LIV Golf Invitational: Centurion Club organizará un evento que amenaza con hacer estallar el golf masculino de élite

Ian Poulter se puso un traje de buzón después de ayudar a Europa a vencer a EE. UU. en la Ryder Cup 2018 en París.

Ian Poulter lloró mientras abrazaba a su hijo Luke en el green 18 de Le Golf National.

El inglés acababa de completar la victoria sobre Dustin Johnson para poner a Europa a un punto de lo que ahora era un inevitable triunfo en la Ryder Cup contra Estados Unidos.

“Es por eso que entrenas tan duro, hijo”, susurró Poulter al oído del joven mientras se besaban en esa superficie de golpeo, por momentos gloriosos como este de casi cuatro años.

Ahora parece un recuerdo lejano.

Esta semana, Poulter está poniendo en peligro la oportunidad de disfrutar una vez más de la gloria deportiva única que hace de la Ryder Cup el evento de golf más popular del planeta.

Es un juego en el que no se intercambia ni un centavo. Se trata de ganar, perder y participar. Es deporte de élite en estado puro.

En cambio, el hombre al que llaman Mr Ryder Cup, el cartero que siempre entrega para su continente, es uno de los que reciben. Y dijo que sí a una oferta que, en términos monetarios, es demasiado buena para rechazar.

Esta semana, el hombre de 46 años regresa a su Hertfordshire natal, desafiando las giras establecidas donde ejerció su oficio con distinción durante dos décadas y media, con un bolsillo trasero hinchado rebosante de dinero saudita.

Es uno de los 48 jugadores que participarán en el Centurion Club, 30 millas al norte de Londres, en el torneo inaugural de la LIV Golf Invitational Series, un proyecto liderado por el ex número uno del mundo Greg Norman.

Amenaza con hacer estallar el golf profesional masculino de élite.

Se une a otros héroes de la Ryder Cup como Lee Westwood, Sergio García, Graeme McDowell y Martin Kaymer, el alemán que coronó tan emocionantemente el ‘Milagro en Medina’ hace 10 años.

Olvida la gloria, aunque nunca lo haremos. Ahora todo se trata del dinero y hay mucho que hacer.

Irónicamente, Johnson, el hombre al que Poulter venció en Francia, es el titular, por una tarifa de firma informada de $ 150 millones (£ 119 millones). Eso es antes de competir en el primero de los ocho eventos de $25 millones que ofrecen un primer premio de $4 millones y un último premio de $120,000.

Esta es una lucha de poder de gran presupuesto en la que la riqueza saudita ofrecida por el vasto Fondo de Inversión Pública (PIF) del Reino tiene como objetivo romper el statu quo y reescribir el futuro del golf.

Y antes de que nos pongamos demasiado románticos sobre la relativa inocencia y la pureza deportiva de la Ryder Cup, también debemos recordar que el golf profesional, en esencia, siempre se ha tratado de recompensas financieras.

Los primeros juegos en efectivo del siglo XIX, el gran negocio de las apuestas, llevaron al establecimiento de torneos que pagaban premios en efectivo.

Se convirtieron en circuitos formalizados que llevaron a la creación en 1968 del PGA Tour y que en sí mismo fue una ruptura con la Asociación de Golfistas Profesionales.

Durante décadas, esta preeminente gira parecía una fuerza intocable, manteniendo la gira europea menos lucrativa en su lugar y evitando el primer intento de Norman de instituir una gira mundial a mediados de la década de 1990.

Pero ahora el australiano está de regreso y con una venganza enormemente bien financiada. Tanto el PGA Tour como el DP World Tours han rechazado las exenciones de sus jugadores para permitirles participar en la serie de Norman.

Poulter y compañía se enfrentan a sanciones, posibles prohibiciones y multas por su participación, aunque no se sabe nada hasta que los jugadores lo arriesguen el jueves. Los futuros roles de la Ryder Cup están en peligro para algunas de las verdaderas leyendas del juego bienal.

Es una competencia que ayuda particularmente a respaldar el DP World Tour, anteriormente conocido como European Tour, y aunque su futuro está en duda, es posible que falten los personajes que han estado en el corazón de este.

Más inmediatamente, el impacto LIV se siente en los Estados Unidos. Kevin Na, el estadounidense de 37 años, renunció al PGA Tour para ponerse fuera del alcance de un posible castigo por unirse al proyecto LIV.

