‘Para mí, él era simplemente Herb, amigo del juego’: Herbert V. Kohler Jr., cuyo imperio transformó el golf en Wisconsin, muere a los 83 años | Gary D´Amato

Herbert V. Kohler Jr. siempre ha sostenido que no fue un visionario del golf. En cambio, era un hombre de negocios sensato que veía el golf como una parte necesaria de la división de hospitalidad de Kohler Co.

De cualquier manera, el imperio de varios campos que construyó en el condado de Sheboygan transformó el golf en Wisconsin. Sin Blackwolf Run y ​​Whistling Straits, no hay campeonatos de la PGA en nuestro estado, ni US Women’s Open, ni Ryder Cup. Lo más probable es que no haya Erin Hills, ni Sand Valley, ni razón para que los golfistas de todo el mundo visiten America’s Dairyland.







Herb Kohler posa con Gary D’Amato en la cena anual de Golf Writers Association of America en Augusta, Georgia, en 2019.


Así que es con profunda tristeza que escribo las siguientes palabras: Ha fallecido la figura más importante en la historia del golf de Wisconsin. Kohler, que tenía 83 años, murió el sábado, según un comunicado de Kohler Co. No se ha anunciado la causa de la muerte.

Kohler era muchas cosas para muchas personas: magnate de los negocios adinerado, director ejecutivo de mano dura, conservador de voluntad fuerte, perfeccionista, entusiasta de las actividades al aire libre, ávido golfista (aunque un poco por debajo del promedio), pero para mí, no lo era. Era solo Herb, un amigo del juego.

Los miembros del personal me advirtieron desde el principio que lo llamara “Sr. Kohler” y, de hecho, se mostró cauteloso y cauteloso las primeras veces que lo entrevisté, cuando estaba construyendo sus campos de golf y yo era reportero del Milwaukee Journal Sentinel. Sin embargo, la forma en que llegó a confiar en mí Durante los últimos años, mis entrevistas con él fueron realmente conversaciones, y me dijo cosas confidenciales que no podía publicar.

La primera vez que conocí a Herb estaba jugando en un evento de medios en el nuevo Blackwolf Run. Estaba jugando en el cuarto hoyo par 3 del River Course cuando llegó en un carrito de golf, me pidió prestado mi palo y una pelota, y comenzó a botar un golpe en el agua.

Lo que sucedió a continuación me sorprendió y probablemente horrorizó a los miembros del personal que constantemente rondaban a su alrededor. Trepó por las rocas y, vistiendo un traje de tres piezas caro y tambaleante, trató de pescar la pelota fuera del estanque. Un multimillonario, decidido a recuperar una pelota de golf de dos dólares.

Era Herb Kohler, poco convencional en muchos sentidos.

Durante los siguientes 30 años, desarrollé una relación con él que describiría como una amistad. Lo conocí en el PGA Merchandise Show, la cena anual de la Golf Writers Association of America en Augusta, Georgia, y en eventos para los medios de comunicación sobre los campeonatos de golf que ha traído a sus campos, y siempre me saludaba con una carcajada cordial y un apretón de manos que a veces duraba 20 segundos.







herbkohler_petedye_file.jpg

Junto con el arquitecto Pete Dye (izquierda), Herb Kohler construyó un imperio de cuatro campos de golf de clase mundial en Blackwolf Run y ​​Whistling Straits en el condado de Sheboygan y colocó a Wisconsin en el mapa mundial del golf.





VIDEO: Herb Kohler explica por qué construyó Whistling Straits

El domingo del Campeonato de la PGA de 2004 en Whistling Straits, el primer campeonato masculino importante de Wisconsin en 71 años, visité la carpa de mercadería para comprar una réplica de recuerdo de la bandera del hoyo 18, solo para enterarme de que se habían agotado. La semana siguiente, llamé a Scott Silvestri, un conocido en el departamento de marketing de Kohler Co., y le dije que si la empresa tenía banderas reservadas, estaría feliz de comprar una. Dijo que lo averiguaría.

Unos días después, llegó una bandera a mi casa. No era una bandera de recuerdo, como las que se habían vendido por miles en la carpa de los comerciantes. Era la bandera que ondeaba en el hoyo nueve durante la PGA, inscrita y firmada por Herb. Debería haberlo devuelto, pero sabía que Kohler se ofendería. Esto confirmó mi decisión de mantenerlo; Ahora me alegro de haberlo hecho.

