Los golfistas de LIV prepago se ríen de Trump Bedminster

BEDMINSTER, NJ — Brooks Koepka, el cuatro veces campeón de golf major, viajaba en un carrito de golf el sábado con su esposa, Jena Sims, sentada en su regazo, ambos riéndose mientras el carrito se dirigía al campo de golf.

Fue una hermosa instantánea del verano en Nueva Jersey.

Pero lo que distingue a esta escena es el hecho de que Koepka estaba a unos dos minutos del golpe de salida en la segunda ronda del evento LIV Golf en el Trump Bedminster Golf Club. Por lo general, la preparación para el primer golpe en un torneo de golf profesional es tensa, ansiosa y llena de presión. Después de todo, está en juego un salario de siete cifras.

El viaje en carrito de Koepka-Sims, alegre, aunque divertido e inofensivo, subrayó el impacto de los contratos garantizados de nueve cifras ganados por los mejores jugadores en la gira de golf LIV respaldada por Arabia Saudita. Según los informes, Koepka recibió más de $ 100 millones para unirse al circuito de ruptura.

No es de extrañar que él y su esposa se estuvieran riendo.

Cuando LIV Golf concluyó su tercer evento este año el domingo, había un inconfundible aire despreocupado en el negocio, una sensación de que todos ya habían obtenido el valor de su dinero. Eso se debe a que docenas lo hicieron, e incluso al jugador que terminó último se le garantizó un pago de $120,000 (con el reembolso del viaje y el alojamiento de los mejores jugadores).

Henrik Stenson ganó el torneo y ganó $4 millones.

Sin embargo, a pesar de toda la atención a los generosos premios en metálico, la experiencia de LIV Golf fue esclarecedora y edificante para el golf profesional de otras maneras menos tacañas. El ambiente de viernes a domingo en el noroeste de Nueva Jersey era decididamente más joven, menos sofocante y claramente más abierto a la experimentación que en el PGA Tour establecido. Esto significaba música de alta energía incluso cuando los golfistas intentaban ejecutar putts diabólicos o chips complicados. “(You Gotta) Fight for Your Right (to Party!)” de los Beastie Boys le dio una serenata a Dustin Johnson (pago inicial de $125 millones) a gran volumen cuando partió el domingo.

Su disparo aterrizó en un búnker.

Pero muchos fanáticos se sintieron energizados por el entorno.

“Vas a un torneo de golf tradicional y constantemente te dicen que te calles”, dijo Patrick Shields, que vive en Hackensack, Nueva Jersey, desde el hoyo 16. “Es un evento deportivo, ¿verdad?”

Los voluntarios de LIV Golf en el campo, sin embargo, llevaron carteles de control de multitudes destinados a calmar a los fanáticos, como también es habitual en el PGA Tour. Los letreros, sostenidos sobre la cabeza, dicen “Zip it” o “Shhhh”.

Aunque, igualmente relevante, los voluntarios nunca tuvieron que lidiar con grandes multitudes. La asistencia a la ronda final del domingo mejoró significativamente con respecto a las escasas reuniones que tuvieron lugar durante las dos primeras rondas (a menudo había solo alrededor de 30 personas alrededor de un green), pero el número total de fanáticos en el terreno el domingo no fue más que varios miles. .

Un evento promedio del PGA Tour atrae alrededor de 20,000 fanáticos por día. Los funcionarios de LIV Golf se negaron a publicar las cifras de asistencia. De manera reveladora, se podía comprar un pase de fin de semana para el evento por $2 en el mercado secundario de boletos. El principal patrocinador financiero del circuito rebelde, que es el fondo de riqueza soberana de Arabia Saudita, ciertamente podría haber jugado un papel en la modesta participación de los fanáticos. En los primeros segundos del evento del viernes, mientras Phil Mickelson se preparaba para lanzar su primer tiro, alguien lo interrumpió y gritó: “Hazlo por la familia real saudita”.

En general, la nueva gira también carece, al menos hasta ahora, de suficientes golfistas de alto perfil para atraer a una gran multitud. Mickelson apesta, pero limitado, ya que ha jugado el peor golf de su ilustre carrera desde que optó por jugar en el Rebel Tour. Y después de Koepka, Johnson, algunos golfistas que excedieron sus bonos y Bryson DeChambeau, que también está luchando para luchar, el aficionado al golf promedio que mira las clasificaciones de este fin de semana podría haberse confundido.

En el noveno hoyo del sábado, Justin Harding, quien ocupa el puesto 123 en el ranking mundial, golpeó su pelota de golf en el green, donde se detuvo cerca de una gigantesca barra de concesión. Los locales de bebidas alcohólicas estuvieron muy concurridos durante los tres días, y cuando Harding se enfrentó a una difícil subida al green, alrededor de 20 espectadores salieron del bar para pararse casi al lado de Harding mientras intentaba rescatarlo.

Después de que Harding lanzó hábilmente a menos de una yarda del hoyo y comenzó a alejarse, un niño que estaba cerca se dio la vuelta y preguntó: “Papá, ¿quién es ese?”

El padre dijo: “No tengo idea”.

Esto se puede atribuir a los dolores de crecimiento, y los funcionarios de LIV Golf también han insistido en privado en que la verdadera clave del éxito es generar atractivo para el elemento de equipo de las competencias, que se lleva a cabo al mismo tiempo que la competencia individual. Imaginan equipos de cuatro hombres, algunos construidos a lo largo de líneas nacionalistas como una colección de australianos, japoneses, ingleses y sudafricanos. Según la teoría, esto podría ayudar a vender el LIV Tour a nivel mundial.

En la pequeña caravana de mercadería en la villa de fanáticos del evento, que tenía el ambiente relajado de la feria del condado, los estantes estaban llenos de camisetas de golf, gorras y camisas que promocionaban los nombres del equipo: Aces, Crushers y Majestics, etc.

Pero no hay precedentes de animar a los fanáticos del golf estadounidenses a equipos de jugadores de ningún tipo, excepto en la bienal Ryder y la Presidents Cup. Eso podría cambiar, pero el domingo, los estantes de los remolques de mercancías todavía tenían mucha ropa del equipo disponible. Los más vendidos fueron una camiseta grabada con “Bedminster” y una gorra blanca de LIV Golf.

También es probable que una vez que termine la temporada principal del PGA Tour a fines de agosto, haya otra ola de desertores en el circuito de escapadas, que continuará organizando eventos con boleto en todo el mundo hasta fines de octubre. Y luego todos los ojos estarán puestos en el Augusta National Golf Club, que alberga el Masters en abril. Ha habido señales, como las ha habido dentro de los órganos rectores de otros campeonatos importantes, de que muchos golfistas de LIV pueden no ser particularmente bienvenidos en Augusta.

¿O para entonces, las giras rivales habrían entrado en algún tipo de negociación que pudiera conducir a la coexistencia?

El domingo por la tarde, mientras terminaba otro evento de la Serie LIV, una cabalgata de carritos de golf se preparó para llevar a los jugadores de regreso a la casa club. No todos se reirían en el camino, pero nadie se iría a casa con los bolsillos vacíos.

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