Por qué algunos pilotos de F1 prosperan en autos que hunden a sus compañeros de equipo

Todos los equipos de Fórmula 1 se enfrentan al reto de producir un coche del que ambos pilotos puedan sacar el máximo partido. Pero la situación de Red Bull es grave, con el excepcional Max Verstappen capaz de vivir con un equilibrio de auto que la mayoría no puede y Sergio Pérez perdiendo ritmo cada vez más a medida que avanzaba la temporada.

Esta no es la primera vez que Red Bull se encuentra en este tipo de dilema. Cuando el soplado de escape fue un gran problema en 2012, pero la FIA trató de frenarlo, Red Bull produjo un auto que tenía un gran potencial, pero el soplado de escape no funcionó como se esperaba durante la primera parte de la temporada. Sebastian Vettel tuvo problemas durante ese tiempo y su compañero de equipo Mark Webber parecía haber recuperado su mojo y estar en la cima.

Mark fue muy bueno en un auto bien balanceado, pero luchó para sacarle el máximo provecho con el escape. Mantener el acelerador abierto e, incluso si el auto comenzaba a sobrevirar en la mitad de la curva, volver a pisar el acelerador era extraño para él. Pero Vettel se sintió cómodo con eso porque estabilizaría la parte trasera del automóvil. Mirando en la pista cuando todo funcionaba como se esperaba, Vettel pudo recuperar la potencia cuatro o cinco autos por delante de Webber.

Jenson Button era otro piloto que desconfiaba si el equilibrio del coche favorecía el sobreviraje. Necesitaba ese pequeño subviraje incorporado, pero subviraje con agarre, de modo que si aplicas un poco más de bloqueo de dirección, el automóvil girará más y no solo subvirará más.

Esto es lo que prefieren la mayoría de los pilotos, pero los pilotos que realmente se destacan pueden vivir con un poco de sobreviraje y, en general, hará que el auto sea un poco más rápido. Quizá sea mejor no catalogarlo como sobreviraje, sino utilizar la terminología americana y considerarlo un poco “suelto”, para que el eje trasero no empuje al eje delantero.

Como regla general, siempre traté de producir un automóvil consistente y utilizable que no fuera demasiado aerodinámico para permitir que los conductores se sintieran seguros. Como siempre digo, si el auto es errático, solo puedes conducir en los desniveles. Pero está claro con Red Bull que lo que es un pico siempre accesible para Verstappen es un valle para Pérez.

Red Bull y Pérez están trabajando duro para encontrar una configuración que funcione para él, pero admiten que puede tener un costo de rendimiento. Está bien si pierde, digamos, dos décimas de segundo contra Verstappen debido a este compromiso. Pero cuando Verstappen es más de seis décimas más rápido en el mismo auto base, eso es demasiado. Red Bull ha decidido clara y correctamente hacer de Verstappen su objetivo de desarrollo con Pérez allí para acumular puntos como el número dos.

Siempre escuchamos mucho sobre el peso de estos coches y la dificultad de bajar al peso mínimo. El peso tiene una penalización de unas tres décimas de segundo por cada 10 kg. Dudo mucho que la diferencia entre el coche de Max y el de Sergio sea tan grande, aunque 5 kg no me sorprenderían. Con el rendimiento actual, si tienes piezas más ligeras, ¿a quién se las vas a dar? Así que no podemos descartar la posibilidad de que Pérez use un auto un poco más pesado.

Gran Premio de F1 de Italia

Sin embargo, no es tan simple como el peso total. Si unas pocas piezas más ligeras le permiten obtener la distribución del peso en la medida en que lo permiten las regulaciones, entonces, debido a ese peso adicional en el eje delantero, le permitirá correr con más carga aerodinámica hacia adelante. Siempre que la estructura del flujo de aire del automóvil sea fuerte, lo cual estoy seguro, le dará más carga aerodinámica en general. Si puede obtener una décima de aquí y otra décima de allá, se suman rápidamente. Max es solo el conductor que sale y lo usa bien.

