Sin Venus no hay Serena

Cuando Venus Williams salió del túnel del Arthur Ashe Stadium y tomó el sol el martes por la tarde, las gradas estaban medio vacías. Carlos Alcaraz, tercer cabeza de serie del cuadro masculino, acababa de ganar su partido de primera ronda. Alcaraz, un fenómeno que algún día debería ganar varios torneos importantes, nació en 2003, seis años después de que Williams jugara su primera final en Nueva York. La noche anterior, la hermana de Venus, Serena, había jugado el partido inaugural de lo que probablemente será el último Abierto de EE. UU. y el último torneo de su carrera, frente a una multitud ruidosa y sin precedentes. Billie Jean King apareció para cantar las alabanzas de Serena. Oprah compartió un montaje de los logros de Serena. Beyoncé hizo un comercial de Gatorade para celebrar la carrera de Serena. Bill Clinton fue visto en las gradas charlando con la Dra. Ruth.

Cuando Venus ganó su primer título del US Open hace más de dos décadas, Clinton, entonces presidente de los Estados Unidos, la llamó para felicitarla. Se había perdido el juego; estuvo en la semifinal masculina, pero la lluvia retrasó el inicio de la final femenina y no se quedó. “¿Entonces qué pasó?” Williams le preguntó al presidente. “¿A dónde irías?” Incluso entonces, tenías la sensación de que a ella realmente no le importaba si el presidente estaba allí o no. (Dijo que tenía que volver a casa para la cena.) Pero ella sabía lo que valía y no tenía miedo de decirlo.

Ella todavía lo sabe; una mirada a ella el martes podría decirte. Llevaba grandes aros dorados, una visera azul marino, un top corto y una falda verde bosque con ribetes blancos tan limpios como una línea de base. Su vientre desnudo estaba cincelado. Su rostro estaba tallado en piedra. Caminó hacia el sorteo con su habitual aire tranquilo y sereno. Sólo un vigoroso y pequeño movimiento de la cabeza de su raqueta dio un vistazo de la rápida ferocidad debajo del exterior suave.

La falta de una ceremonia no fue sorprendente, incluso apropiada: el torneo difícilmente podría organizar una fiesta de retiro para un jugador que durante décadas evitó hablar de retiro. Ganador de siete títulos individuales de Grand Slam, Williams es uno de los jugadores más grandes e influyentes de todos los tiempos. Jugó los últimos años de su carrera con orgullo, pero en silencio, ya menudo en las canchas al aire libre. No es que no le importe -le importa-, pero su actitud siempre ha sido que no necesita ser el centro de atención para merecerlo.

Williams ganó el sorteo, sacudió un poco sus largas piernas y caminó hasta la línea de fondo para calentar. Ahora tiene cuarenta y dos. Después de un año fuera de la gira, debido a una lesión, ocupa el puesto número 1.504 en el mundo. Del otro lado de la red estaba Alison Van Uytvanck, una belga pelirroja que ocupaba el puesto 43. Van Uytvanck es un jugador atípico que despliega multitud de cortes. Era la favorita, pero no invulnerable: antes del partido, había perdido todas menos una de sus nueve apariciones anteriores en primera ronda en el US Open, y había perdido sus últimos tres partidos seguidos. Williams, sin embargo, había jugado solo cuatro partidos en total desde Wimbledon el verano pasado y no ganó ninguno. Últimamente, ha sido entrenada por profesionales en su club de tenis local en Miami.

Su larga ausencia de la corte fue evidente desde el principio. Su servicio, que alguna vez fue el arma más fuerte y precisa de la gira, capaz de alcanzar velocidades que ninguna mujer había alcanzado antes: “ciento veinte” cada vez, como lo expresó su ex dama. Rival Lindsay Davenport, cuando se transmitió el partido – fallaba, la mayoría de las veces, en dar en el blanco. Sus tiros al suelo duros y planos, especialmente en el lado de revés, estaban mal sincronizados, golpeando el centro de la red o navegando lejos. Perdió el primer set rápido 6-1.

Hay una inquietud, incluso a veces una especie de vergüenza secundaria, al ver a una amada campeona que está lejos de su mejor momento: piense en Willie Mays tropezando en los jardines, perdiendo un elevado bajo el sol. Williams una vez llamó al deporte “un triunfo y un desastre observado en tiempo real”. Ella agregó: “No puedes fingir”. Lo que puedes fingir es la inmortalidad, pero solo por un tiempo.

¿Todavía avergonzado? No Venus. Al comienzo del segundo set, su servicio comenzó a hacer clic. Su revés en la posición abierta comenzó a solidificarse, sus piernas una base estable. Golpeó de derecha a lo largo de la línea y corrió. Sus largas piernas envolvieron el suelo. Tomó el segundo set por desempate antes de perderlo y, con él, el partido. “Al final del día, es solo óxido”, dijo después. “No hay nada que puedas hacer al respecto excepto, ya sabes, no oxidarte en algún momento”. Un periodista le preguntó qué la motivaba después de todo este tiempo. “Tres letras”, respondió ella. “GANAR. Eso es todo. Muy simple”.

Ya le habían preguntado, inevitablemente, si tenía intención de jubilarse o, como había dicho Serena misma, en un ensayo para moda, a “evolucionar” alejándose del deporte. “Solo me enfoco en dobles”, respondió Williams.

