¿La práctica limitada limita a los conductores? – Charla de NASCAR

La era de la próxima generación es quizás el mayor cambio de paradigma en la historia de NASCAR: una confluencia de propietarios que se enfrentan al aumento de los costos de la competencia, una reinvención completa del auto de carrera y COVID posponiendo todo, desde paradas en boxes en el entrenamiento, en el tablero de dibujo.

Ocho carreras en la temporada 2022, el automóvil, y la era, siguen siendo trabajos en progreso. Con un entrenamiento mínimo, el enfoque de “corre lo que traigas” significa que Denny Hamlin gana en Richmond una semana y luego tiene dificultades para terminar en la vuelta del líder la semana siguiente en Martinsville.

Se suponía que el automóvil Next Gen volvería a poner las carreras en manos de los conductores. Pero, ¿hacer que la carrera de un piloto dependa tanto de llegar a la pista con una puesta a punto lo más perfecta posible realmente hace eso?

NASCAR crece a medida que se contrae

NASCAR, como muchas empresas, se ha consolidado a lo largo de los años. Eso es más que pasar de 43 autos por carrera a 40.

En 2000, 43 propietarios diferentes corrieron al menos una carrera de nivel de Copa. Para 2021, ese número se había reducido a 20, y cada propietario operaba más automóviles. Las simulaciones por computadora de neumáticos, suspensión y aerodinámica se convirtieron en un requisito previo para la victoria, y los equipos contrataron ingenieros. Cuando NASCAR comenzó a compartir cantidades masivas de datos en los vehículos, los equipos de carreras contrataron científicos de datos.

Los fabricantes pudieron ver esfuerzos duplicados en sus equipos y encontrar formas de centralizar su soporte. Hoy, los fabricantes juegan un papel mucho más pronunciado en NASCAR.

En ninguna parte es este papel más importante que en la preparación de la carrera sin mucho entrenamiento.

limitar la práctica

COVID ha demostrado que NASCAR puede funcionar con menos práctica, pero no con cero práctica. Los equipos necesitan al menos una breve carrera en la pista para eliminar cualquier problema obvio.

Cortar los entrenamientos tiene sentido. Acortar los fines de semana de carrera reduce los costos para todos, incluidos los fanáticos. Menos tiempo de práctica reduce la probabilidad de que un equipo necesite un automóvil de respaldo, lo que ahorra dinero a los propietarios.

Pero siempre me ha gustado seguir la radio de un equipo durante los entrenamientos. Está viendo un experimento científico en tiempo real. El conductor explica cómo se siente el auto y el jefe de equipo lo traduce en un resorte más suave, mayor presión en los neumáticos o más rebote del amortiguador.

Se ha ido ahora. En la mayoría de las pistas, los equipos tienen entre 15 y 20 minutos de práctica. La calificación sigue sin siquiera un viaje al garaje en el medio.

“Realmente no es una sesión de práctica”, dijo Andy Graves, ingeniero ejecutivo de competencia, director técnico de Toyota Racing Development. “Es sólo un calentamiento. Te da una pequeña idea y puedes alejarte y trabajar durante la noche.

Pero, explicó, si bien se puede obtener información de poco tiempo en la pista, no hay mucho que los equipos puedan hacer con ella. La mayor parte de la instalación está bloqueada en la tienda. Haz demasiados cambios y empiezas a correr en la parte de atrás.

“Definitivamente no tienes tantas perillas de ajuste como cuando teníamos dos o tres sesiones de práctica”, dijo Richard Johns, ingeniero de rendimiento de Ford Performance.

No todos extrañan estos entrenamientos prolongados.

“Me encanta”, dijo Eric Warren, director de programas de NASCAR en Chevrolet. “Lo veo como un reto. Se pone el énfasis en sacar buenas actuaciones desde el principio.

Claro, Chevrolet ha ganado cinco de ocho carreras en lo que va de 2022. Han ganado 19 de 36 carreras en 2021, cuando hubo incluso menos práctica. Los cambios de Chevrolet, incluida la contratación de Warren en 2019, fueron impulsados ​​por propietarios y miembros del equipo que habían desarrollado relaciones personales a pesar de la feroz competencia.

