Pelicans y Falcons culminan un salvaje torneo de play-in con regresos

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LOS ÁNGELES (AP) — Brandon Ingram regateó más allá del reloj, lanzó la pelota de baloncesto contra la madera dura y observó cómo sus compañeros de equipo de los New Orleans Pelicans irrumpieron en la cancha.

La escena de júbilo coronó una victoria con altibajos sobre Los Angeles Clippers que culminó una emocionante semana de torneos clasificatorios antes de los playoffs, que comienzan el sábado.

El martes en Minnesota, Patrick Beverley subió a la mesa de anotaciones y arrojó su camiseta a la multitud del Target Center cuando los Timberwolves lograron su primera aparición en los playoffs desde 2018 con una victoria sobre los Clippers. En Nueva Orleans el miércoles, la multitud del Smoothie King Center se puso camisetas rojas a juego para animar a los Pelicans antes de los San Antonio Spurs. Y más temprano el viernes, Trae Young silenció a la multitud al anotar 38 puntos, el máximo de la temporada, en una dramática victoria por 107-101 sobre los Cleveland Cavaliers, enviando a los Atlanta Hawks a una cita de primera ronda con el Miami Heat.

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Pero el torneo de play-in guardó lo mejor para el final, ya que los Pelicans y los Clippers se enfrentaron en Crypto.com Arena por el derecho a jugar contra los Phoenix Suns, los mejores cabezas de serie, en la primera ronda. Ingram tuvo 30 puntos, el máximo del juego, liderando una remontada de 13 puntos en el último cuarto al anotar siete puntos en el período final y preparar a Jonas Valanciunas para una clavada decisiva en los últimos segundos de una victoria por 105-101.

“Este es nuestro momento”, dijo Ingram, de 24 años, después de clasificarse para los playoffs por primera vez en sus seis años de carrera. “Todo el trabajo que hemos hecho todos los días y todo el trabajo que hemos hecho este verano, finalmente podemos mostrarlo en el escenario más grande. Estoy emocionado”.

Los Clippers acudieron a la corte solo unas horas después de recibir la amarga noticia de que Paul George había dado positivo por coronavirus y estaría fuera del juego de vida o muerte. En ausencia de George, los Pelicans construyeron una ventaja de 16 puntos en la primera mitad gracias a Ingram, quien anotó 16 puntos en 8 de 9 tiros en el primer cuarto. Si bien los Clippers parecían abrumados desde el principio, se nivelaron y dispararon a 10 puntos en el medio tiempo.

Con su temporada en juego, el entrenador de los Clippers, Ty Lue, hizo su ajuste favorito para abrir la segunda mitad, reemplazando al centro Ivica Zubac con el alero Robert Covington. Lue desplegó una estrategia con gran efecto en los playoffs del año pasado, sacrificando tamaño y rebotes para maximizar la potencia ofensiva y la versatilidad defensiva de su equipo.

Los Clippers lograron rápidamente un tercer cuarto de 38-18 para tomar una ventaja de 10 puntos en el período final. Reggie Jackson y Marcus Morris lideraron el camino, terminando con 27 puntos cada uno, y Nicolas Batum mantuvo a Ingram bajo control durante toda la carrera dinámica. El público local, ansioso por su décima aparición en los playoffs en las últimas 11 temporadas, mostró su agradecimiento haciendo olas durante un tiempo muerto.

“¡Simplemente el MEJOR entrenador del juego! La estrella de Los Ángeles Lakers LeBron James dijo de Lue en Twitter. “Discute con tus hijos, no conmigo”.

Durante toda la temporada, Los Ángeles había engañado a la muerte cavando hoyos imposibles. Lue no tuvo más remedio que apoyarse en la pequeña montaña rusa: Kawhi Leonard, la presencia estabilizadora de los Clippers, estuvo fuera toda la temporada después de una cirugía de rodilla, mientras que George estuvo limitado a solo 31 partidos debido a una lesión en el codo. Los Clippers a menudo se han beneficiado del caos provocado por su estilo frenético, obteniendo una victoria de 35 puntos sobre los Washington Wizards en enero y una remontada de 25 puntos contra los Utah Jazz en marzo.

Ingram y CJ McCollum, quien anotó siete de sus 19 puntos en el último cuarto, aseguraron que los Pelicans no terminaran en esta lista. Le duo vedette de la Nouvelle-Orléans a bénéficié d’un gros coup de pouce du garde de réserve Trey Murphy, qui a frappé trois trois points lors du retour au quatrième quart, et de Larry Nance Jr., qui a fait plusieurs jeux rapides En tiempo oportuno.

“Fue como una pelea de peso pesado, en serio”, dijo el entrenador de los Pelicans, Willie Green. “[Lue] hizo ajustes. Sacó sus grandes y estuvimos tratando de adaptarnos a eso. A nosotros no nos funcionó, así que nos volvimos a poner los grandes. Tampoco funcionó para nosotros, así que estábamos tirando dardos al tablero de dardos solo para tratar de resolverlo.

Los Ángeles se quedó sin gasolina en los minutos finales, incapaz de generar una buena aparición o cerrar con rebotes las posesiones defensivas. No hubo uvas amargas para los Clippers, que fueron eliminados a pesar de tener una ventaja de seis juegos sobre los Pelicans al final de la temporada regular.

Lue dijo que la ausencia de George “no era excusa” e insistió en que los Clippers estaban al tanto del formato despiadado del torneo durante toda la temporada.

“No soy fanático de los play-ins”, dijo Morris. “Pero deberíamos haber ganado uno de esos juegos [against the Timberwolves and Pelicans], y hubiéramos estado en los playoffs. Eso es todo lo que realmente puedo decir.

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Mientras los Clippers esperaban el regreso saludable de Leonard y George el próximo año, los Pelicans disfrutaron de su primera aparición en los playoffs desde 2018, una hazaña que lograron sin el alero estrella Zion Williamson, quien se perdió toda la temporada debido a una lesión en el pie. La propietaria de New Orleans, Gayle Benson, el gerente general David Griffin y otros miembros de la oficina principal viajaron a Los Ángeles, donde fueron recompensados ​​con una audaz y emocionante victoria.

“Es una señal de crecimiento y madurez para una banda joven”, dijo McCollum. “Por lo general, los equipos se tumban y se retiran. A menudo, cuando un equipo se enfrenta a un partido de playoffs, empieza a soltar la cuerda. Creo que hicimos un gran trabajo aguantando las cuerdas y continuando luchando.

Al igual que los Young’s Hawks, que solo tendrán un día libre antes del Juego 1 contra el Heat el domingo, los Pelicans no podrán celebrar por mucho tiempo. Los Suns están descansados, probados y son los favoritos para llegar a las Finales por segundo año consecutivo.

Aquí radica un beneficio final del torneo de play-in, que ha ayudado a mejorar la calidad del juego y aumentar los índices de audiencia televisivos durante los días abrasadores de la temporada regular. Los equipos marginales de los playoffs pasan meses persiguiendo a los contendientes de élite en vano y rara vez logran sorpresas en la primera ronda.

Los Pelicans y los Hawks podrían haber tirado la toalla fácilmente antes del receso del Juego de Estrellas o haberse resquebrajado bajo la presión del viernes. Fue agradable ver su resiliencia recompensada con una verdadera sensación de logro, incluso si fue solo por una noche a mediados de abril.

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