Granit Xhaka reescribe su historia en el Arsenal mientras allana el camino para el adolescente ‘especial’ Ethan Nwaneri

LONDRES — Durante los turbulentos últimos seis años en Arsenal, Granito Xhaka’s rasgo definitorio fue su resistencia. Entonces, tal vez sea apropiado que el vicecapitán ahora esté preparando a la próxima generación que se pondrá en su lugar en el centro del campo cuando finalmente se separe del club.

Entre su trabajo cada vez más estelar en el campo para el Arsenal, Xhaka dio los primeros pasos de su carrera como entrenador en la academia Hale End, donde uno de los jóvenes más comentados en el juego inglés está bajo su tutela. El debutante más joven en la Premier League el domingo, Ethan Nwaneri ha sido examinado por un hombre de casi el doble de su edad en las últimas semanas.

“Estoy haciendo mi licencia de entrenador y he entrenado [him in] sub-16”, reveló Xhaka, que está estudiando para obtener su licencia de la UEFA B, después de la victoria del domingo por 3-0 en Brentford. “Puedes ver una gran diferencia entre él y los otros muchachos.

“Es muy, muy especial. Por supuesto que hay que protegerlo porque es muy joven, pero si continúa así con su trabajo duro, tiene un gran, gran futuro”.

“Hablé con un chico de Brenford y le dije que este chico tenía 15 años y me miró y dijo: ‘¡Jódeme, parecemos viejos!’ Entonces sí, claro, cuando llevas 15 años de diferencia te dices a ti mismo ‘OK, el tiempo no ha pasado pero ya está en camino’ [for me].’ Pero lo apreciamos, él nos aprecia porque tiene la calidad.

“No está mucho con nosotros en los entrenamientos. Lo he visto tal vez dos o tres veces ahora. Pero es muy tímido, por supuesto, pero llegará el momento en que estará más con nosotros. Tenemos que protegerlo y ayudar El fútbol no lo es todo para él y para nosotros, pero sí, el club le ayudará y los jugadores experimentados tienen que ayudarle”.

Si alguien está en una buena posición para asesorar a Nwaneri sobre los altibajos del juego, es Xhaka. Después de todo, hace menos de tres años, la idea de que pudiera guiar a la próxima generación a través de las filas del Arsenal era inimaginable. La historia está bien contada ahora, cómo el entonces capitán del club maldijo a la afición y parecía dirigirse a la puerta de salida antes de que Mikel Arteta lo acogiera y le suplicara cuatro meses más.

Arco de redención Xhaka empezó hace tiempo, pero es mucho más que un simple deshielo de tensiones. Hay una afinidad real entre los fanáticos y Xhaka, un jugador al que alguna vez abuchearon, uno que fue visto como el ícono del declive del Arsenal. Ahora está jugando el mejor fútbol americano de su carrera y ¿no lo sabía la asistencia itinerante del Brentford Community Stadium? Incluso más fuerte que el gusano de la oreja que es el Guillaume Saliba cantando al son de “Tequila” de los Champs, incluso más fuerte que los aplausos de la debutante Nwaneri, hubo cánticos de “tenemos Granit Xhaka”. El hombre mismo se veía tan emocionado como lo hace en cualquier momento con una camiseta del Arsenal.

“Creo que ahora siente ese amor y respeto en ambos sentidos”, dijo Arteta a CBS Sports en su conferencia de prensa posterior al juego. “Ves a nuestros seguidores, la forma en que también le cantaban. Emocionalmente lo empuja a tratar de dar aún más. Estoy muy feliz por él porque, en mi opinión, realmente se lo merece”.

Recientemente, en febrero, cuando Xhaka se negó a llevar el brazalete en la victoria en casa del Arsenal sobre el Brentford, parecía difícil imaginar al jugador de 29 años dirigiendo a sus compañeros hacia la adoración de su público local. Como él mismo admitió, pensó exactamente eso. “Nunca pensé que algún día sucedería esto, si soy honesto. Estar frente a ellos, tenerlos cantando mi nombre es muy, muy especial y emotivo. Siempre he querido esto”.

“Siempre quise devolverles algo después de lo que pasó. Estábamos trabajando mucho para intentar que cambiaran de opinión sobre lo que tenían para mí y estoy feliz con lo que pasó. Hay más por venir de mí.

“Después de lo que sucedió nuevamente hace tres años, ser el capitán y estar al frente de este equipo, y tener a los fanáticos detrás de mí significa mucho para mí”.

A medida que Xhaka ha cambiado su percepción de sí mismo, sus compañeros del Arsenal han forzado una especie de reevaluación de su posición. Por primera vez en seis años entrarán en octubre en lo más alto de la tabla y observaron cada centímetro como uno de los mejores equipos de la Premier League cuando desmantelaron casualmente al Brentford en un terreno donde sorprendieron. Manchester unido, Liverpool y el más famoso de todos al comienzo de la temporada pasada, el propio Arsenal.

No se repetiría el delirio de tiempo completo de Gary Neville y Jamie Carragher hace 13 meses, no hubo una atmósfera ruidosa el domingo a la hora del almuerzo cuando los aficionados visitantes ahogaron un lanzamiento en casa que había sido personificado cuando los Bees anunciaron su regreso a la Premier League. con una victoria de 2-0 sobre el Arsenal. Aquella noche, Xhaka había sido demasiado caótico, afortunado de no haber pitado penalti en los segundos previos al estreno de Sergi Canos.

El domingo fue decisivo Xhaka, verdaderamente el centrocampista “box to box” que Arsene Wenger le había llamado, con mucha alegría, hace seis años. En un extremo, su intervención resbaladiza privó a Matthias Jensen de un gol que podría haber puesto los nervios de punta a los visitantes. Por otro, su delicado ir y venir con gabriel martinelli podría haber traído al juego un comienzo brillante en sus primeros dos minutos; su ayuda vendría finalmente cuando Gabriel Jesús arrojó su cruz entre david raya. Para un equipo que se ha acostumbrado a perder partidos por tandas, esta fue la respuesta ideal a su derrota ante el Manchester United hace quince días.

“Si nos viste contra Brentford hace un año y nos ves hoy, mi opinión es [there is] una gran, gran, gran diferencia”, dijo Xhaka. “Decir que los aplastamos es demasiado difícil porque quiero respetarlos, pero creo que merecimos ganar hoy desde el primer minuto hasta el minuto 90.

“Podríamos haber marcado después de un minuto con Martinelli y ellos realmente no tuvieron ninguna oportunidad, salvo una en el minuto 80 tal vez, pero estamos muy contentos.

“Hace unos años era un problema porque perdimos, por ejemplo, contra el Manchester United y luego perdimos otra vez, y otra y otra vez, y [only] entonces [do] vuelves. Pero este año siento que es diferente y aquí viste el resultado”.

Quizás no sea de extrañar que Xhaka tenga este sentimiento. Después de todo, si la historia del Arsenal ha cambiado en los últimos meses, ha sido la suya. Si esta recuperación se generalizara a todo el equipo esta temporada, sin duda sería una historia muy diferente.

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