Algunos se burlan del hecho de que no es una entidad relativa con una reputación de juego lento y no una pérdida. Pero eso ignora la importancia de su movimiento sin precedentes.

Un jugador que ganó más de $37 millones en premios ahora le ha dado la espalda a lo que solía ser el circuito más lucrativo del golf profesional.

El PGA Tour, como la mayoría de las jurisdicciones de golf, no está frenético, pero no hay duda de que está ocupado planeando sus próximos movimientos sabiendo que los litigios costosos parecen inevitables y que sus oponentes tienen bolsillos extraordinariamente profundos.

Su homólogo europeo está vinculado por una alianza estratégica formal y el jurado no sabe si esto es una fuente de fortaleza o lo deja relativamente indefenso, lisiado y en deuda con su socio estadounidense.

Existe cierta preocupación entre los jugadores de base en el Tour Europeo, preocupados por las limitadas oportunidades de juego durante los meses de verano.

“Los jugadores no están nada contentos”, me dijo la semana pasada un jugador de DP World. “Estamos vendidos río abajo”.

Señaló la disminución del número de lucrativos eventos de la Serie Rolex y que el Abierto de Escocia del próximo mes ahora está sancionado conjuntamente con el PGA Tour, lo que limita severamente el número de jugadores locales que pueden participar.

Luego está la dimensión moral de la serie LIV. Pocos jugadores se han pronunciado en contra de la financiación saudí, pero se trata de un régimen acusado de lavar el deporte de un reino muy criticado por su historial de derechos humanos.

Whataboutery se ha vuelto cada vez más frecuente. ¿Qué pasa con los lazos de Europa con DP World, los lazos históricos con el Medio Oriente y la relación comercial del PGA Tour con China?

¿Qué pasa con las incursiones de Arabia Saudita en otros deportes como la Fórmula 1, su propiedad del Newcastle United y la organización de grandes eventos de boxeo?

La diferencia aquí es que no trataron de sacudir estos deportes como lo están tratando de hacer con el golf. Es una amenaza existencial al statu quo.

LIV está rompiendo la forma en que se juega el juego profesional. Cincuenta y cuatro (LIV en números romanos) en lugar de 72 hoyos, una escopeta de “escopeta” comienza a reducir la ventana de visualización de televisión a proporciones más manejables y un elemento de equipo.

Creen que esto conducirá a franquicias de equipos, al estilo de la Premier League india, una afluencia de dinero y, en última instancia, para Arabia Saudita, un retorno de su inversión masiva de casi £ 2 mil millones. Norman dice que tendrá una súper liga de 14 torneos para 2024.

Si lograron cambiar la cabeza de Johnson menos de tres meses después de que el ex ganador del Masters y del US Open prometiera su firme lealtad al PGA Tour, ¿quién más podría seguirlo?

En este momento, la lista de actores de LIV está poblada por estrellas que se están desvaneciendo y que se acercan al final de sus carreras, Richard Bland, así como aquellos ex incondicionales de la Ryder Cup y jóvenes aspirantes que buscan seguridad financiera.

Pero, ¿qué será de Oli Fisher, Sam Horsfield y Laurie Canter si finalmente atraen a nombres más importantes? Sí, obtuvieron un salario digno, pero ¿tendrán un lugar para jugar después? Tal vez el Asian Tour, que ahora cuenta con el respaldo de LIV y organizó su primer evento fuera del continente en Slaley Hall en Northumberland el fin de semana pasado, lo que es otro dolor de cabeza para el jefe de DP World Tower, Keith Pelley.

Otra gran incógnita en este momento es si los fanáticos han aceptado el nuevo evento. Los pases terrestres de tres días están agotados, según el sitio web de LIV. Durante el fin de semana, Westwood y Bland tuitearon códigos promocionales que ofrecían entradas gratuitas de un día a los primeros 100 inscritos. El lunes al mediodía, los códigos seguían funcionando.

Fueron tiempos tumultuosos e impredecibles cuando Poulter abrazó a su hijo con tanta emoción y disfrutó de la alegría pura del éxito deportivo puro en 2018.

En el lado negativo, es difícil ver dónde está la gloria en el evento de esta semana cerca de Hemel Hempstead. Los organizadores insisten en que está en Londres por el impacto global, el tipo de distorsión de marketing que viene con hacer negocios en su forma más pura.

Sí, el dinero siempre ha sido el principal motor del juego profesional. Pero, no se equivoquen, el golf nunca ha tenido una semana como la que se está embarcando actualmente, y mucho menos las consecuencias por venir.

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