La temporada baja de los Trail Blazers es un acto de equilibrio

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Este es el verano más importante del reinado de Damian Lillard en Portland. Durante la última década, los Portland Trail Blazers han sido el hermano pequeño de los Warriors. Piensa en Seth Curry y Steph Curry, pero en términos de franqueza.

Las alineaciones entre Damian Lillard y Steph Curry provocan el debate más acalorado, pero Portland también ha tenido problemas para desbloquear el movimiento del balón (generalmente han estado entre los peores de la liga en asistencias y asistencias por juego) o la columna vertebral defensiva que definió el éxito de Golden State. Las finales de la NBA de este año contarán con Golden State, la segunda mejor defensa de la NBA, contra Boston, la defensa número 1 de la NBA.

Desde que alcanzaron su tope en 2019, los Blazers terminaron las siguientes temporadas en los lugares 28, 29 y 29 en la métrica de puntuación defensiva, que mide los puntos permitidos por cada 100 posesiones. Después de tres años de futilidad, los Blazers finalmente pueden llenar sus vacíos. Sin embargo, en lugar de rodear a Lillard con alas defensivas bidireccionales como Andrew Wiggins y grandes polivalentes intercambiables en la línea de Robert Williams, los Blazers están preparados para duplicar su ofensiva global, estrategia defensiva de fondo en esta temporada baja. . .

El mes pasado, el informante de ESPN, Brian Windhorst, informó que los Blazers estaban activamente involucrados en conversaciones sobre la adquisición de un agente libre. Zach LaVine. Esta semana, The Ringer’s Kevin O´Connor informó que los Blazers estaban zumbando alrededor de LaVine y el agente libre de los Wizards, Bradley Beal. Apuntar a los goleadores improbables que buscan entre $ 212 millones y $ 250 millones en contratos máximos es una apuesta que deben hacer, ya que la pareja también representa su última oportunidad de darle a Lillard una oportunidad de luchar en el Oeste. LaVine o Beal harían de Portland un emocionante equipo de playoffs. Ninguno de los dos es suficiente para ponerlos al alcance del oído del final de inmediato. Ambos son torniquetes defensivos perimetrales. Beal ha disparado un 30% desde el rango esta temporada, y LaVine es un atleta explosivo con un historial de problemas de rodilla.

Sin embargo, ese no es el punto. Portland está trabajando para volver a poner a Lillard en la búsqueda de los playoffs y, al mismo tiempo, mantener a Anfernee Simons, su armador del futuro. La mudanza de CJ McCollum a New Orleans en un acuerdo de retraso sin precedentes podría haber sido una oportunidad para un reinicio total. Portland todavía debe una futura selección comercial de primera ronda, McCollum, quien se convirtió en la primera ronda de los Bucks 2025 en lugar de la primera ronda de los Pelicans 2023 después de que New Orleans escapó de la lotería y entró en los playoffs como octavo sembrado. En cambio, los Blazers desperdiciaron su impulso para tirar por la borda un movimiento juvenil a favor de una reconstrucción desesperada sobre la marcha.

Volver a firmar a Simons, quien es un agente libre restringido y acaba de cumplir 23 años hoy, está tan alto en la lista de prioridades de Portland como firmar a Beal o LaVine. La lesión de Lillard les permitió lanzar su codiciada selección de primera ronda de 2018 a la refriega como titular. En 27 juegos, Simons promedió 23.4 puntos y 5.8 asistencias con un 42% de tiros desde la distancia y demostró ser el aparente heredero del armador. Su aparición le dio a Portland la opción de acelerar un aumento en torno a un guardia dinámico o emparejarlo con Lillard.

Hay una razón por la que el exgerente general de los Blazers, Neil Olshey, consideró Simons, el jugador más talentoso que ha reclutado. Simons ha prosperado como líder en el manejo de la pelota, lo que significa que el regreso de Lillard pondrá a Simons nuevamente en un rol incómodo fuera de la pelota la próxima temporada, aunque uno más grande que el que tenía antes de que McCollum fuera enviado a Bourbon Street. Portland haciendo su debida diligencia sobre posibles agentes libres de 2022 tiene sentido, pero los pone en una posición precaria. Después de liquidar el contrato de McCollum, tendrán que ceder los derechos de varios otros jugadores y el centro comercial Jusuf Nurkić si quieren liberar el espacio salarial necesario para fichar a un jugador con contrato máximo y mantener a Simons con el uniforme de los Blazers. Defensivamente, la pareja de Lillard y Simons no será bonita, pero eso es lo que Portland vende a su estrella de confianza. Las cosas podrían ponerse más feas en el lado defensivo si se ven obligados a deshacerse de Nurkić para dejar espacio a Beal o Lavine. Portland aún puede cambiar esa séptima selección, pero es un acto de alta tensión y sin paracaídas que hipoteca su futuro por un alivio mínimo a corto plazo.

Este acto de alto vuelo fuera de temporada tiene una opción de paracaídas. Si la temporada baja de Rip City fracasa, el gerente general Joe Cronin puede aceptar la realidad y cambiar a Lillard por jugadores o selecciones que se ajusten al calendario de Simons. El valor de Lillard en el mercado comercial solo disminuirá con el tiempo. Brooklyn obtuvo un grupo de talentos y opciones para un corpulento James Harden. Boston llegó a las Finales gracias en parte a la selección que acumularon al cambiar a Kevin Garnett y Ray Allen a Brooklyn en 2013. En este momento, es un mercado de vendedores para Portland y Lillard, pero no podrán vender esperanza ciega para siempre. . Lillard cumple 32 años el próximo mes y el tiempo del padre no espera a nadie.

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