Todo es posible, pero Seattle parece una opción obvia para albergar la Copa Mundial Masculina de 2026.

Los Sounders juegan dos partidos esta semana: uno contra Vancouver el martes y otro contra LAFC el sábado. Los juegos marcan el reinicio de una temporada que le ha dado al club las últimas dos semanas de descanso.

Pero esas competencias no son lo que más preocupa a los rabiosos fanáticos del fútbol en Seattle esta semana. Todos miran hacia el jueves por la tarde, cuando la FIFA decidirá si esta hermosa ciudad albergará el hermoso juego en el escenario más grande del mundo.

El 206 no es exactamente un neófito cuando se trata de ser el centro de atención internacional. Películas, programas de televisión de renombre, una exposición universal, todos habrán llamado la atención sobre esta metrópolis marítima. ¿Pero que Seattle sea sede de la Copa Mundial Masculina en 2026? ¿Para que el resto de los ojos del mundo estén en la región de Puget Sound para el evento deportivo más venerado de la Tierra?

Es el tipo de cosa que, con uno o dos juegos correctos, puede convertir una ciudad famosa en legendaria.

“Estaría muy emocionado de ver un partido en el Lumen Field”, dijo el entrenador de los Sounders, Brian Schmetzer. “Todavía recuerdo 1994, estuve allí, fui a algunos juegos en 1994 [in California], y esos fueron momentos que realmente cambiaron la vida. No sabía exactamente qué esperar, pero toda el área alrededor del estadio… los fanáticos, todos los que vinieron, las nacionalidades, ya sabes, el fútbol es un deporte global, el ambiente era realmente genial.

Entonces, ¿esto va a suceder? Más probable. Tal vez incluso un escalón por encima, probablemente. Pero nada está garantizado. Por un lado, Seattle se ha establecido como una de las principales ciudades futbolísticas de Estados Unidos. Atlanta United FC es el único club de la MLS que supera sistemáticamente a los Sounders. No es que la multitud sea toda local, pero la idea de que haya un solo asiento vacío en Lumen para un evento de esta magnitud parece casi imposible.

En segundo lugar, la ciudad está muy cerca de Vancouver, Columbia Británica, que parece segura para albergar juegos de la Copa Mundial dentro de cuatro años. Cuando Estados Unidos ganó por primera vez la candidatura para albergar la Copa del Mundo, se temía que el aislamiento de Seattle en el noroeste del Pacífico impidiera que la FIFA la eligiera como sede debido a problemas de viaje. Pero teniendo en cuenta que está justo al final de la I-5 de su vecino del norte, la ubicación casi parece ventajosa ahora.

En tercer lugar, abundan los campos de práctica. Los Sounders abrirán una nueva instalación en Renton en 2024, los terrenos de Starfire Sports en Tukwila probablemente permanecerán después de eso, y hay muchos otros lugares (el equipo de EE. UU. Entrenó en Seattle U antes de la Copa América) relativamente cerca del centro de la ciudad.

Y finalmente, Seattle demostró lo que puede hacer con un juego internacional de primer nivel el mes pasado al meter 68,741 en el Lumen Field para la final de la Liga de Campeones de CONCACAF, y lo hizo frente al presidente de la FIFA, Gianni Infantino, nada menos.

Esto puede ser parte de la razón por la que Yahoo! El periodista deportivo Henry Bushnell incluyó a Seattle como una de las ocho ciudades que “(casi) seguramente albergarán los partidos de la Copa del Mundo de 2026”.

El portero de los Sounders está de acuerdo.

“Creo que hemos hecho nuestro punto, y si [Seattle] no entiendo [hosting honors], estaré profundamente decepcionado”, dijo Stefan Frei. “Si ellos [FIFA] no aproveches la oportunidad en este pueblo, así que hay otras cosas en juego.”

Y nunca sabes estas otras cosas. Nadie de la FIFA pronto será considerado santo. En 2015, siete funcionarios de la FIFA fueron arrestados en Suiza bajo sospecha de recibir $150 millones en sobornos. Y la Copa del Mundo de este año será en Qatar, que no está precisamente bien visto en el frente de los derechos humanos.

Seattle tampoco es uno de los 10 principales mercados en los Estados Unidos. Podría importar. Este no debería dada su pasión por el fútbol y el deporte en general, pero siempre existe la posibilidad, como en 1994, de que se le pase por alto.

El anuncio será transmitido por Fox Sports (canal TBD) y tendrá lugar a las 14:00 horas del jueves. La FIFA elegirá entre 16 y 19 ciudades de América del Norte para albergar partidos de la Copa Mundial, incluidas 10 a 12 en Estados Unidos.

Como dijo Schmetzer, tener la Copa del Mundo aquí sería “una declaración enorme y masiva sobre la participación del fútbol en nuestra comunidad o cómo la comunidad está involucrada en nuestro deporte. Supongo que podrías decir eso de todos modos.

El jueves, descubriremos si Seattle será parte de la historia o el destinatario de la angustia. Mi apuesta es por lo primero. Si los poderes fácticos entregan por esta ciudad, la ciudad entregará por ellos.

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