Historia no contada del Campeonato de la PGA de 1990

El presidente de Shoal Creek, John Pittman, a la derecha, habla con el líder de la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur, Abraham Woods, durante una conferencia de prensa en la que se anuncian los cambios en la política de membresía en el club de Birmingham, Alabama, el 1 de agosto de 1990. (AP/Dave Martin)

Hall Thompson había soñado con construir un campo de golf durante al menos 25 años. Comenzó a jugar al golf cuando era adolescente en Nashville, como caddie de un hermano mayor y mantuvo la fiebre toda su vida. Thompson sirvió en la Fuerza Aérea en el Pacífico durante la Segunda Guerra Mundial. En 1957, a los 34 años, fundó Thompson Tractor Co., que se convirtió en una de las empresas líderes de su tipo. Cuando fue admitido en el Augusta National Golf Club en 1974, su hija menor, Lisa, entonces de 11 años, negó con la cabeza.

“Bueno, papá”, dijo, “supongo que eso significa que no vamos a construir nuestro campo de golf”.

Ese podría haber sido el caso si su compañía de tractores no hubiera contratado a un psicólogo asesor, quien una vez le preguntó a Thompson qué ambición insatisfecha tenía. Mencionó el campo de golf.

“Él dijo: ‘¿Por qué no lo haces tú?’ Y me siguió. Me preguntaba todos los meses”, dijo Thompson a la revista Southern Living.

Finalmente, su esposa, Lucy, dijo: “Maldita sea, Hall, ¿por qué no vas a construir ese campo de golf?”

Thompson hizo exactamente eso, compró 1,500 acres de tierra y contrató a Jack Nicklaus para diseñar el campo con su casa club de ladrillo rojo de Williamsburg Colonial. Como él mismo dijo, “Nos gusta llamar a Shoal Creek un diseño de Nicklaus-Thompson”.

El campo, acunado por las montañas Oak y Double Oak en el extremo sur de los Apalaches, a solo 14 millas al sur de Birmingham, se inauguró en 1977 y fue sede del Campeonato de la PGA en 1984 y del Campeonato Amateur de EE. UU. en 1986.

Thompson era una figura local querida por sus actos cívicos, incluido el envío de media docena de los mejores golfistas junior de la ciudad a Augusta, Georgia, cada año para una ronda de práctica en el Masters. En 1961, uno de esos invitados fue Hubert Green, de 14 años, quien ganó dos majors durante una carrera en el Salón de la Fama y nunca olvidó el gesto. El Campeonato de la PGA de 1984, ganado por Lee Trevino, fue considerado el PGA de mayor éxito financiero en la historia, lo que llevó a la rápida recuperación de la asociación en 1990.

Hall Thompson pasó de ser una figura social local querida a ser vilipendiado a nivel nacional como racista por sus comentarios en el período previo al Campeonato de la PGA de 1990.

De cara al futuro, Thompson respondió una pregunta de un reportero del Birmingham Post-Herald, quien le preguntó sobre la política de membresía del club privado. “No discriminamos en ninguna otra área, excepto a las personas negras”, dijo, y agregó que no le dirían quién sería miembro de su club. Dijo que el club tenía socios italianos, libaneses, judíos y mujeres. En cuanto a los negros: “Simplemente no sucede en Birmingham”, dijo al parecer.

Thompson, quien ha sido vilipendiado como racista, insistió en que lo citaron mal y se disculpó. Sin embargo, el daño ya estaba hecho. IBM, Toyota y Anheuser-Busch estuvieron entre las compañías Fortune 100 que obtuvieron más de $2 millones en publicidad comercial de la transmisión de ABC Network, presionando al club y a la PGA de Estados Unidos para que hicieran algo. El director ejecutivo de la PGA, Jim Awtrey, quien perdería 15 libras en tres semanas mientras enfrentaba la mayor controversia de su carrera, recordó haber recibido una llamada telefónica advirtiéndole que la PGA tenía un problema en sus manos.

“No era una historia de deportes”, dijo Awtrey. “Fue una historia de primera plana en todo el mundo”.

Fue en Birmingham donde, en 1963, el comisionado de Seguridad Pública, Bull Connor, intentó despejar las calles con mangueras contra incendios y perros policía, convirtiendo a la ciudad en un símbolo internacional de intolerancia. La historia racial de Birmingham la ha hecho especialmente adecuada para ser el campo de batalla de las carreras de golf, o como dijo Awtrey: “Si tuvieras que elegir el peor lugar del mundo para que sucediera, sería justo allí”.

Además del boicot de los patrocinadores de la televisión, los grupos de derechos civiles han amenazado con hacer piquetes. Nada menos que el reverendo Joseph Lowery ha amenazado con llevar a la gente en autobús desde el noreste, cerrar las carreteras con los manifestantes y marchar frente a la entrada del club.

