Perdí un partido de tenis contra Frances Tiafoe. Yo tenía 24 años, él 13.

Mi oponente en la cancha de tenis ese día era alrededor de un pie más bajo que yo. Su camiseta holgada y sus pantalones cortos colgaban sueltos sobre su cuerpo. Llevaba unos años jugando al tenis con amigos y sentía que mi juego mejoraba con cada partido. Pero cuando subí 3-1 y luego 4-1 en un juego de siete puntos, el jugador al otro lado de la red se rió y mostró su sonrisa desdentada. Luego, antes de que comenzara el siguiente punto, algo en su comportamiento cambió. Dejó de golpear suavemente la pelota en la red y comenzó a sacar tiros ganadores.

El juego estaba empatado de repente. Y luego, lo que parecieron segundos después, todo terminó. Frances Tiafoe me ganó, 7-4. Yo tenía 24 años. Él tenía 13 años.

“Es divertidísimo”, dijo Tiafoe cuando le conté la historia en 2018 para una entrevista con Washington City Paper. “No recuerdo nada. En realidad es gracioso. Esta bien para mi. Te limpié.

Tiafoe dijo eso, por supuesto, con una sonrisa. Puede que no recuerde haber fregado el suelo conmigo, pero otras personas que estaban allí ese día sí lo recuerdan. Para asegurarme de que mis recuerdos fueran correctos, llamé a Bonnie Vona, la directora del torneo de tenis juvenil de esa semana en Fredericksburg, Virginia. Ambos recordamos que los juegos habían terminado por el día y Tiafoe, mientras esperaba a sus entrenadores, se arrastró a las canchas solo con una raqueta en la mano.

Estaba trabajando con Vona y el Capítulo del Atlántico Medio de la Asociación de Tenis de EE. UU. como parte de su equipo de comunicaciones, y durante la limpieza del día, dos pasantes y yo notamos que Tiafoe entrenaba solo. Le preguntamos si quería jugar. Inmediatamente aceptó.

“Mis mayores recuerdos de Frances o mis pensamientos cuando pienso en Frances es que se quedaría y jugaría mientras pudiera encontrar a alguien que lo interpretara”, dijo Vona. “Él quería estar en la cancha jugando”.

La pasión insaciable de Tiafoe por el tenis siempre ha estado a la vista. Pero ahora, el niño del condado de Prince George que solía ganar torneos juveniles contra jugadores mayores, y juegos contra jugadores aficionados aficionados una década mayor que él, lo muestra en el escenario más grande del deporte e inspira a los fanáticos del tenis en todas partes con su camino poco probable.

Cómo Frances Tiafoe mejoró su condición física para llegar a las semifinales del US Open

Tiafoe, de 24 años, jugará el viernes por la noche en la semifinal del US Open contra el tercer sembrado Carlos Alcaraz. Es la primera vez que un estadounidense llega a las semifinales del US Open desde Andy Roddick en 2006. Tiafoe es también el primer hombre negro de los Estados Unidos en llegar a las semifinales del US Open desde Arthur Ashe en 1972, y lo hizo ganando partidos en un estadio que lleva el nombre del difunto Ashe.

“Cada vez que gano, solo quiero inspirar a un grupo de personas para que sepan que se puede, quiero decir, todo es posible”, dijo Tiafoe a los periodistas el miércoles durante su conferencia de prensa posterior al partido. “Para mí, hacer esto y hablar sobre cómo me siento acerca de estar en el US Open desde que vine aquí es una locura. Al final del día, me encanta el hecho de que gracias a Frances Tiafoe, hay mucha gente de color jugando”. tenis. Obviamente, ese es un objetivo para mí. Es por eso que estoy aquí esforzándome bastante.

La historia del tenis de Tiafoe comienza con sus padres, ambos inmigrantes de Sierra Leona, devastada por la guerra. Como escribió Liz Clarke de The Post en 2014, el padre de Tiafoe, Frances Tiafoe Sr., se incorporó como jornalero para ayudar a construir el Junior Tennis Champions Center en College Park, Maryland, en 1999. Tiafoe Sr. asumió varias responsabilidades como un cuidador, limpiando el complejo durante el día y manteniendo los terrenos durante la noche. Dormía y se duchaba en el resort. La madre de Tiafoe, Alphina Kamara, trabajaba en turnos de noche como enfermera práctica licenciada, y los horarios de sus padres significaban que Tiafoe y su hermano gemelo, Franklin, a veces dormían en una habitación libre en el centro de tenis, para que Tiafoe Sr. pudiera cuidarlos.