Probablemente yo era uno de los pocos periodistas que tenía su número de celular, aunque rara vez lo usaba. Una vez, sin embargo, cuando supe que un amigo estaba buscando vender una rara pieza de recuerdo de la Ryder Cup, llamé para medir su interés mientras paseaba a mi perro. En lugar de hablar de la Copa Ryder, terminamos hablando de perros y la naturaleza y la importancia de estar al aire libre con el mejor amigo del hombre. Para él, eso era más preciado que algunas baratijas de la Ryder Cup.

Whistling Straits, sede del Campeonato de la PGA de 2015, comenzó como una propiedad plana a lo largo del lago Michigan. Pero una vez que el propietario, Herb Kohler, encuentra a Pete Dye, el resto es historia.


Meses después de que Kohler Co. comprara el icónico Old Course Hotel, conocí a Herb en el Abierto Británico de 2005 en St. Andrews. Hablamos de sus planes para el hotel y el Duke’s Course y al final de nuestra conversación se ofreció a llevarme a casa en el jet de la compañía. Me negué, por supuesto, y él no podía entender por qué. Era diferente de una bandera de alfiler firmada. Tuve que explicar que, como periodista que escribía sobre sus campos de golf, sería un conflicto de intereses aceptar un viaje. No negaré, sin embargo, que era una oferta tentadora.

Años más tarde, escuché que había probado personalmente cientos de recetas para las tortugas acuáticas que se convertirían en las piezas de chocolate exclusivas en Craverie Chocolatier Cafe en The Shops at Woodlake. Llevé un poco a casa para mi esposa, quien dijo que era el mejor chocolate que había probado en su vida. La animé a escribir una carta a Kohler porque sabía que le gustaría. A la semana siguiente, llegó a nuestra puerta una caja de tortugas acuáticas, junto con una nota manuscrita de Herb para mi esposa.

A nivel personal, me alegré por él cuando Whistling Straits ganó la 43ª Ryder Cup. Sin duda, ese fue su mayor orgullo en el golf, y me alegro de que haya vivido lo suficiente para verlo. La larga ovación que recibió en el primer tee del día inaugural es algo que nunca olvidaré.

Pocas personas sabían que tenía afinidad por la selección europea. Debido a sus conexiones comerciales en Europa y particularmente en Escocia, conocía a muchos jugadores, Rory McIlroy era uno de sus favoritos, y cuando le sugerí que estaría encantado si los estadounidenses ganaban, dijo con un guiño en los ojos: ” ¿Debería?”

Bueno, por supuesto que lo estaba, pero sospecho que deseaba que los europeos no hubieran sido tan humillados en una goleada estadounidense récord de 19-9.







Copa Ryder |  domingo |  Hierba Kohler

Herb Kohler se empapa del ambiente durante los últimos partidos individuales de la Ryder Cup en Whistling Straits.




La última vez que hablamos largo y tendido fue el domingo de la Ryder Cup. Me escoltaron a la carpa de hospitalidad de Kohler Co.. Herb y su encantadora esposa, Natalie, estaban viendo los juegos en un televisor de pantalla grande, pero él estaba dormitando y tuvieron que despertarlo. Firmó un libro de la Ryder Cup que había escrito para Kohler Co. y charlamos durante unos 20 minutos.

Cuando lo vi a principios de este año en la cena de GWAA, en una silla de ruedas y luciendo frágil, era obvio que estaba mal de salud. Lo saludé y me agarró la mano, pero no pude sacarle mucho más provecho y no lo intenté.

Sé que Herbert V. Kohler Jr. no fue amado universalmente. ¿Quién es el hombre que dirige un imperio empresarial? Tuvo su parte de detractores, y Kohler Co. libró una larga batalla legal para que se construyera un quinto campo de golf en un terreno propiedad de la empresa.

Nadie puede discutir, sin embargo, lo que Kohler ha significado para el golf en Wisconsin. Construyó algo muy especial y trajo el mundo del golf a nuestra puerta. Por eso, no me disculpo por mi admiración por él.

Creo que en algún lugar allá arriba, Herb y su viejo amigo cascarrabias, Pete Dye, están de regreso, dándose la aguja y construyendo el club de golf Heavenly Skies.

Si tengo suerte, algún día podré jugarlo.

Blog