El reverendo Joseph Lowery en su oficina de Atlanta para la Coalición de Georgia para la Agenda de los Pueblos en 2004 (AP/Gregory Smith)

Lowery participó en la mayoría de las principales actividades del movimiento de derechos civiles en las décadas de 1950 y 1960, incluido el liderazgo del boicot a los autobuses de Montgomery en 1955 después del arresto de Rosa Parks. Lowery fundó la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur con el reverendo Martin Luther King Jr. y otros, sirviendo como vicepresidente, luego presidente de la junta directiva y de 1977 a 1997 su presidente. Ha sido apodado el “Decano del Movimiento por los Derechos Civiles”. Lowery, quien murió en 2020, prestó juramento a Barack Obama como el 44° presidente de los Estados Unidos y luego recibió de él la Medalla Presidencial de la Libertad.

La PGA presionó a Thompson para que admitiera a un miembro negro, pero al igual que Rielly había experimentado con el dueño del restaurante en Pensilvania casi 40 años antes, Thompson se negó a ceder. Rielly recordó que los miembros de la Junta Directiva de la PGA estaban dispuestos a permitir que Thompson siguiera adelante con la PGA, pero se mantuvo firme e insistió en que organizaran planes de contingencia para trasladar el campeonato a otro lugar.

“Hubiera sido un desastre”, dijo Beman. “Pat reconoció que era lo correcto. Él era la roca.

Ninguna decisión destinada a promover el cambio social es unánime. En los días que siguieron, Awtrey llamó a Jack Nicklaus, describió la situación y preguntó si Muirfield Village Golf Club, la instalación privada de Ohio propiedad de Nicklaus, intervendría y organizaría el torneo. Nicklaus accedió a hacerlo, pero Thompson se enteró y en 30 minutos Nicklaus volvió a llamar después de cambiar de opinión, diciendo que no podía organizar el torneo, dijo Awtrey.

Rielly llamó a Beman, quien le ofreció TPC Sawgrass como reemplazo. En una entrevista reciente, Awtrey dijo que esto era una novedad para él. “No estoy seguro de que se haya discutido alguna vez. Fue una conversación personal entre Pat y yo”, dijo Beman en una entrevista telefónica. “Estábamos listos para llegar allí, y podríamos haberlo hecho”.

Durante este tiempo tumultuoso, la PGA también contactó a una firma de relaciones públicas de Nueva York para ayudar a manejar la crisis. Vickee Jordan, hija de Vernon Jordan, un líder de derechos civiles y ejecutivo empresarial que pronto se convertiría en uno de los asesores más confiables de Bill Clinton durante su presidencia, fue contratada por la firma de relaciones públicas Burson-Marsteller como especialista en capacitación en comunicación. Su trabajo consistía en poner a Rielly a prueba con posibles preguntas que enfrentaría de los medios. Sabiendo que Rielly era el jefe profesional en un club privado que no había admitido a un miembro negro, el trabajo de Jordan era exponer cualquier vulnerabilidad de Rielly. Ella interrogó duramente a Rielly, y Awtrey nunca olvidó la pregunta que lo rompió.

“Señor Rielly, ¿alguna vez ha oído hablar de la Proclamación de Emancipación?”, preguntó.

Rielly, que superó un tartamudeo infantil, tartamudeaba. Estaba claramente confundido.

“Estaba a punto de hiperventilar”, recordó Awtrey. “Ahí nos detuvimos, y se resolvió: me eligieron para gestionar las entrevistas con la prensa”.

Pero Rielly tomó la iniciativa de presionar a Thompson para que entendiera la importancia de admitir a un miembro negro de inmediato.

“Shoal Creek fue fácil para mí”, dijo Rielly. “Sabía lo que iba a hacer. Si no hicieran lo que hicieron, no estaríamos aquí. El juego es más grande que el Campeonato de la PGA. El juego lo es todo”.

¿Qué tan cerca estuvo la PGA de mover su campeonato? Muy cerca. “Hall no pensó que lo íbamos a mover”, recordó Rielly. “Le preguntó a mi secretario (Gary Schaal): ‘¿Qué tan serio es Pat Rielly?’ Él respondió: “Pat Rielly es tan grave como un paro cardíaco”. Hubo un silencio mortal.

Nueve días antes del Campeonato de la PGA, el club acordó otorgar membresía honoraria a Louis J. Willie, un veterano de la Segunda Guerra Mundial de 66 años y hombre de negocios negro que dirigía Booker T. Washington Insurance Company, el mayor empleador de propiedad de negros en Alabama. . Willie apenas había jugado golf en los últimos 20 años, pero eso no importaba. Él y su esposa recibieron una ovación de pie cuando entraron al club para cenar esa semana, y eso disipó la situación con el SCLC.

Blog