Hay quienes interpretan esto como que un conductor es injustamente favorecido sobre el otro, pero ese no es el caso. Un equipo siempre se centrará en el piloto más rápido, que es Verstappen, porque no tiene sentido centrar tu desarrollo en hacer que el coche sea más rápido para el piloto más lento. La forma de evitar estar en esta situación es ser el mejor piloto del equipo.

Si tienes un coche competitivo, como lo tiene Red Bull, es más fácil ganar el campeonato de pilotos cuando tienes un piloto dominante que es un verdadero número uno. Si las actuaciones de tus dos pilotos son demasiado parecidas, pueden quitarte puntos y otros pueden beneficiarse de ello. El ejemplo clásico son los pilotos de Williams, Nigel Mansell y Nelson Piquet, que perdieron el campeonato de pilotos en 1986 ante Alain Prost en un McLaren más lento.

Pero para ganar el campeonato de constructores, necesitas dos autos que sumen buenos puntos. Esto significa que el equipo ideal es probablemente un piloto número uno que esté algunas décimas por delante de su compañero de equipo y que acepte su estatus y sepa que probablemente tiene al segundo mejor piloto en el pit lane. Desafortunadamente, los egos pueden interponerse en algo tan simple como eso.

La vida sería muy aburrida si todos fuéramos exactamente iguales. Algunos conductores pueden vivir con un automóvil con subviraje y otros pueden vivir con un automóvil con sobreviraje. Cualquier característica solo es más rápida si puede usarla, independientemente del rendimiento teórico.

Gran Premio de Brasil Interlagos (bra) 24 26 03 2000

Una cosa que siempre digo de Michael Schumacher es que conducía el coche que tenía un domingo por la tarde. En unas pocas vueltas se sentiría cómodo con el equilibrio del coche y si eso significaba tomar las curvas un poco antes debido al subviraje o tomar las curvas con menos agresividad debido al sobreviraje, eso es lo que hizo. Creo que Verstappen es muy similar, pero es posible que no pueda vivir con el subviraje tan bien como Schumacher.

Un automóvil con un poco de sobreviraje significa que no le estás pidiendo al eje delantero que genere toda la rotación. Si el 10% de la rotación requerida se puede lograr con la parte trasera un poco más libre, se reduce la carga de trabajo en las llantas delanteras. También significa que el auto estará más recto antes cuando se abra la curva, lo que permitirá que el acelerador se abra antes.

Durante mucho tiempo, Pérez fue apodado el “encantador de neumáticos” mientras conducía para Force India/Racing Point. Eso se debió a que pudo cuidar las llantas tan bien como la mayoría, si no mejor, y eso se debió a que las llantas traseras se sobrecalientan mucho antes que las llantas delanteras. Este equilibrio de subviraje se adaptaba bien a su estilo de conducción. Pero muy pocas veces fue suficiente para estar a la cabeza en la primera vuelta. Muchos de sus mejores resultados le han llegado mientras competía.

Si yo fuera Red Bull, no cambiaría nada por el viejo dicho “si no está roto, no lo arregles”.

Prueba final del Gran Premio de Italia de F1

Hay muy pocos Max Verstappens allí. Si sabe cómo satisfacer sus necesidades, entonces, como equipo, sabe que tiene un piloto que usará cada décima de segundo que pueda encontrar, y además de esa décima, encontrará más. Eso es lo que hacen los mejores pilotos.

Esto pone a Pérez en una posición difícil, pero cualquiera que haya sido compañero de equipo de uno de los más grandes sabrá. Los mejores conductores desbloquean más rendimiento y pueden vivir con autos más rápidos pero más complicados. Como dijo Red Bull, hacer que el auto se adapte un poco mejor a Pérez lo hace más rápido pero sacrifica el potencial de rendimiento general disponible para Verstappen en el otro lado del garaje.

Desafortunadamente para Pérez, son solo las leyes de la física.

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