Los niños deambulaban por las instalaciones con raquetas de tenis casi tan grandes como ellos, y Frances desarrolló rápidamente una fascinación por el juego. Observó a los niños mayores practicar, ya sea en lecciones grupales o privadas, y luego imitó esas mismas habilidades contra una pared, dijo Martin Blackman, gerente general de desarrollo de jugadores de la Asociación de Tenis de EE. UU. y ex director de JTCC. A los 8 años, Tiafoe se unió al programa para menores de 10 años del centro, y al año siguiente se clasificó para el programa Junior Champions, entonces un programa de invitación durante todo el año para jugadores de nivel de torneo.

“La forma en que Frances entró en el programa y su padre formó parte del equipo de construcción que construyó las instalaciones, creo que esa parte es única y fortuita”, dijo Blackman sobre el viaje de Tiafoe. “Pero una vez que Frances estuvo en el programa, la progresión es la que esperarías de alguien con las habilidades y la pasión que él tiene”.

En el solemne mundo del tenis, Frances Tiafoe trae el ruido

Chris Vrabel ha visto de primera mano el prodigioso talento y el impulso de Tiafoe. En un torneo de clasificación del Atlántico Medio de la USTA para un evento nacional, Tiafoe, que entonces tenía 13 años, derrotó a Vrabel, que era tres años mayor y uno de los mejores jugadores juveniles del país.

“Realmente sentí mucha presión al jugar con él porque soy mucho mayor”, dijo Vrabel, ahora un ingeniero de software de 27 años que vive en Seattle. “Me impresionó su habilidad y compostura para jugar a esa edad”.

Ese año, Vrabel se quedó en la misma casa que Tiafoe durante un torneo de viajes y descubrió la personalidad divertida de Tiafoe. Tiafoe hizo reír a los otros muchachos repitiendo citas aleatorias de programas de televisión, recordó Vrabel, y siempre parecía estar divirtiéndose. Al año siguiente, los dos volvieron a disputar la final de la división de menores de 18 años en un torneo local. Vrabel llegó al partido muy motivado y venció a Tiafoe por 6-3, 6-1. Recordó que Tiafoe se sintió “bastante molesto” por la derrota desigual, pero minutos después Tiafoe superó sus frustraciones y comenzó a hacer bromas.

“Creo que todos estarían de acuerdo en que él era el tipo más divertido”, dijo Vrabel. “Era más joven, un poco más inmaduro, pero aún así era divertido estar con él. Estaba constantemente contando chistes, diciendo cosas que realmente no entendíamos pero que eran divertidas. Siempre estaba bromeando. Siempre había una buena risa a su alrededor.

Los amigos del tenis juvenil intercambiaron uno o dos mensajes de texto el año pasado, y Vrabel vio por última vez a Tiafoe en el torneo Citi Open en DC hace unos seis años. Vrabel, quien jugó tenis universitario para la Universidad de Cornell, no está sorprendido por el éxito de Tiafoe. Tenía la sed y la humildad de mejorar cada año, y un estilo de juego que parecía adaptarse a los profesionales, dijo Vrabel, y agregó: “Siempre fue alguien que parecía destinado a triunfar”.

Cuando Tiafoe juegue en las semifinales del US Open el viernes, Vrabel apoyará a su amigo y ex compañero de equipo y rival de tenis juvenil.

¿Tienes lo que se necesita para ser un jugador de pelota en el US Open?

“Siempre es fácil llevarse bien con él, lo que hace que sea aún más fácil apoyarlo”, dijo Vrabel. Además, gracias a Tiafoe, Vrabel ahora puede contarles a sus amigos que ya venció a un semifinalista del US Open. Pero no esperes que Vrabel le pida otro juego.

“Quiero mantener el récord de 1-1 contra él”, bromeó. “No quiero ponerlo en peligro. … Tendría suerte de ganar un partido, eso es seguro.

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