Los Celtics tuvieron suerte de no conseguir lo que querían

Momentos después de que terminara el Juego 7 de las Finales de la Conferencia Este el mes pasado, Jayson Tatum y Jaylen Brown se abrazaron.

“Dijeron que no podíamos jugar juntos”, dijo Tatum con una sonrisa.

Fue el problema más apremiante que enfrentan los Boston Celtics desde que Tatum, de 24 años, y Brown, de 25, entregaron las riendas del equipo antes de la temporada 2019-20. Ese año, el tercero de Tatum y el cuarto de Brown en la NBA, llevaron al equipo a menos de dos victorias después de llegar a las Finales. Desde entonces, deben haberse preguntado si Boston podría ser un equipo de calibre de campeonato construido a su alrededor.

Estas preguntas estaban en su punto más fuerte a principios de este año, dominando las carteleras de televisión y los podcasts, cuando los Celtics tenían marca de 18-21 y estaban a punto de perderse los playoffs. En cambio, un cambio notable impulsó a los Celtics a las Finales, contra Golden State, por primera vez desde 2010.

“Ciertamente pensamos y tuvimos conversaciones sobre el intercambio de varios grandes jugadores que estuvieron disponibles durante los últimos 10 años”, dijo el propietario de los Celtics, Wyc Grousbeck, en una entrevista. “Sería un error decir que nunca iniciamos negociaciones comerciales con el jugador X, Y o Z”.

Pero, agregó, “valoramos a nuestros muchachos más que, aparentemente, el mercado”.

La tendencia en la NBA durante los últimos 15 años -aunque no nació entonces- ha sido perseguir la creación de los llamados superequipos a costa de desarrollar la continuidad y educar a los jóvenes jugadores. Los Celtics de 2007-08, que incorporaron a Ray Allen y Kevin Garnett para complementar a Paul Pierce a través de intercambios exitosos y ganaron un campeonato, son un buen ejemplo.

Desde entonces, varios equipos han vaciado sus armarios de selecciones de draft y jugadores jóvenes para adquirir estrellas de marquesina, como lo hicieron los Celtics, en una carrera armamentista en toda la liga para competir por campeonatos de mercenarios. Esto coincidió con el movimiento de empoderamiento de los jugadores, donde los mejores jugadores intentaron, a menudo con éxito, ser canjeados por equipos con otras estrellas.

Dejó a los nuevos equipos de los jugadores nerviosos, preguntándose si valía la pena renunciar a todas las selecciones y jugadores jóvenes.

Los Celtics trataron de seguir la tendencia: adquirieron a Kyrie Irving en un canje y firmaron a Gordon Hayward con un gran acuerdo de agente libre justo después de reclutar a Tatum en 2017, pero el equipo de hoy es el resultado de una inversión de varios años en jugadores jóvenes. Los Celtics están a las puertas de un campeonato con una base que va en contra de lo que se ha convertido en la sabiduría convencional sobre la construcción de equipos en la NBA Ya sea por suerte o por el trabajo astuto de la oficina principal, o ambos, el enfoque de los Celtics vale la pena.

En los últimos años, los All-Stars Jimmy Butler, Kawhi Leonard, Ben Simmons, James Harden, Anthony Davis y Paul George se encuentran entre los que han hecho carreras de ingeniería. Irving forzó un canje de Cleveland para aterrizar en Boston.

Casi cada vez que una estrella quería salir de su situación, los Celtics estarían involucrados en conversaciones comerciales. Pocos equipos podrían ofrecer jugadores jóvenes tan talentosos como los de Boston o tantas selecciones de draft, incluidos algunos adquiridos por Boston en un contrato con los Nets cuando crearon su propio superequipo en 2013.

Grousbeck se negó a comentar sobre los tratos que Boston estaba a punto de hacer. En al menos un caso, la estrella aparentemente tomó la decisión por los Celtics. El padre de Davis, Anthony Davis Sr., ha declarado públicamente que no quiere que su hijo juegue en Boston, una señal de que incluso si Davis fuera cambiado a Boston, no volvería a firmar una vez que expirara su contrato, lo que haría Es menos atractivo para los Celtics separarse de sus mejores jugadores como parte de un trato.

“Creo que lo que está sucediendo es que desea intercambiar capital tentativo si obtiene los acuerdos correctos y siente que está lo suficientemente cerca de ganar”, dijo Danny Ainge, quien se desempeñó como presidente de operaciones en el baloncesto de Boston de 2003-21, en Sports . Ilustrado recientemente. “Ninguno de nosotros sabe lo que habría sucedido en otras circunstancias”.