No hay Serena sin Venus, como todos, incluidas Serena y Venus, te dirán. Venus trajo el tenis, las patadas y los gritos al siglo XXI. Venus, con su velocidad y su gran servicio, con sus perlas y su bravuconería y su sonrisa resplandeciente. Todo el mundo sabe ahora cómo Venus protegió a Serena, cómo soportó la peor parte del racismo y la resistencia, cómo protegió a su hermana pequeña, cómo siguió las reglas para que Serena pudiera aterrizar como un cartucho de dinamita, cómo públicamente, y con éxito, presionó a Wimbledon. ofrecer igualdad de remuneración a hombres y mujeres.

Solo puedo recordar una vez cuando Venus perdió los estribos durante un juego. Fue en el Abierto de Australia, en 1999, cuando un hilo de sus perlas se partió y se dispersó, rompiéndose, por la cancha, y ella quedó atada en un punto. “¡No estoy causando un lío aquí!” dijo ella, más insistente que enojada. “¡Nadie está molesto!” (“Pero el tenis se ha interrumpido”, escribió Elizabeth Weil hace unos años, en un excelente perfil de Williams). En 2004, perdió un partido en Wimbledon ante Karolina Šprem 7-6 (7-5), 7-6 (8 -6), luego de que el árbitro anunciara un marcador equivocado en el desempate del segundo set, dándole a Šprem un punto extra. “Me gustaría pensar que un punto no hace la diferencia”, dijo Venus, elegante como siempre, después de perder ese desempate de dos puntos. Las generaciones de estrellas del tenis que han venido desde entonces, especialmente mujeres negras como Coco Gauff, Naomi Osaka, Sloane Stephens y Madison Keys, tenían a Serena para seguir. Serena tenía a Venus. Venus tenía su fe, en Dios – es Testigo de Jehová practicante – en la visión de sus padres, en sí misma. “Soy alta. Soy negra. Todo es diferente en mí. Enfréntate a los hechos”, dijo Venus en 1997, cuando tenía diecisiete años. Ella hizo el molde.

Entonces es tentador imaginar cómo podríamos ver a Venus sin Serena. Después de todo, además de los siete Grand Slams ganados por Venus, perdió siete finales ante su hermana menor. Cuando Serena dejó la gira en 2017 para tener un hijo, Venus llegó a la final de Wimbledon y a las semifinales del US Open, y volvió a estar entre las cinco primeras. Ella tenía treinta y siete.

El año pasado, Williams publicó un artículo de opinión en el Tiempo en el que describe cómo su madre, Oracene, al principio de la carrera de Venus, le aconsejó que cuidara de sí misma, no solo de su cuerpo sino también de su mente. “Lo que mi mamá me decía ese día en Oakland era que ninguno de esos elementos para ganar funcionaría a menos que también cuidara mi cordura. Necesitaba tener una vida equilibrada y no solo identificarme como tenista”, escribió Williams. “Aunque estaba empezando a tener éxito como joven profesional, tenía que mantenerme comprometida con mis estudios, mantenerme conectada con mi religión y disfrutar la experiencia de mejora, para no estar tan motivada que me lo perdería todo”. Esta forma de pensar ayuda a explicar por qué las hermanas Williams se han tomado tantos descansos prolongados de las giras, por lo que han sido criticadas. Fueron a la escuela de moda, comenzaron negocios. (Venus tiene una línea de ropa de calle, EleVen, cuya ropa usa en la cancha; también tiene un negocio de diseño de interiores, que atiende principalmente a clientes corporativos). Esto también puede explicar por qué Venus pudo extender su carrera a pesar de haber sido diagnosticada en 2011 con el síndrome de Sjögren, una enfermedad autoinmune que puede robarle la energía y puede estallar repentinamente; ella se cuida a sí misma de manera integral.

Mirando a Williams a principios de esta semana, con su gracia concisa y sus expresiones inescrutables, pensé que eso también podría explicar algo más. En un grado que rara vez he visto en otra persona, y quizás nunca en un atleta de alto nivel, Williams parece haberse reservado, protegido. Hay, detrás de la fachada tranquila, una vida interior que se manifiesta en destellos de frescura y estallidos de intensidad apasionada y atlética. Ella nunca, en cualquier caso, vendió. “Creo que nací para jugar este juego. Realmente lo soy”, dijo hace unos años. Esa fue mi vocación porque crecí tanto que puedo cubrir el suelo y golpear fuerte”.

¿Qué sería de Williams sin Serena? Es una pregunta interesante para reflexionar, brevemente, pero en última instancia irrelevante. Ella sería ella misma, y ​​ella misma es una hermana. El martes, tras su derrota, se le preguntó sobre sus esperanzas y expectativas para el torneo de dobles. (Ella y Serena tienen catorce títulos de dobles de Grand Slam juntas y tienen un récord perfecto de 14-0 en la final). “Más que nada, solo quiero mantener mi lado de la cancha y ser una buena hermana”, dijo. . El jueves por la noche en horario estelar, ella y Serena fueron juntas a la cancha, casi con certeza por última vez. Perdieron un primer set apretado y entretenido contra un equipo checo (hubo voleas al cuerpo y devoluciones lanzadas por los pasillos) y se defendieron en el segundo antes de sucumbir, 7–6 (5), 6–4. Recogieron sus cosas y salieron del campo con una ovación de pie, juntos. Venus siempre ha establecido sus condiciones y hay más de una manera de ganar. ♦

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