La sequía de pilotos de F1 la está alcanzando

Ponerse al volante de un coche de Fórmula 1 nunca ha sido tan difícil. Es algo que dejó al descubierto el pequeño grupo de pilotos que los equipos están aprovechando para llenar los asientos de carrera disponibles para 2023.

La conclusión a la que podría llegar es que se trata de restricciones de puntos de superlicencia dada la reciente saga sobre la elegibilidad de Colton Herta, o la falta de ella. Pero este es un caso inusual y no faltan conductores que califican para superlicencias.

En cambio, los problemas están en otra parte, en particular, la falta de oportunidades para aquellos que califican para una superlicencia. Incluso con las regulaciones introducidas este año para estipular que los equipos deben reservar dos salidas de FP1 para un piloto novato, definido como uno que no ha participado en más de dos carreras del campeonato mundial, pocos pilotos se han puesto al volante de un F1 2022.

En las pruebas de pretemporada, solo 23 pilotos pudieron competir: los 20 pilotos habituales, además de Nikita Mazepin, Robert Kubica y Pietro Fittipaldi. Además de eso, Nico Hulkenberg y Nyck De Vries tuvieron salidas de carreras como suplentes.

Eso es un total de 25 pilotos, que se eleva a 28 si tenemos en cuenta a Juri Vips, Liam Lawson y Antonio Giovinazzi, que tuvieron salidas en la FP1. Más allá de eso, la única otra oportunidad son los 17 días de pruebas de neumáticos Pirelli. Pero en estos días, el programa está controlado por Pirelli y los equipos utilizan una combinación de pilotos de carreras y probadores especializados.

Por lo tanto, a menos que sea uno de los pocos elegidos para ponerse detrás del volante, sus oportunidades se limitan a TPC con un automóvil de especificaciones antiguas o al kilometraje de un simulador. Los equipos utilizan una amplia gama de conductores en el simulador, muchos de los cuales son especialistas en simuladores consumados que no tienen ninguna posibilidad de acercarse a un asiento de carrera.

Hubo un tiempo en que, en comparación, era relativamente fácil obtener una prueba de F1. Hasta que se prohibieron las pruebas durante la temporada en 2009 (una regulación que fluctuó pero nunca volvió a algo así como el kilometraje disponible que existía antes), había más oportunidades. Y esto no solo se aplicaba a los mejores pilotos de pruebas de la época, como Alex Wurz y Pedro de la Rosa, sino también a los pilotos más jóvenes. Si fuera un conductor de reserva o equivalente, obtendría un kilometraje real y la oportunidad de impresionar.

También hubo un período de 2004 a 2006 en el que los equipos podían correr terceros autos los viernes. Esto permitió a los terceros acumular un kilometraje significativo y potencialmente llegar a un asiento de carrera, como hizo Kubica con BMW Sauber en 2006. En 2005, un total de 65 pilotos diferentes participaron en las pruebas oficiales.

Gran Premio de Fórmula 1, Bahrein, práctica del viernes

Durante este período no hubo escasez de pilotos listos para la carrera y tiempo de asiento. Pero con el tiempo, las oportunidades se vuelven cada vez más raras. Además de eso, con solo 20 autos en la parrilla y carreras de F1 más largas que nunca, la rotación de pilotos se reduce enormemente. Entonces, el problema no es la falta de conductores calificados con superlicencia, es la falta de posibilidades de acumular un millaje significativo.

También existe una vaga tendencia a que los pilotos hagan una temporada en la F1 y nunca regresen. Hay excepciones, más recientemente, Alex Albon tuvo una temporada como reserva de Red Bull y luego se unió a Williams, pero muchos tienen su carrera y desaparecen para nunca regresar. Y la experiencia que tienen es valiosa por un corto período de tiempo, pero rápidamente se vuelve inútil.

Se podría decir que la experiencia está sobrevalorada. Después de todo, De Vries terminó noveno en su debut como suplente al volante de un Williams en el que no había estado desde el fin de semana del Gran Premio de España en mayo. Pero De Vries era, según los estándares de la época, uno de los recién llegados mejor preparados. Anteriormente había conducido Williams, así como Mercedes y Aston Martin, y había estado en la F1 desde que se unió al programa de pilotos de McLaren en 2010.

Esto no es para disminuir su éxito porque, dadas las circunstancias, lo hizo extraordinariamente bien. Pero eso significó que al menos tuvo la oportunidad de construir una buena base de datos de conocimiento y experiencia que podría aplicar a su inesperado debut. De Vries no demostró que fuera un caso excepcional como piloto, sino que hay una plétora de pilotos que podrían encajar en la F1 y hacer un trabajo decente con los conceptos básicos adecuados.

Y esta base es fundamental. La F1 está más especializada que nunca hoy y lo mismo ocurre con todas las formas de automovilismo profesional. Se necesita tiempo para aclimatarse por completo y dominar los matices y detalles necesarios para aprovechar al máximo el automóvil.

Esto tiene consecuencias contradictorias en el sentido de que los pilotos necesitan una oportunidad sostenida para causar una buena impresión y los equipos buscan pilotos experimentados.

Entonces, cuál es la solución ? Es cierto que tener más equipos en la parrilla crearía más ocasiones, pero es importante asegurarse de que estos equipos sean de calidad.

Después de todo, pocos pilotos pueden convertir la conducción en la parte trasera de un equipo de tercera en una oportunidad y aquellos que lo hacen generalmente ya están afiliados a un equipo más grande, como lo fueron George Russell, Fernando Alonso y Daniel Ricciardo. La clave no son sólo las oportunidades, sino las buenas oportunidades.

El tope de costos presenta una oportunidad interesante. Aunque se excluyen las tarifas del conductor, se incluye el programa de prueba del año en curso. Entonces, ¿por qué no abrir un poco las pruebas en ciertas circunstancias? Los equipos pueden tomarlo o dejarlo, ya sea favoreciendo algunos días adicionales en la pista o confiando en sus herramientas de simulación, pero si estipula que solo se usen aquellos que no están en los asientos de carrera, y que cumplen con las calificaciones estándar, crearía un oportunidad.

Y si bien el tiempo adicional en la pista no es ideal para el personal, se podría permitir una exención para permitir la entrada del personal que forma parte del programa TPC.

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La prohibición de las pruebas se introdujo para evitar que los equipos más ricos luchen interminablemente por una ventaja competitiva. Esto ya no es posible con el tope de costos, por lo que, así como existe un argumento para abrir ciertos aspectos de los reglamentos técnicos, ¿por qué no abrir la posibilidad de realizar más pruebas?

Como mínimo, permitiría a un equipo competir con futuros pilotos potenciales en su auto actual, ¡así que un equipo como Alpine podría hacer una buena prueba si quisiera! Y si los equipos optan por un poco más de carreras, eso significa menos dinero para gastar en otros lugares.

De lo contrario, el grupo de pilotos de F1 seguirá siendo pequeño. Y si bien, por lo general, las megaestrellas potenciales como Max Verstappen y Charles Leclerc basadas en la última década encontrarán su camino de todos modos, es de interés exclusivo de los equipos y de la F1 en general garantizar que haya un grupo decente de talento para elegir: y quien sea más probable que demuestre ser digno.

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