Johnny Miller, Billy Casper reflejado en la nueva generación de golf junior

Fue un momento icónico en el campo de golf Soldier Hollow en Midway cuando el nieto y el bisnieto de dos jugadores del Salón de la Fama, Johnny Miller y Billy Casper, posaron para una foto después de un torneo de golf para niños de 10 años.

Allí estaba Nicklaus Miller, hijo del director de golf de BYU Todd Miller y nieto del legendario Johnny Miller, y Linkon Casper, hijo del ex golfista de Dixie State y UVU Ashton Casper, quien es hijo de Bobby Casper, quien es hijo de el difunto Billy Casper.

Quizás recuerdes al famoso bisabuelo de Linkon, Billy Casper, y al famoso abuelo de Nicklaus, Johnny Miller.

Billy Casper sigue siendo uno de los jugadores de la Ryder Cup más exitosos de Estados Unidos, un hombre al que se le atribuye el final de la carrera competitiva de Arnold Palmer cuando venció a Palmer en hoyos adicionales del US Open en el ‘Olympic Club de San Francisco en 1966.

Johnny Miller, quien recientemente se retiró como uno de los comentaristas más entretenidos, aunque contundentes, de la televisión en color, estableció el récord de campo de 63 en la ronda final del US Open de 1973 en Oakmont, considerado uno de los campos de golf más difíciles del mundo.

Miller fue uno de los mejores jugadores de hierro del mundo a principios de los años 70 cuando dominó los campos del desierto en Arizona y California después de una carrera All-America en BYU para el difunto Karl Tucker. Ha ganado 25 veces en el PGA Tour.

Casper era un putter mortal que comenzó el juego mientras estaba en la Marina en San Diego. Ha ganado el PGA Tour 51 veces y ganó trofeos adicionales en Europa.

Tanto Johnny como Billy son miembros del Salón de la Fama del Golf Mundial ubicado en St. Augustine, Florida. Ambos son miembros de La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Últimos Días. Casper murió en 2015.

Todos los días después de la escuela, Shannon Miller deja a su hijo Nicklaus en un campo de golf en Provo, donde golpea pelotas hasta que lo recogen para ir a casa a cenar y hacer la tarea.

Nicklaus ganó seis torneos de golf consecutivos en Utah para niños de 10 años en la gira local de Salt Lake City y, junto con Jake Neff de Holladay, los dos son considerados los mejores prospectos de golf junior de Utah. El primer evento de UJGA este fin de semana, el Jay Don Blake Junior en Bloomington Country Club en St. George.

Con campos configurados para par 3 de 80 a 150 yardas, par 4 de 200 a 350 yardas y par 5 de 350 a 450 yardas, los puntajes de nueve hoyos de Miller incluyen 33 en Glenmoor; 37 en el club de golf The Barn; 35 en Oquirrh Hills; 36 en River Oaks; 35 en Soldier Hollow; y un 35 en Thanksgiving Point en el Tour Championship.

“Nicklaus tiene mucho del brillo de su papá Johnny”, dijo Todd Miller. “Realmente disfruta la presión de la competencia. Me encanta que no esté tan obsesionado con ganar torneos sino con jugar su mejor golf.

“Es extremadamente recto y largo desde el tee y puede pegar todos los tiros alrededor de los greens”.

El padre de Linkon, Ashton, es un jugador de handicap 2 y su abuelo, Bobby (el hijo de Billy Casper) apesta.

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Linkon Casper recibe una lección de putt de la leyenda del PGA Tour, Johnny Miller.

“A Linkon le encanta jugar béisbol y está en un equipo itinerante”, dijo Bobby Casper. “Acaba de jugar su primer torneo de golf competitivo en Soldier Hollow. El día anterior había jugado con él en Hobble Creek y se estaba enfadando a causa de los golpes. Le dije: ‘Amigo, hoy no importa. Solo quieres empezar a sentir la sensación de golpear la pelota. Subió a Soldier y estaba 6 sobre par después de tres hoyos. Terminó con un birdie y disparó 8 sobre par, el primer birdie que había hecho. Fue increíble y solo tiene 10 años.

El padre de Linkon, Ashton, dijo que Linkon había jugado en la liga juvenil en Thanksgiving Point durante los últimos tres años, pero que el evento US Kids Golf en Soldier Hollow fue su primer torneo individual.

“Estaba encantado con la forma en que terminó con un birdie, pero decepcionado con su quinto puesto”, dijo Ashton.

Linkon está obsesionado con el golf, dijo su padre. Tiene una conexión cercana con su difunto bisabuelo Billy, y su habitación está decorada con recuerdos de Billy Casper.

“Él es un jugador de béisbol extremadamente talentoso y su juego de golf se está poniendo al día rápidamente. Le pega fuerte a la pelota, pero tiene un gran toque y sensación cuando lo necesita”, dijo el padre.

“Si le preguntas, el golf es su deporte favorito y su objetivo es jugar en el PGA Tour y ganar el Masters algún día como su bisabuelo. No recuerdo un campo en los últimos años en el que caminábamos hacia la calle después de nuestros golpes de salida y no dijo: “¡El golf es simplemente el mejor!”

En 2019, Ashton llevó a Linkton a San Diego para participar en el Torneo Benéfico Billy Casper. Linkton tenía solo tres años cuando murió su abuelo.

Aprender sobre estos jóvenes de Utah me recuerda cuando Tony Finau y su hermano Gipper solían ir a los torneos cuando tenían más o menos la misma edad. En los torneos de scramble, se ofrecían a pegar tiros a los grupos que se presentaban. Después, los vimos empezar a jugar y dominar.

También me recuerda un momento en que Johnny Miller habló con los medios de comunicación en el Punto de Acción de Gracias antes de un evento, contando cómo su padre lo tomó bajo su protección y lo comenzó a actuar. Dijo que como padre, llevó a sus hijos en un carrito al campo y los dejó golpear pelotas en el lago, solo para promover la diversión de golpear la pelota.

Miller también dijo lo importante que es que los padres den a sus hijos afirmación, retroalimentación positiva y aliento. Destacó al difunto Earl Woods y cómo le dio un plan a Tiger Woods y le dijo que algún día sería el mejor jugador del mundo.

“Podemos marcar la diferencia en la forma en que alentamos a nuestros hijos en todo lo que hacen”, dijo Miller ese día.

Será divertido ver cómo estos dos jóvenes golfistas, con el extraordinario ADN de los legendarios veteranos del PGA Tour, progresan a lo largo del tiempo.

De eso se trata: de ver florecer las historias y despegar las carreras, y unirlas con momentos divertidos que pueden parecer insignificantes pero que en realidad son momentos que no debemos dar por sentado.

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