En algunos casos, las apuestas de superequipo han funcionado, al menos a corto plazo. Los Toronto Raptors ganaron el campeonato en 2019, liderados por Leonard; los Lakers ganaron un título en 2020 con Davis. Pero los Nets solo ganaron una serie de playoffs con Harden antes de forzar un canje a los Philadelphia 76ers en febrero. Para obtener a Harden de Houston, los Nets renunciaron al centro Jarrett Allen, de 24 años, quien hizo su primer equipo All-Star este año con Cleveland.

La única victoria de la serie de los Nets con Harden fue contra Boston en la primera ronda de los playoffs de 2021, con Brown lesionado. Los Celtics, que quedaron rezagados en la carrera armamentista de los superequipos, parecían a la deriva. Algunas de sus selecciones recientes de primera ronda, como Romeo Langford (2019) y Aaron Nesmith (2020), parecían inútiles. Irving y Hayward se habían ido. Kemba Walker, un ex All-Star a quien los Celtics habían firmado un contrato máximo para reemplazar a Irving, se había lesionado y estaba jugando mal. De repente, Boston parecía un equipo que, a diferencia de los equipos campeones de los Raptors y los Lakers, había mantenido a sus jugadores jóvenes demasiado tiempo.

El día después de que los Celtics fueran eliminados de los playoffs del año pasado, Boston anunció simultáneamente que Ainge dejaría el cargo de presidente del equipo y que Brad Stevens lo reemplazaría. Stevens había sido el entrenador en jefe del equipo durante ocho temporadas, pero no tenía experiencia en la dirección.

Grousbeck dijo que le ofreció a Stevens reemplazar a Ainge, citando la permanencia de Stevens en el equipo y una “conexión personal” que tenía con la propiedad. En la conferencia de prensa que anunció la mudanza en junio pasado, Stevens dijo que discutió la posibilidad de volver al trabajo con Ainge y Grousbeck, y le dijo a Grousbeck: “Amo a los Celtics. Quiero hacer lo mejor para los Celtics.

Una de las primeras decisiones de Stevens fue contratar a Ime Udoka como entrenadora, el primer papel protagónico de Udoka después de nueve años como asistente. Grousbeck dijo que no estaba preocupado por la inexperiencia de Stevens y Udoka en sus nuevos trabajos.

“Fui a ver a Ime y Brad antes del comienzo de la temporada y les dije específicamente en persona: ‘No estoy estresado por el comienzo de esta temporada'”, dijo Grousbeck.

Hay innumerables ejemplos de propietarios de deportes profesionales que predican la paciencia pero no la practican. A medida que avanzaba la temporada, los Celtics en su mayoría mantuvieron la fe en que podían ganar con Tatum y Brown como piezas centrales.

“¿Ahora empecé a preocuparme en la primera mitad? Si lo he hecho. Pero me lo guardé para mí”, dijo Grousbeck.

Después de su inicio de 18-21, los Celtics terminaron 33-10 y ganaron el sembrado No. 3 en los playoffs de la Conferencia Este. La mayoría de los jugadores en su rotación final fueron reclutados por los Celtics y tienen 25 años o menos, incluidos Tatum (24), Brown (25), Robert Williams III (24), Grant Williams (23) y Payton Pritchard (24). Marcus Smart, de 28 años, fue reclutado por los Celtics en 2014 y nombrado Jugador Defensivo del Año esta temporada.

Eso parecería dejar a los Celtics en gran forma en los años venideros. Están en la final y muchos de sus jugadores no han llegado a sus bonos. Pero las ventanas de campeonato pueden ser escasas. Después de este año, la NBA habrá coronado al menos a cinco equipos diferentes como campeones en siete años. Los Celtics podrían terminar lamentando no haber canjeado por Davis u otro gran nombre si no ganan un título este año. Después de todo, hace apenas un año, cuando los Celtics parecían encerrados en la mediocridad, los Phoenix Suns estuvieron a dos victorias de un campeonato, solo para pasar a la segunda ronda de esta postemporada cuando eran el sembrado número 1 en el Oeste.

Pero si Boston gana, tal vez el próximo equipo lo piense dos veces antes de hacer un trato cuando el próximo Harden o Simmons intenten forzar un intercambio. Los Celtics no son exactamente el modelo de la paciencia (al parecer, una casualidad derribó sus negociaciones comerciales de superestrellas), pero lo que tienen parece estar funcionando muy bien.

No es que Grousbeck esté interesado en dar una vuelta de la victoria.

No creo que nadie necesite nuestro consejo para formar un equipo”, dijo Grousbeck.

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