Scotty Pippen Jr y Shareef O’Neal persiguen el sueño de la NBA en medio de largas sombras | los Lakers de Los Angeles

LAl vivir en Los Ángeles, California, el nepotismo es tan omnipresente como el sol, la arena y las palmeras. Es como cada dos días que descubres que alguien es el hijo o la hija de fulano de tal, desde el guitarrista hasta el favorito del indie y el nombre más destacado en la marquesina de una película. Hay mucho resentimiento comprensible entre mis compañeros hijos de personas destacadas cuando se trata de aquellos nacidos en oportunidades. Pero siempre encontré que era una especie de trampa oscura: claro, naciste en la tercera base como hijo de un padre (o padres) famoso, pero ¿a qué final? ¿Puedes realmente descubrir quién eres cuando creces en la sombra masiva de otra persona? y en verdad árbol cae en un bosque modo, si eres capaz de hacerlo, pero nadie en la tierra te ve como algo más que el hijo de alguien, ¿tu autorrealización hace ruido?

Scotty Pippen Jr y Shareef O’Neal son dos ladrones sombríos, y resulta que se encuentran en la misma lista de la NBA Summer League este mes. Los dos viajaron al circuito de Las Vegas para jugar en otra de las instituciones más ubicuas de Los Ángeles: los 17 veces campeones Lakers. Los padres de Scotty Jr y Shareef son supernovas retiradas de la NBA: Scottie Pippen y Shaquille O’Neal, ambos reconocidos miembros del Salón de la Fama y campeones de la NBA en múltiples ocasiones. El mayor de los O’Neal, en un giro adicional, alcanzó la cima de su éxito vistiendo el mismo color púrpura y dorado que el equipo Shareef pasó tratando de ganar.

Pippen y O’Neal tienen otras cosas en común además de tener dos de los papás más famosos del baloncesto. Ambos tienen madres sensacionalistas que protagonizaron programas de telerrealidad durante gran parte de su infancia (Larsa Pippen, de Real Housewives of Miami, y Shaunie O’Neal, de Basketball Wives, respectivamente). Y los dos han recorrido caminos difíciles hacia la liga, pasando de prospectos de alto perfil en la escuela secundaria a experiencias un tanto decepcionantes en la universidad (tanto por razones relacionadas con la salud como por otras razones), lo que los llevó a terminar en la pila de no reclutados que salen de la NBA 2022. Draft.

Scotty Pippen Jr de los Lakers se dirige por el carril. Fotografía: Garrett Ellwood/NBAE/Getty Images

Tenía curiosidad por saber qué obligaría a alguien a invitar a la inevitable presión que conlleva seguir unos pasos tan legendarios; seguramente hubo caminos de menor resistencia que intentar emular el éxito baloncestístico de sus padres. Pero hablando tanto con Scotty como con Shareef, aunque me di cuenta de que realmente amaban el juego, había una sensación de predeterminación en la forma en que describían su camino hacia el baloncesto profesional. Como si, en algún nivel, sintieran que eso era justo lo que se esperaba de ellos.

Cuando le señalé a Shareef (quien me dijo que su primer regalo fue un aro de Little Tikes) que podría haber evitado parte del odio asociado con el comienzo relativamente decepcionante de su carrera simplemente siendo, digamos, un actor, el 6 pies 10 pulgadas, 22 años, observó sabiamente: “El problema es que, si no jugara baloncesto, con un padre miembro del Salón de la Fama, la gente todavía podría estar diciendo cosas locas”.

Scotty, de 21 años, ofreció una opinión similar cuando se le preguntó si él y Shareef compartían un vínculo especial. Confirmó que así era y dijo que “la mayor diferencia [between them and players whose dads weren’t stars] es la presión sobre nosotros para jugar el juego. Diría que para muchos de ellos [other] los niños crecen, es mucho más fácil para ellos dejar el baloncesto”, aunque agregó que le gusta “aceptar la presión”.

Otra arruga poética en la historia es que, en un contexto más amplio, la propia organización de los Lakers da la bienvenida a los descendientes que intentan hacerse un nombre en presencia de un legado desalentador. Jeanie Buss, la actual dueña y presidenta de los Lakers, tenía grandes zapatos que llenar cuando su padre, el Dr. Jerry Buss, murió en 2013, dejándola a cargo del equipo. Se ha enfrentado a comparaciones casi constantes desde que asumió el cargo, y aunque claramente es una empresa mucho más segura que tratar de triunfar como jugadora, la similitud entre su historia y la de Pippen Jr y O’Neal es fascinante. Uno tiene que preguntarse si Buss, habiendo vivido en la penumbra de un pariente, se ve a sí mismo en los talentos de la segunda generación.

Shareef O´Neal
Shareef O’Neal de los Lakers observa durante un partido de la Liga de Verano. Fotografía: Ethan Miller/Getty Images

Pippen Jr ciertamente tiene el camino más claro hacia el estrellato de la NBA de los dos prospectos. El armador de la Universidad de Vanderbilt de 6 pies 3 pulgadas firmó un contrato bidireccional con los Lakers antes del comienzo de la Liga de Verano y causó una sólida impresión en Las Vegas con su visión de la cancha, habilidad para pasar y su afinidad por los robos al estilo de José Alvarado. O’Neal, un delantero larguirucho, aunque claramente talentoso, pasó gran parte de su carrera universitaria en UCLA y Louisiana State lidiando con una enfermedad cardíaca grave y una lesión en el pie, y todavía parece encontrarse en el campo. Los rumores dicen que su mejor apuesta será pasar tiempo en el equipo de desarrollo de la G-League de South Bay de los Lakers para perfeccionar aún más su juego.

Los viajes de ambos jugadores hasta ahora ejemplifican algo que siempre me ha gustado del baloncesto profesional: es una de las últimas verdaderas meritocracias. Claro, un apellido como Pippen u O’Neal podría conseguirte un lugar en un campamento de la AAU, un día profesional o incluso una lista de la Liga de Verano. Pero en última instancia, si no puedes jugar al baloncesto, a nadie le importa. Viniendo del mundo del entretenimiento, donde todo se trata de a quién conoces, siempre me ha enamorado este hecho sobre el baloncesto. La cancha es, en muchos sentidos, el gran igualador. Y cuando los únicos requisitos previos reales son una pelota, un par de zapatillas y acceso a un aro, eso suena aún más cierto para el baloncesto que para muchos otros deportes.

La falta de certeza sobre el apellido como indicador de éxito en este esfuerzo en particular, agravado por las presiones adicionales asociadas con tener un pariente que llegó a la cima del deporte, hace que sea aún más intrigante cuando jugadores como Scotty Pippen Jr y Shareef O’Neal eligió seguir una carrera en la NBA. Ahora depende de ellos, bajo las luces más brillantes, tratar de tallar su propia identidad en la madera dura.

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