Kevon Looney lidera a Golden State en victoria sobre Dallas Mavericks

SAN FRANCISCO — El día antes de que Kevon Looney produjera la mejor jugada de su carrera profesional, se sentó en un pasillo del Chase Center en San Francisco, reflexionando sobre cómo había cambiado su papel desde que Golden State lo contrató en el draft de 2015.

Eran un equipo conocido por sus alineaciones pequeñas; así fue como ganó un campeonato ese año. Con 6 pies 9 pulgadas y a pesar de tener una envergadura de más de siete pies, Looney se consideró de tamaño insuficiente.

Looney se rió entre dientes ante la idea, luego lo pensó un poco más.

“La liga cambió un poco, y ahora soy más el centro tradicional de la NBA”, dijo Looney, pensando en cómo la gente a veces habla de Golden State. “Así que es un poco extraño para mí. A veces se siente como una bofetada en la cara cuando dicen: ‘No tienen talla’.

Looney no suele ser el miembro más comentado entre los Warriors. Fue reclutado menos de dos semanas después de que Golden State ganara su primer campeonato con Steve Kerr como entrenador, y estuvo en el equipo durante cuatro apariciones consecutivas en las Finales de la NBA y dos campeonatos. Después de superar lesiones tempranas, se convirtió en un elemento básico en la plantilla de Golden State, y este año fue uno de los cinco jugadores de la liga que jugó en los 82 partidos de la temporada regular.

En los playoffs de este año, Golden State pudo contar con él. No comenzó en los Juegos 1-5 de su serie de Semifinales de la Conferencia Oeste contra los Memphis Grizzlies, luego comenzó y atrapó 22 rebotes en la victoria del Juego 6 ganador de la serie.

El viernes por la noche en el Juego 2 de la serie de Finales de la Conferencia Oeste contra los Dallas Mavericks, Looney anotó 21 puntos con 12 rebotes en la victoria por 126-117. Fue la primera vez en su única temporada en UCLA que anotó más de 20 puntos en un juego. También fue la primera vez que un centro de los Warriors anotó 20 puntos con al menos 10 rebotes en los playoffs desde 1977.

“Vemos el trabajo que ha hecho para que sea una realidad”, dijo el escolta de Golden State, Stephen Curry. “Ahora en los playoffs, solo estoy dando el siguiente paso. Aporta mucha alegría a lo que hacemos en el vestuario. La llamaré, como, la musa en el vestuario. Simplemente tiene un comportamiento súper sobre él. Es el puente entre los veteranos y los jóvenes. Bastante impresionante verlo adaptarse a este papel.

Kerr llamó a Looney “el chico favorito de todos”.

El delantero Draymond Green lo llamó un maestro del profesionalismo.

“El mismo profesional que es hoy que era cuando llegó a la liga”, dijo Green.

Es posible que Looney haya proyectado profesionalismo y sensatez en Green, pero la verdad es que cuando Looney fue reclutado, era un joven de 19 años con los ojos muy abiertos que intentaba no romper nada.

Este equipo estaba en lo más alto después de su campeonato, y su trabajo era encajar, no sobresalir. Como único recluta, no tenía a nadie con experiencias comunes con quien hablar sobre lo que era y lo que necesitaba hacer.

“Fue realmente intimidante”, dijo Looney.

En julio, estuvo en Las Vegas después de participar en el torneo de la Liga de Verano de la NBA, donde los equipos envían listas de sus jóvenes jugadores y prospectos de la NBA. Los veteranos de su equipo estaban en Las Vegas para una entrega de premios del Sindicato de Jugadores, y una noche, Andre Iguodala le envió un mensaje de texto pidiéndole que trajera donas.

“Es como la 1 a. m.”, dijo Looney con una sonrisa. “Ni siquiera sabía si hablaba en serio. Primer día, ya tengo miedo. No quiero arruinar mi primer día.

Asistió a la ceremonia de entrega de premios, pero cuando el equipo subió al escenario, dijo que era demasiado tímido para unirse a ellos. Esa timidez persistió a principios de la temporada cuando el equipo tuvo marca de 24-0 en camino a un récord de la NBA de 73 victorias.

“Solían bromear que no hablé durante los primeros seis meses”, dijo Looney.

Además de pedir entregas de donas a la 1 a. m., Iguodala tomó a Looney bajo su protección y lo ayudó a adaptarse. Green invitaría a Looney a pasar el rato con él solo para que se sintiera más cómodo en este nuevo entorno.

Ayudó en el vestuario, pero Looney experimentaría otros desafíos. Se sometió a una cirugía de cadera antes del comienzo de su año de novato. Luego tuvo otra lesión en la cadera en su segunda temporada.

Looney nunca se había perdido un juego en la universidad o la escuela secundaria y calificó las lesiones de “devastadoras”.

“No sabíamos lo que teníamos”, dijo Kerr, y señaló que el equipo no aceptó la opción de contrato de Looney para una cuarta temporada porque no había jugado mucho. Continuó: “Y luego en su tercer año, está teniendo un gran año, es como, oh, oh, podríamos perder a este tipo”.

Looney estaba muy consciente de las preguntas que la organización tenía sobre él, pero encontró consuelo en el apoyo de sus compañeros de equipo.

“Siempre he tenido el respeto de mis compañeros de equipo, y eso me mantuvo en marcha, me hizo sentir bien conmigo mismo y saber que estaba haciendo lo correcto”, dijo Looney. “Aunque los fanáticos, es posible que tengas un mal juego, los fanáticos pueden decir que no eres lo suficientemente bueno, alguien puede decir que no eres lo suficientemente bueno, pero cuando tus compañeros de equipo dicen, ‘Amigo, no lo hago’ no importa lo que digan las estadísticas, quiero estar con Loon”, es un gran honor.

Looney estuvo inactivo durante los playoffs durante sus dos primeras temporadas. Pero en su tercera temporada, comenzó a jugar un papel importante para los Warriors y ayudó a su campeonato 2017-18. A menudo defendía a los mejores jugadores.

Ahora con 26 años, es un veterano en un equipo que incorporó muchachos jóvenes que están experimentando sus primeros playoffs. Looney sabe cómo fue y trata de guiarlos a través del proceso.

Y si Golden State gana otro campeonato este año, se sentirá un poco más especial, dadas sus contribuciones.

“Para tener un impacto y comenzar muchos de estos juegos, juegos de playoffs, estar allí para el equipo, tener un papel importante en los momentos de playoffs, eso significará mucho para mí”, dijo Looney. “Será como la guinda del pastel poder terminarlo y ganar y estar ahí para mi equipo”.

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