PERSPECTIVA: Por qué IndyCar entró en el radar de los pilotos de F1

En los momentos tranquilos de los próximos fines de semana consecutivos de Fórmula 1 en España y Mónaco, muchos pilotos se pondrán al día con los eventos en Indianápolis. Algunos incluso jugarán con la idea de un día de carrera en The Brickyard e, inevitablemente, cuando los medios les pregunten al respecto, dirán con entusiasmo que está en su lista de tareas pendientes. Pero en su mayor parte, seguirá siendo una fantasía no realizada.

Cinco de los 33 competidores en la Indy 500 de la próxima semana han corrido en la F1: Romain Grosjean, Takuma Sato, Marcus Ericsson, Juan Pablo Montoya y Alexander Rossi, este último solo en un breve período de cinco carreras para el equipo Marussia en dificultades en 2015. Solo un piloto que compitió en el Gran Premio de Mónaco durante el fin de semana del Día de los Caídos ha corrido las 500, Fernando Alonso, quien compitió en 2017 y 20, con el famoso Bump Day DNQ en el medio.

La búsqueda de Alonso en la Indy 500 es realmente un caso atípico moderno. En 2017 dejó Mónaco para competir en Andretti Autosport en una empresa conjunta con su empleador de F1, McLaren. Pero estas fueron circunstancias únicas. La realidad es que tomarse un tiempo fuera de la F1 para competir en la Indy 500 es prácticamente imposible, porque incluso si la carrera en sí no choca, el fin de semana de clasificación seguramente lo hará. Y ese es solo el tema de la disponibilidad antes incluso de considerar la dificultad de encontrar un viaje para el 500, el tema de los socios competidores, las preocupaciones contractuales y la miríada de otros obstáculos.

La forma más realista de llegar a The Brickyard es básicamente actualizarse a IndyCar. De nuevo está el tema de conseguir un piloto, pero encima también hay que comprometerse y tomarse en serio el reto de adaptarse a una serie top repleta de pilotos con una experiencia significativa. Esto no debe tomarse a la ligera.

Por lo general, los pilotos de F1 se centran en las carreras de Gran Premio. La mayoría comenzó en el karting con ese único objetivo y, para muchos, la idea de competir en algo que no fuera F1 simplemente no estaba en el radar. Y para aquellos que tenían que considerar otras direcciones, generalmente eran las opciones más cercanas a casa las que atraían, por ejemplo, los autos deportivos. Lo mismo ocurre con muchos que abandonan la F1. Los que empiezan en Estados Unidos son minoría, aunque haya habido muchos éxitos.

Ericsson pasó cinco años en la F1 de 2014 a 2019, primero con el equipo Caterham y luego con Sauber/Alfa Romeo. Mientras tanto, admite no prestar mucha atención a IndyCar más allá de un interés ocasional en la Indy 500. Solo consideró realmente la posibilidad de conducir allí cuando quedó claro que su viaje en la F1 estaba llegando a su fin.

“Durante muchos años, incluso cuando estaba en la F1, no sentí que IndyCar fuera un paso tan natural”, dice Ericsson. “Estaba bastante lejos de la escala europea e incluso para los muchachos de F2, IndyCar nunca estuvo en ese tipo de objetivo”.

“Pero Max Chilton dio el paso unos años antes que yo y se fue a Indy Lights. [in 2015] y poner un poco de énfasis en ello. Luego me arriesgué cuando salí de mi asiento de F1 y vine aquí. Parece que desde entonces se ha reanudado.

IndyCar no estaba en el horizonte de Grosjean al principio. Cuando su carrera en la F1 tropezó a fines de 2009, cambió a autos deportivos para 2010 y condujo un Ford GT1 para el equipo Matech. Jeff Bloxham/Imágenes de automovilismo

“Obviamente, Romain, con el tamaño que obtuvo en la F1, se centró mucho en eso y Fernando también cuando hizo las 500. Así que realmente siento que está atrayendo a más y más personas. Y ves a tipos como Christian Lundgaard y Callum Ilott viniendo aquí”. .

“Los pilotos se dan cuenta de que puedes venir aquí, es súper competitivo, es divertido y puedes hacer una carrera con eso, lo cual es cada vez más difícil en Europa, a menos que estés en un equipo junior real, es difícil llegar hasta el final”. , por lo que parece que se está volviendo cada vez más atractivo.

Grosjean es un buen ejemplo. Una vez indicó que tenía poco interés en IndyCar, pero comenzó a pensar en ello cuando quedó claro que su tiempo en la F1 estaba llegando a su fin. Admitió que parte de su cambio de opinión se debió a que antes no se dio cuenta de que la IndyCar no estaba dominada por las carreras en óvalo, creyendo efectivamente que la división actual de 12/5 a favor de los autódromos y en las calles era al revés. Y habiendo llegado a Dale Coyne Racing el año pasado con un contrato no ovalado, se enamoró de IndyCar y agregó óvalos a su calendario con un cambio a Andretti Autosport.

Grosjean ha sido un embajador fenomenal de IndyCar en Europa. El puro entusiasmo con el que abrazó la vida en los Estados Unidos, e incluso mudó a su familia este año, subrayó claramente el atractivo de esta forma de carreras. Ericsson ha logrado algo similar de una manera más discreta, y el sueco ahora también tiene su sede en los Estados Unidos y es parte de un equipo fuerte después de unirse a Chip Ganassi Racing para su segunda temporada. Y es un ganador comprobado, en lo que Grosjean probablemente también se convertirá este año.

