía con sus celebraciones habituales o compromiso con la multitud. Permaneció totalmente concentrado durante 3 horas y 34 minutos.

“No pude mantener el tenis de alto nivel por mucho tiempo, no fui lo suficientemente rápido en mis movimientos y él pudo tomar la pelota demasiadas veces al principio”, dijo Nadal. “Así que no pude alejarlo. El tenis es a menudo un deporte posicional, ¿no es así? De lo contrario, tienes que ser muy, muy rápido y muy joven. Y ya no estoy.

Después de intercambiar los dos primeros sets, Tiafoe venció a Nadal para tomar una ventaja de 4-3 en el tercero, luego corrió de inmediato a su silla, miró al frente y dejó que la multitud lo vitoreara, uno de sus primeros juegos frente a la multitud. día. .

Ganó el set con dos hits en la línea para darse un doble punto de set, luego cerró con un ace y algunos golpes conservadores.

“Lo más importante con cosas como esa es el tiempo que lo jugué antes, me rompieron tan temprano en cada set”, dijo Tiafoe. “Pensé, si pudiera mantener el servicio, 1-todo, 2-todo, 3-todo. Entonces empiezas a sentirte bien, entonces juegas. Estás en el juego.

En la naturaleza de Nadal, el español tomó una ventaja de 3-1 en el cuarto set en un intento por frenar el impulso de Tiafoe.

Pero en el partido siguiente, Nadal cometió dos dobles faltas y Tiafoe no dejó escapar la oportunidad. Aplastó a Nadal y luego remontó un 15-40 en contra para empatar el juego en 3-3.

Pasó por tres juegos consecutivos después de eso.

“Por un tiempo allí, yo estaba como, maldita sea. Ves a todos estos jóvenes recibiendo a Rafa, Fed, Novak. ¿Podré decir alguna vez que vencí a uno de ellos? Hoy dije, no, voy a hacer esto”, dijo Tiafoe. “Ahora es algo para decirles a los niños, a los nietos, ‘Sí, le gané a Rafa’. Espero no volver a jugarlo nunca más, pero espero terminar con una victoria.

La victoria convirtió a Tiafoe en el segundo estadounidense el lunes en alcanzar los cuartos de final del US Open.

Del lado de las mujeres, Jessica Pegula, octava preclasificada, derrotó con frialdad a la dos veces campeona de Wimbledon Petra Kvitova 6-3, 6-2 para llegar a su tercer cuartos de final importante este año.

Pegula, cuyos padres son dueños de los Buffalo Bills de la NFL y los Buffalo Sabres de la NHL, ofreció poco suspenso en el enfrentamiento entre Tiafoe y Nadal. El drama no es su estilo; en una era de tenis femenino definida por cambios constantes, Pegula ha sido una constante.

Plagada de lesiones al principio de su carrera, Pegula tuvo su gran avance relativamente tarde en la vida cuando ganó su primer título de la WTA en el Citi Open en Washington en 2019. Pasó del No. 76 en el mundo al final de ese año al No. 7 en su carrera esta temporada después de asociarse con David Witt, el ex entrenador de Venus Williams durante mucho tiempo, y dedicar más tiempo al lado profesional del tenis profesional: comer bien, prepararse bien y cuidar su cuerpo.

Su tenis floreció. En individuales, alcanzó los cuartos de final en tres majors este año para romper un récord de 23-7 en Grand Slam desde principios de 2021.

Pegula enfrentará su desafío más difícil hasta el momento cuando se enfrente a la No. 1 del mundo, Iga Swiatek, el miércoles. Es probable que el partido se lleve a cabo en el Estadio Arthur Ashe, donde la molestia parece estar en el aire este año.

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