PERSPECTIVA: Las clases IMSA GT demuestran que son cabezas de cartel capaces

Las clases de prototipos, especialmente la clase Daytona Prototype International (DPi) de alto nivel, son naturalmente el foco de la mayoría de las reuniones de carreras del Campeonato IMSA WeatherTech SportsCar. Pero algunos de los circuitos en el calendario son demasiado marginales en términos de seguridad para los autos más grandes y rápidos, lo que obligó al campo de prototipos a tomarse una semana de descanso y permitir que las clases GT (GT Daytona y GTD PRO) tomen el centro. organizar.

Eso no es necesariamente algo malo, ya que los autos GT casi siempre ofrecen un espectáculo convincente, ya sea como “carrera dentro de una carrera” en un evento completo o solos como cabezas de cartel, como en Lime Rock Park el fin de semana pasado y nuevamente en Virginia. International Raceway a finales de agosto.

El campo de Lime Rock solo tenía 15 autos, probablemente algo bueno teniendo en cuenta los estrechos límites del autódromo clásico. Pero fue una carrera notablemente limpia, con solo una advertencia en todo el camino y un final GTD PRO competitivo con Mathieu Jaminet/Matt Campbell Porsche liderando a los tres primeros cubiertos por poco más de cuatro segundos.

GTD fue considerablemente más frenético, ya que el Mercedes-AMG de Russell Ward le arrebató el liderazgo al Lexus de Aaron Telitz en un gran partido en el único reinicio de la carrera a nueve minutos del final, solo para sufrir una falla en la bomba de combustible en la última vuelta. Bryan Sellers salió de la confusión del giro final para llevarse la victoria de BMW.

Si DPi representa la alta cocina de IMSA, las clases GT son la carne y las patatas del campeonato WeatherTech. Los autos GT3 de la competencia de Porsche, Corvette, BMW, Lexus, AMG-Mercedes, Acura, Aston Martin y Lamborghini se parecen mucho a los autos que puedes comprar y conducir en la calle, ya que se basan directamente en estos autos de producción.

La fuerza de cualquier serie de carreras se puede medir por la cantidad de fabricantes participantes, y en ese sentido IMSA se acumula, especialmente cuando se tiene en cuenta la serie de apoyo Michelin Pilot Challenge, que incluye un esfuerzo de fábrica de autos de alto nivel de Hyundai, así como como coches homologados GT4 y TCR de otros diez fabricantes de automóviles.

Los corrales de autos de los fabricantes en las carreras sirven para explotar y retener a los clientes actuales y potenciales de autos de carretera. Imágenes de Richard Dole / Motorsport

Especialmente entre los competidores de GT, la lealtad del cliente es feroz. Las personas adineradas que compran autos de calle exóticos muestran su apoyo a su marca favorita llevándolos a las reuniones del club y a los corrales de autos en las carreras de IMSA.

Tanto a los fabricantes como a los fanáticos les encanta la conexión directa entre los autos de carreras en la pista y los autos de carretera que han producido y conducido para llegar allí, especialmente marcas como Lexus y Hyundai que quieren establecer puntos de referencia en autos de desempeño.

“Puedes tener éxito en carreras de prototipos o monoplazas como la Fórmula 1 o la IndyCar, pero eso no siempre se traduce necesariamente en la sala de exposición”, dice Jeff Bal, director de Northeast Motorsports American para Lexus. “Aquí tenemos algo lo más parecido posible a un automóvil en la sala de exposición.

“Nuestra investigación muestra que la consideración de Lexus como una marca de rendimiento entre los consumidores que tienen la intención de comprar, estos números están creciendo exponencialmente desde el momento en que comenzamos a competir hace cinco años hasta donde estamos ahora”.

Esta visión está respaldada por Ross Rosenberg, Jefe de Marca N y Marketing de Hyundai, quien lanzó N como una submarca premium centrada en el rendimiento.

“N es una marca joven, pero ha crecido muy, muy rápido”, dice Rosenberg. “Uno de los mayores desafíos es cambiar las percepciones y agregar algo de brillo a la marca Hyundai. Realmente, eso ayuda a evolucionar el viaje de Hyundai en los Estados Unidos y también nos establece como un automóvil de alto rendimiento.

“Es un desafío porque nos enfrentamos a otros competidores que han estado haciendo esto durante décadas. Al entrar, sabemos que se necesita tiempo y perseverancia para que las personas conozcan N y, en última instancia, se den cuenta del gran producto que realmente es. El programa de carreras claramente contribuye a esto.

La fuerte identidad de marca hace de GT Racing una plataforma de marketing ideal para fabricantes como Lexus. Imágenes de Michael Levitt / Motorsport

Para los conductores, competir en las clases IMSA GT les brinda la oportunidad de competir en circuitos estadounidenses clásicos como Lime Rock y VIR que no podrían experimentar en un prototipo o Indy Car.

“Realmente me encanta correr en Estados Unidos, no hay límites de pista”, observa Jules Gounon, quien hizo su primera participación en el Campeonato WeatherTech de la temporada 22 en Lime Rock, compartiendo el Mercedes-AMG GTD n.° 79 con Cooper MacNeil. “En Europa, digamos que la diversión de las carreras se ha visto comprometida en muchos circuitos, y para mí es realmente malo lo que han hecho con tantas áreas de escapatoria. El único límite de la pista aquí es cuando el auto está en la pared”. Eso es correr”.

Finalmente, los autos GT son el último campo de entrenamiento obvio para los jóvenes conductores decididos a seguir una carrera en autos deportivos que tienen como objetivo final los prototipos de carreras. Porsche lidera el camino aquí, ya que su pirámide de desarrollo de pilotos ha graduado a Earl Bamber y Nick Tandy en un prototipo de Porsche que se llevó a todos los hombres a la victoria en las 24 Horas de Le Mans.

Campbell y Jaminet, que lideran la clase GTD PRO con cuatro victorias en siete largadas, se unirán a Porsche Penske Motorsport para competir con el nuevo 963 híbrido. Los paseos en autos deportivos no mejoran. Pero gracias al Porsche Pyramid, los dos jóvenes de 27 años se sienten preparados.

“Obviamente hay mucha presión”, dice Jaminet. “Porsche y Penske siempre están aquí para ganar. No hay una segunda opción. Estamos bastante preparados hasta ahora y podría parecer que tenemos una ventaja en el papel sobre los demás, al menos el primer año”. y todos en el equipo, pero hasta ahora ha sido una buena presión.

Ya sea que sea fanático de una marca en particular o simplemente ame las carreras duras y competitivas, vale la pena prestar atención a las clases GT de IMSA.

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