Hijos varados del Shakhtar Donetsk

SPLIT, Croacia – Fue en su momento de triunfo, cuando vencieron a sus oponentes y se juntaron para recoger sus medallas, cuando algunos de los muchachos se sintieron abrumados por la tristeza, cuando las lágrimas brotaron de sus ojos.

Los adolescentes, una mezcla de 13 y 14 años que representan a uno de los equipos juveniles del mejor equipo de fútbol de Ucrania, el Shakhtar Donetsk, acababan de ganar un torneo en Split, la ciudad croata que les proporcionó refugio de la guerra. Cada niño recibió una medalla y el equipo recibió un trofeo para marcar la victoria.

Los afortunados pudieron celebrar y posar para las fotos con sus madres. Para la mayoría de los demás, sin embargo, no había nadie allí, solo otro vívido recordatorio de la soledad de la vida, de la distancia que los separa de las personas que aman y los lugares que conocen. Es en esos momentos que los adultos que rodean a los jugadores se han dado cuenta, cuando las emociones están en su punto más crudo, cuando a veces llegan las lágrimas.

“Como madre, lo siento”, dijo Natalia Plaminskaya, quien pudo acompañar a sus mellizos a Croacia, pero dijo que lo sentía por las familias que no podían hacer lo mismo. “Quiero abrazarlos, jugar con ellos, hacerlos sentir mejor”.

Todo sucedió tan rápido. En esos primeros días frenéticos que siguieron a la invasión rusa de Ucrania a principios de este año, Shakhtar Donetsk, uno de los clubes más poderosos de Europa del Este, se movió rápidamente para evacuar a sus equipos y miembros del personal fuera de peligro. Los jugadores extranjeros han reunido a sus familias y han encontrado el camino a casa. Partes del primer equipo se encontraron en Turquía y luego en Eslovenia, estableciendo una base desde la cual jugaron amistosos para crear conciencia y ganar dinero y mantener vivas las esperanzas de Ucrania de clasificarse para la Copa del Mundo.

Pero decenas de jugadores y personal de la cantera del Shakhtar también necesitaban refugio. Se hicieron llamadas telefónicas. Se han organizado autobuses. Pero las decisiones debían tomarse rápidamente, y solo una docena de madres pudieron acompañar a los niños en el viaje. (Las reglas de la guerra requerían que sus padres, todos los hombres en edad de luchar, de hecho, entre las edades de 18 y 60 años, debían permanecer en Ucrania). Otras familias tomaron decisiones diferentes: quedarse con sus esposos y padres, enviar a sus hijos solos. Todas las opciones eran defectuosas. Ninguna de las decisiones fue fácil.

Tres meses después, el peso de la separación, de la soledad -de todo- ha pasado factura.

“Es una pesadilla, es una pesadilla”, dijo Edgar Cardoso, quien dirige los equipos juveniles del Shakhtar. Repite sus comentarios para enfatizar cuán frágil se ha vuelto la atmósfera dentro de las paredes del hotel junto al mar que se ha convertido en la residencia temporal del grupo Shakhtar. “Ya ves que las emociones están ahora en su apogeo”.

Nadie sabe cuándo acabará todo esto: ni la guerra, ni la separación, ni la incertidumbre. Nadie puede decir, por ejemplo, incluso si permanecerán juntos. Más de una docena de los mejores clubes de toda Europa, equipos como el Barcelona y el Bayern de Múnich, ya seleccionaron a los hijos más talentosos del Shakhtar y se ofrecieron a criar a los mejores jóvenes de 14 a 17 años con relativa seguridad de Alemania y España. .

Las salidas de estos jugadores han dejado a Cardoso con sentimientos encontrados. Por un lado, su ausencia afecta la calidad de la formación. Pero también hay orgullo de que otros estén tan interesados ​​en los chicos que ha desarrollado el Shakhtar.

No está claro cuándo, o si, volverán: el cambio de reglas que permitió a los jugadores y aspirantes ucranianos que huían de la guerra unirse a otros clubes debía finalizar el 30 de junio. Pero la FIFA extendió el martes las exenciones hasta el verano de 2023.

Para Cardoso, un entrenador portugués que ha viajado mucho y que se mudó al Shakhtar hace ocho años después de desarrollar el fútbol juvenil en Qatar, las implicaciones de la guerra significan que ahora se ha visto envuelto en un nuevo rol: figura paterna y punto focal para docenas de adolescentes. muchachos separados de sus familias y todo lo que sabían.

