La serie de golf LIV respaldada por Arabia Saudita trae su drama a Illinois

La sesión de prensa del jueves en la LIV Golf Invitational Series en Rich Harvest Farms dejó en claro que el evento no será el típico torneo de golf profesional.

La música tecno a todo volumen retumbó en el campo mientras golfistas como Phil Mickelson y Sergio García se metían en un pro-am. Muchos usaban shorts, algo que pueden sigue haciendo cuando comienza el juego para el viernes real.

Y, sobre todo, la controversia en curso generada por el principal financiador de la gira: el fondo de riqueza soberana de Arabia Saudita, cuyo régimen ha sido acusado de una serie de abusos contra los derechos humanos.

El senador de Illinois Dick Durbin agregó a los críticos el jueves, tweeter“Este fin de semana, un guante de golf intentará cubrir una mano manchada de sangre mientras se lleva a cabo el torneo de golf LIV en Chicago en el intento continuo y desesperado del gobierno saudita por limpiar su imagen”.

Pero tal convicción apenas se registra en Rich Harvest Farms, un campo privado rodeado de campos de maíz a 45 millas al oeste de Chicago.

Los funcionarios del campo dijeron que no habían oído hablar de ninguna protesta planeada, mientras que los medios de golf, que habían acosado a los jugadores con preguntas sobre Arabia Saudita al comienzo de la serie, pasaron a otros temas.

Respondiendo a la única pregunta sobre el ‘lavado de deportes’, la práctica de pulir la reputación de un estado-nación asociándose con un juego amado, el golfista indio Anirban Lahiri estuvo de acuerdo.

“Todos estamos aquí para jugar al golf”, dijo. “No voy a comentar nada político. Obviamente, cada uno tiene derecho a su propia opinión. Yo tengo el mío, pero no creo que sea relevante.

“Están sucediendo muchas cosas buenas”, agregó Joaquín Niemann, de Chile. “También estoy aquí para dar un buen desempeño en el campo de golf y ver cómo podemos desarrollar el juego de manera positiva”.

El portavoz de LIV, Jonathan Grella, dijo: “Seguimos creyendo que el deporte tiene el poder de efectuar cambios y unir a las personas. Apreciamos y respetamos que no todos estarán de acuerdo, pero creemos que el golf es una fuerza para el bien.

Según los informes, la serie ha derramado garantías de nueve cifras en algunos golfistas superestrellas, así como premios acumulados de $ 25 millones en cada parada. El líder financiero de la serie, Dustin Johnson, se ha llevado a casa hasta ahora casi $10 millones en solo cuatro eventos.

Los generosos gastos y las promesas de abordar el golf de una nueva manera han atraído a muchos de los mejores profesionales a pesar de las críticas dentro y fuera del deporte.

Los defensores de los derechos humanos dicen que el régimen saudí es responsable de las ejecuciones masivas y la opresión de mujeres, personas LGBT y disidentes, así como de los crímenes de guerra cometidos durante su conflicto militar en el vecino Yemen.

La inteligencia de EE. UU. también concluyó que el príncipe heredero Mohammed bin Salman, el gobernante de facto de Arabia Saudita, autorizó el asesinato del periodista estadounidense y crítico del régimen Jamal Khashoggi en 2018 en el consulado de Arabia Saudita en Estambul (el príncipe heredero ha negado la acusación).

Mientras tanto, el comisionado de la PGA, Jay Monahan, suspendió a los desertores de la gira LIV, excluyéndolos de los eventos principales y dijo que la PGA con sede en EE. UU. “no puede competir con una monarquía extranjera que gasta miles de millones de dólares tratando de comprar el juego de golf”.

Rich Harvest Farms trató de enfocarse en lo positivo, diciendo que la serie ofrece la oportunidad de llevar el golf profesional al área de Chicago, que a menudo se pasa por alto, y recaudará dinero para organizaciones benéficas como Kids Golf Foundation of Illinois, un programa de becas para caddies y ayuda para refugiados ucranianos.

Los manifestantes, incluidas las familias de algunos muertos en los ataques del 11 de septiembre, han aparecido en varias paradas desde el primer evento de la serie en Inglaterra, pero no estaba claro el jueves si alguien se aventuraría a Sugar Grove para mostrar su descontento.

Cuando se le preguntó sobre la multitud esperada, Grella dijo que LIV no publica números específicos. Algunos fanáticos del golf del área de Chicago le dijeron al Tribune a principios de este año que la conexión saudí los mantendría en casa, mientras que otros, citando la multitud de compromisos morales en el mundo del deporte, dijeron que no los molestarían y planeaban venir.

En otra ruptura con la tradición del golf, la sesión del viernes culminará con la actuación de músicos electrónicos de Santa Lucía, mientras que la del sábado contará con un concierto de la estrella del pop Jason Derulo.

El golf en sí también será inusual. La serie LIV presenta tees de escopeta, lo que significa que los 48 golfistas estarán en el campo a la vez y nadie será cortado durante el evento de tres días.

Los golfistas también se han dividido en equipos de cuatro hombres con nombres como Hyflyers y Aces, que vienen con colores y logotipos característicos. El equipo ganador dividirá $ 3 millones, mientras que el mejor individuo reclamará $ 4 millones.

sesión informativa de la tarde

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David Puig, uno de los mejores golfistas universitarios de España que hará su debut profesional el viernes con el LIV Tour, dijo que apreciaba el trato de guante blanco.

“Todo lo que tienen es realmente increíble”, dijo. “Obviamente, cuando vienes del mundo amateur… tienes que reservar tus vuelos y reservar tus habitaciones de hotel, llamar a la tienda profesional para reservar un tee time. Aquí en LIV te atienden muy bien lo cual es genial.

El golfista estadounidense Bryson DeChambeau, campeón del US Open 2020 que forma parte de un grupo de jugadores LIV que demandaron a la PGA por su expulsión, dijo que las innovaciones podrían atraer a una generación más joven de fanáticos del golf.

Y aunque el fundador de LIV, Greg Norman, le dijo a un entrevistador esta semana que no tenía interés en una tregua con la PGA, DeChambeau dijo que podría considerar la coexistencia de las giras.

“No me gustaría nada más que eso”, dijo. “Sería divertido hacer lo que hace el fútbol: la AFC, la NFC, venir al Super Bowl, ese tipo de cosas. Potencialmente podemos hacer eso.

jkeilman@chicagotribune.com

Twitter @JohnKeilman

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