Estos dos son quizás los verdaderos abanderados, incluso más que Alonso. Su interés en IndyCar se limitó en gran medida a un deseo de conquistar la Indy 500 y, aunque su asalto a las carreras en 2017 creó posiblemente lo más parecido a la “Mansellmania” de 1993, seguía siendo parte de un plan muy diferente. Era la Triple Corona lo que Alonso codiciaba, con la Indy 500 ahora como la pieza que faltaba dado que marcó las otras dos partes.

Aunque la Triple Corona sigue siendo un objetivo, está en un segundo plano mientras permanezca en la F1. En el improbable caso de que no firme un nuevo contrato para quedarse con Alpine en 2023, es posible que pueda regresar pronto a The Brickyard, pero eso parece poco probable. Y hay pocas señales de que codicie una carrera de tiempo completo en IndyCar, aunque quién sabe qué podría pasar una vez que la F1 realmente termine y se desempolve para él.

Alonso es único, pero son los ejemplos de Ericsson y Grosjean los que más resuenan entre los que están actualmente en la F1 y alrededor. De hecho, Grosjean consultó a su antiguo rival, Ericsson, cuando empezó a considerar el movimiento. Más recientemente, cuando Alex Albon quedó fuera de la F1 como reserva de Red Bull el año pasado antes de aterrizar en Williams para 2022, también echó un vistazo a IndyCar, visitó la carrera de carretera de Indy en agosto y habló con Grosjean y otros en las llamadas de IndyCar. .

Por supuesto, IndyCar no es para todos. Nico Hulkenberg probó un automóvil Arrow McLaren SP en Barber Motorsports Park en octubre pasado y se le dio la oportunidad de continuar compitiendo. Pero el jugador de 34 años rechazó la idea alegando motivos personales y prefiriendo quedarse en Europa. Si fue el automóvil en sí o la perspectiva de pasar tanto tiempo en los Estados Unidos, o muchos otros factores posibles, su razonamiento no está claro. Pero había al menos una oportunidad allí. Es mérito de Hulkenberg que reconoció que había razones para no hacerlo en lugar de simplemente asumir que podía montarlo.

La transición de la F1 a la IndyCar tomó tiempo para Ericsson, pero el sueco encontró su ritmo con Chip Ganassi Racing. Penske entretenimiento

IndyCar requiere compromiso. Ericsson tuvo un comienzo tartamudo en IndyCar con lo que entonces era simplemente Schmidt Peterson Motorsports en 2019, con un segundo lugar en Detroit y unos pocos séptimos en sus únicos resultados entre los 10 primeros. Las cosas mejoraron cuando se mudó a Ganassi al año siguiente, pero no fue hasta la mitad de su tercera temporada en 2021 que aceleró y se convirtió en ganador de carreras y amenaza al título. Ese largo juego valió la pena y ahora está bien establecido.

“Cuando llegué, el primer año fue bastante pobre: ​​no obtuve ni un solo podio”, dice Ericsson. “No lo subestimé, pero definitivamente fue más difícil de lo que esperaba.

“Pero cuando obtuve algo de experiencia en esas pistas y con esos autos y en un muy buen equipo con Chip Ganassi Racing, realmente sentí que me orienté y luego comencé a ganar, correr y avanzar. Fue muy divertido”.

“Pero ciertamente es fácil para los europeos subestimar lo difícil que es aquí, especialmente contra tipos como Dixon, Power; esos tipos han estado compitiendo en estas pistas en estos autos durante más de 20 años. Así que venir aquí y pensar que puedes vencerlos de inmediato es no es realmente realista.

El realismo es el otro imprescindible. En privado, las opiniones de los pilotos de F1 difieren sobre el desafío y el atractivo de IndyCar, pero eso exige respeto. Cuando Alonso corrió en Indy en 2017, liderando la carrera y al menos en camino de estar en la batalla final cuando su motor Honda se apagó, se convirtió en un estudiante de arte. La mañana antes de la práctica, estaba en el simulador y revisó todos los aspectos de lo que tenía que hacer. Y lo hizo sentir como en casa el día de la carrera.

Mansell adoptó un enfoque similar en 1993, aunque adecuado para los tiempos. Estudió imágenes de video de carreras para tomar medidas de su oponente, lo que lo ayudó a enfrentar y vencer a un campo que contenía nombres legendarios. Y eso fue durante una época en la que no se trataba simplemente de iniciar sesión en YouTube. Al igual que Alonso, se convirtió en estudiante de carreras de IndyCar.

Es la naturaleza de la bestia en el siglo XXI que los pilotos de carreras profesionales del más alto nivel suelen estar ligados a la categoría. Hay excepciones, pero incluso los políglotas de carreras como Kyle Larson están limitados a su propio ecosistema de carreras. Como dijo Larson cuando visitó el Gran Premio de Abu Dabi la temporada pasada sobre la oportunidad de probar la F1, “si fuera algo más realista, lo consideraría”.

Los días en que Mario Andretti intentaba correr una carrera de IndyCar y un Gran Premio el mismo día quedaron atrás, al igual que los días en que estrellas de la F1 como Jackie Stewart, Graham Hill y Jack Brabham podían enfrentarse a Indy. Pero el impacto reciente de Alonso, Ericsson y, en particular, Grosjean, ha provocado un cambio en la mentalidad de los pilotos de F1, tanto de carreras como de la periferia.

IndyCar se ve como una alternativa a considerar, y tomar, en serio. Eso no significa que habrá una avalancha de pilotos de este tipo, pero es otra señal del resurgimiento de IndyCar en la mente de aquellos que quizás solo tenían ojos para la F1.

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