Una vez que el club lo entrenó a él, a sus jóvenes protegidos, a un puñado de sus madres y a algunos empleados de Kiev en Croacia, donde el Hajduk Split croata les ofreció una nueva base, Cardoso, de 40 años, decidió crear una aproximación a la normalidad con lo que fuera. disponible.

En Ucrania, cada generación de jugadores jóvenes tenía dos entrenadores dedicados, médicos, acceso a instructores de fitness y analistas dedicados. En Split, la configuración es considerablemente más rudimentaria.

Ahora solo un preparador físico se ocupa de todos los chicos. Uno de los administradores del equipo, un ex jugador que ahora tiene sesenta años, participa en la conducción de las sesiones de entrenamiento diarias. Las madres ayudan a colocar conos, supervisan las comidas o acompañan a los niños en excursiones, lo que generalmente significa un corto paseo por un sendero polvoriento hasta la playa local. A mitad de camino, un grafiti escrito en letras negras marca la presencia de los chicos en Croacia: “Slava Ukraini”, se lee. Gloria a Ucrania.

Junto con Cardoso, quizás la figura más importante para garantizar que las cosas funcionen sin problemas es Ekateryna Afanasenko. Nativo de Donetsk, de unos 30 años y ahora en su 15.º año con el club, Afanasenko trabajaba en el departamento de recursos humanos del Shakhtar en 2014 cuando el equipo huyó por primera vez después de que los separatistas respaldados por Rusia atacaran Donetsk, la ciudad natal del club en el este de Ucrania.

En ese momento, Afanasenko formaba parte de los esfuerzos de emergencia del equipo encargados de poner a salvo a 100 miembros de la academia juvenil del club. Una vez que el equipo finalmente se instaló en Kyiv, el papel de Afanasenko creció para incluir la supervisión de la educación y la administración de una nueva instalación donde vivían muchos niños desplazados.

Ahora en Split, después de otro escape de otro asalto ruso, las responsabilidades de Afanasenko y Cardoso han crecido tanto que Afanasenko tiene una explicación simple de lo que están haciendo: “Somos como madre y padre”.

Shakhtar ha emitido una invitación abierta a los padres de otros niños para que asistan al campamento.

Elena Kostrytsa llegó recientemente para una estadía de tres semanas para asegurarse de que su hijo Alexander no pase solo su cumpleaños número 16. “No he visto a mi hijo en tres meses, así que puedes imaginar cómo se siente”, dijo Kostrytsa, mientras Alexander miraba, vestido con ropa de entrenamiento. Su hermana menor, Diana, también había hecho el viaje de 1.200 millas. Pero incluso esta reunión fue agridulce: las leyes ucranianas impedían que el padre de Alexander estuviera presente.

El campamento de fútbol improvisado ahora es tanto una distracción como una educación de élite para una carrera en los deportes profesionales. Haciendo lo mejor que pudo, Cardoso dividió a los jugadores en cuatro grupos, separándolos aproximadamente por edad y trabajando la mitad a la vez.

Realiza dos sesiones simultáneamente, utilizando el tiempo que pasa en el campo con la mitad de los jugadores para enviar el autobús del equipo, con el nombre de Shakhtar, de vuelta al hotel para recoger al resto de los alumnos. En el campo, Cardoso ladra órdenes con una voz que se ha enronquecido en el transcurso de las sesiones diarias, y sin su traductor.

Sin embargo, un aire de incertidumbre lo invade todo para el cuerpo técnico y los jóvenes jugadores del Shakhtar, que se dirigen al cuarto mes de su exilio croata.

“No soy de los que mienten y son demasiado optimistas y dicen cosas como ‘no se preocupen, volveremos pronto'”, dijo Cardoso. “Trato de ser realista”.

En el futuro previsible, todo lo que él, Afanasenko y los demás encerrados en el Hotel Zagreb pueden hacer es proporcionar un entorno seguro para los jugadores, preservar los lazos que comparten y reunirlos con sus familias tan pronto como sea posible. Habrá más esperas, más preocupaciones, más lágrimas.

“Todos los días, mañana y tarde, empiezo mi día llamando a mi familia y termino mi día llamándolo a mi familia”, dijo Afanasenko. “Creo que todos estos chicos están haciendo lo mismo. Pero, ¿qué podemos cambiar?

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