La estadounidense Frances Tiafoe sorprende a Rafael Nadal y avanza a cuartos de final del US Open

NUEVA YORK – Frances Tiafoe puso fin a la racha ganadora de 22 juegos de Grand Slam de Rafael Nadal al vencer al 22 veces campeón de Grand Slam por 6-4, 4-6, 6-4, 6-3 en la cuarta ronda del US Open el lunes.

Tiafoe, cabeza de serie 22 en Flushing Meadows, enterró la cabeza entre las manos y lloró en la cancha después de estrechar la mano del cabeza de serie número 2 Nadal. Se sentó en el banco y hundió la cabeza en una toalla mientras Nadal se alejaba y saludaba a la multitud.

Tiafoe, de 24 años, es el estadounidense más joven en alcanzar los cuartos de final en el US Open desde Andy Roddick en 2006. Es el segundo cuarto de final importante de su carrera.

“Ni siquiera sé qué decir en este momento. Estoy más que feliz. No puedo creerlo”, dijo Tiafoe, quien ahora se enfrenta al sembrado No.9 Andrey Rublev. “Es uno de los mejores de todos los tiempos. Hoy jugué un tenis increíble, pero ni siquiera sé qué pasó”.

Esto es lo que sucedió: Tiafoe sirvió mejor que Nadal. Más sorprendentemente, volvió mejor también. Y mantuvo la calma, permaneció en el momento y nunca dejó que lo que estaba en juego o el oponente lo afectara. El español de 36 años había ganado sus dos partidos anteriores, así como todos los sets disputados. Tenía marca de 31-2 en majors contra los estadounidenses en el partido del lunes y había ganado 27 seguidos desde que perdió ante James Blake en 2005.

“Bueno, la diferencia es fácil: yo jugué un mal partido y él jugó un buen partido”, dijo Nadal. “Al final, eso es todo”.

Esta sorpresa se produjo un día después de que uno de los compinches de Tiafoe, Nick Kyrgios, eliminó al sembrado No. 1 y campeón defensor Daniil Medvedev. Eso lo convierte en el primer US Open sin que ninguno de los dos primeros sembrados llegue a cuartos de final desde 2000, cuando el No. 1 Andre Agassi salió en la segunda ronda y el No. 2 Gustavo Kuerten en la primera.

Eso fue antes de que Nadal, Novak Djokovic, que tiene 21 títulos de Grand Slam, y Roger Federer, que tiene 20, comenzaran a dominar el tenis masculino. Djokovic, de 35 años, no participó en este US Open porque no está vacunado contra el COVID-19 y no le permitieron ingresar a Estados Unidos; Federer, de 41 años, se ha sometido a una serie de operaciones en la rodilla derecha y no juega desde Wimbledon el año pasado.

Ahora vienen las preguntas inevitables de si su era de excelencia está llegando a su fin.

“Significa que pasan los años”, dijo Nadal. “Es el ciclo natural de la vida”.

Tiafoe o Rublev se clasificarán para una primera semifinal importante. Rublev, que tiene marca de 0-5 en los cuartos de final de Slam, venció al No. 7 Cam Norrie 6-4, 6-4, 6-4 el lunes.

Otros partidos masculinos en el calendario del lunes incluyen al campeón del US Open 2014 Marin Cilic contra el No. 3 Carlos Alcaraz, y el No. 11 Jannik Sinner contra Ilya Ivashka.

Cilic es ahora el último gran campeón que queda en el cuadro masculino. Si pierde ante el gran favorito Alcaraz, será solo la tercera vez en la era Open (desde 1968) que un major masculino tiene cuartos de final sin un ex campeón, según la investigación de ESPN Stats & Information.

También es el segundo major desde principios de 2005 sin Federer, Djokovic y Nadal en los cuartos de final. El otro fue el Abierto de Francia de 2020: Federer y Nadal no jugaron, y Djokovic se perdió contra Pablo Carreño Busta en los octavos de final.

Nadal ganó el Abierto de Australia en enero y el Abierto de Francia en junio. Luego llegó a las semifinales de Wimbledon en julio antes de retirarse de ese torneo debido a un desgarro en el músculo abdominal; no figura en los libros como una pérdida, ya que se retiró antes del juego.

Nadal solo compitió una vez en el mes y medio que transcurrió entre su salida del All England Club y su llegada a Nueva York mientras se recuperaba de esta lesión. Su juego no estuvo a la altura de sus estándares habituales en el US Open, que ganó cuatro veces.

Ajustó su movimiento de servicio, lanzando la pelota más bajo de lo que normalmente lo hace para no ejercer tanta presión sobre su abdomen mientras alcanza con su raqueta. El lunes hubo muchas señales de que su servicio no estaba en su mejor forma: nueve dobles faltas, un porcentaje de primeros servicios que ronda el 50%, cinco quiebres de Tiafoe.

Hubo signos de problemas para Nadal al principio del torneo. Perdió el primer set de su partido de primera ronda. Hizo lo mismo en la segunda ronda, cuando accidentalmente se cortó el puente de la nariz y quedó atónito cuando el borde del marco de su raqueta rebotó en la cancha y lo golpeó en la cara durante un revés.

En la cuarta ronda del lunes, el penúltimo quiebre llegó para una ventaja de 4-3 en el cuarto set, cuando Nadal metió un revés en la red y Tiafoe saltó hacia la banca para el cambio que siguió, con el puño en alto. Quince minutos después, Tiafoe se rompió de nuevo y se acabó.

Cuando un revés final de Nadal encontró la red, Tiafoe se llevó las manos a la cabeza. Cuando se sentó en su silla lateral, enterró su rostro en una toalla.

“Cuando entré en escena por primera vez, mucha gente tenía límites sobre lo que haría… No estaba ‘mentalmente preparado para esto’. No era ‘maduro'”, dijo Tiafoe.

Pero en estos días, agregó, “puedo hacerlo yo mismo y hacerlo a mi manera y disfrutar del juego que amo”.

Representa el último paso significativo para Tiafoe, cuyo único viaje anterior a cuartos de final de Grand Slam fue en el Abierto de Australia de 2019 y terminó en una derrota ante Nadal.

Tiafoe agradeció a una larga lista de personas que estaban en las gradas, incluidos sus padres -emigraron de Sierra Leona a África Occidental y papá trabajaba como encargado de mantenimiento en un centro de tenis cerca de la capital estadounidense-, su novia y portera del Washington Wizards All-Star. Bradley Beal.

“Verlos ver lo que hice hoy significa más que nada”, dijo Tiafoe. “Hoy es un día increíble y definitivamente lo disfrutaré”.

Associated Press contribuyó a este informe.

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