Un gráfico de barras verticales apiladas que muestra la cantidad de victorias de fabricantes por año desde 2001 hasta 2022

El creciente papel de los fabricantes

Con Ford y Chevy manejando cada uno 15 autos a tiempo completo, esperaría que tuvieran una gran ventaja para determinar la próxima generación. Pero más no siempre es mejor.

“Llega un momento en que hay demasiados equipos y divides la atención y los recursos”, dijo Warren. Por otro lado, “diferentes personas miran los datos desde diferentes ángulos. Necesitamos esos otros puntos de vista.

Las piezas de origen único del automóvil Next Gen facilitan la cooperación entre equipos del mismo fabricante.

“Hay muchas menos cosas secretas en el chasis y la carrocería”, dijo Johns. “La comunicación es mucho más abierta”.

El modelo de apoyo de Toyota siempre se ha centrado en menos equipos y una atención más enfocada. Pero tener solo seis autos y dos equipos en la Copa significa que Toyota enfrenta el mismo desafío que sus competidores, pero con un tercio de los datos de cada carrera.

“Creo que con el auto viejo”, dijo Graves, “era más una ventaja para nosotros tener menos equipos. Pero en este momento todos están bebiendo de una manguera contra incendios y estás tan desesperado por cada dato que puedas obtener”.

“La primera mitad del año fue la construcción del carácter”, dijo Graves. “Pero realmente no siento que necesite más carácter”.

Práctica simulada

Las mayores contribuciones de los constructores a sus equipos se encuentran en áreas que son simplemente demasiado grandes y costosas para que un solo equipo las aborde solo. Los primeros en esta lista son los simuladores de piloto. Y eso nos lleva de nuevo a la cuestión de volver a poner la carrera en manos de los pilotos.

Los simuladores intentan replicar la sensación y la respuesta de una configuración de automóvil específica en una pista en particular. El simulador de piloto de un fabricante es para un videojuego lo que la Mona Lisa es para una figura de palo.

Construir el simulador de física no es tan difícil. El verdadero poder son los unos y los ceros que mueven las máquinas.

“Pasó de mucho menos trabajo de hardware”, dijo Graves, “y se convirtió en una guerra de software”.

Esta “guerra” se extiende a los ingenieros que crean modelos informáticos de sus “soldados”. La mayoría desarrolla un modelo de controlador genérico que puede especializarse para adaptarse a las preferencias específicas de cada controlador. Los datos de estos pilotos virtuales provienen de los pilotos reales al volante del simulador.

Los pilotos utilizan el simulador antes y después de una carrera. Las sesiones previas preparan al ciclista para la carrera y ayudan a los ingenieros a determinar la configuración óptima. Las sesiones posteriores a la carrera les dicen a los ingenieros qué funcionó y qué no para que puedan modificar el software de simulación.

“Ellos (los pilotos) entienden que cuanto más tiempo puedan dedicar a ayudarnos, más valdrá la pena a largo plazo”, dijo Graves.

Y ahí es donde los pilotos juegan un papel aún más importante que cuando marcaban autos en múltiples sesiones de prueba en la pista.

“Creo que eso vuelve a ponerlo en manos de los pilotos”, dice Johns. “Es solo que de una manera un poco diferente”.

Los pilotos pueden ser contribuyentes aún más importantes para determinar esta configuración inicial. Su trabajo simplemente se lleva a cabo en un simulador en lugar de en la pista.

“Nuestros muchachos lo aceptan a medida que mejoramos nuestras herramientas”, dijo Johns. “El conductor realmente necesita ser consciente de cómo se siente y de lo que necesita”.

Johns sospecha que la razón por la que tantos pilotos jóvenes ganaron al comienzo de la temporada es que tienen más experiencia en traducir lo que sienten en el simulador al auto real.

Graves de Toyota está de acuerdo. Pero espera que los pilotos veteranos se pongan al día.

“Tal vez algunos de los más jóvenes se adaptaron un poco más rápido o más rápido”, dijo. “Creo que en la segunda mitad del año verás una combinación de juventud y experiencia que será el mejor grupo de pilotos que comenzará a alejarse”.

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