Tras la extinción de los Sixers, Joel Embiid se queda estancado en neutral

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Shaquille O’Neal ha sido durante mucho tiempo la comparación de Joel Embiid: ambos jugadores de 7 pies castigan a los oponentes superados, logran fácilmente actuaciones de 30 puntos y 10 rebotes y poseen personalidades encantadoras y de gran tamaño.

Pero un punto de referencia más apropiado para Embiid es el comentarista de TNT de O’Neal, Charles Barkley. Al igual que Barkley, Embiid enfrentó preguntas sobre su acondicionamiento y su capacidad para desarrollar su gran potencial. Al igual que Barkley, Embiid tiende a ser demasiado honesto para su propio bien en las entrevistas. Y como un joven Barkley, Embiid sufrió inicios tempranos en los playoffs que generaron serias dudas sobre su capacidad para hacer que los Philadelphia 76ers superaran el proverbial bache.

El Miami Heat eliminó a los Embiid 76ers con una victoria de 99-90 en el Juego 6 el jueves, lo que provocó que algunos fanáticos de Filadelfia abuchearan al equipo local y se dirigieran a las salidas antes del timbre final. Fue un deja vu nuevamente después de la decepcionante derrota del año pasado ante los Atlanta Hawks. Técnicamente, eso calificó como una leve regresión, ya que los 76ers no llegaron al Juego 7 antes de caer a la segunda ronda por cuarta vez en las últimas cinco temporadas.

“Simplemente no fuimos lo suficientemente buenos”, dijo Embiid. “El objetivo era ganar un campeonato y eso no sucedió”.

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Por supuesto, hubo factores atenuantes importantes: Embiid se desgarró un ligamento en el pulgar, sufrió una conmoción cerebral y se fracturó el hueso orbital durante los playoffs, lesiones que limitaron su energía y eficiencia a medida que se desarrollaba la serie de Miami. Los problemas de salud inoportunos no son nada nuevo para Embiid y los 76ers, quienes han mostrado mucha menos determinación que el Heat. Tobias Harris sugirió que Filadelfia necesitaba mejorar su “fortaleza mental”, mientras que James Harden enfrentó una “falta de esfuerzo” en todo el equipo mientras Miami se escapaba.

La última extinción de Filadelfia fue exasperante precisamente porque era muy familiar. Si bien los nombres y las caras cambiaron, los 76ers sufrieron las mismas deficiencias que en años anteriores: no tenían suficientes amenazas ofensivas alrededor de Embiid, su banca fue decepcionante y se derrumbaron cuando las cosas se pusieron difíciles.

Mientras tanto, Embiid continuó con su desafortunado hábito de señalar con el dedo a quienes lo rodeaban. En 2020, no estaba contento con las tácticas defensivas del entrenador Brett Brown contra los Boston Celtics. Brown fue despedido días después de su salida de primera ronda. El año pasado, Embiid señaló la negativa de Ben Simmons a intentar una volcada al final del juego como un punto de inflexión en la derrota del final de la temporada ante Atlanta. Simmons luego realizó un atraco de meses y finalmente fue cambiado a los Brooklyn Nets en febrero.

Esta vez, Embiid dijo que esperaba más del reemplazo de Simmons, Harden. Solo unos meses después de elogiar fuertemente el impacto de Harden después del intercambio de mitad de temporada, Embiid expresó algo parecido al remordimiento del comprador.

“Desde que lo conseguimos, todos esperaban al James Harden de Houston”, dijo Embiid. “Ya no es quien es él. Es más un creador de juego. A veces pensé que podría haber sido, como todos podríamos haber sido, más agresivo.

Embiid estuvo sustancialmente en lo correcto: Harden no anotó en la segunda mitad del Juego 6 y promedió solo 18.6 puntos por juego en los playoffs, su calificación más baja en una década, pero se equivocó en el momento y la forma. Los 76ers deben sopesar la posibilidad de una extensión de contrato masiva para Harden este verano, y los comentarios de Embiid solo complican una situación delicada.

No fue una temporada completamente desperdiciada para Embiid, quien ganó su primer título de goleador y terminó segundo MVP por segundo año consecutivo. Aun así, su carrera sigue estancada en punto muerto.

Embiid, quien cumplió 28 años en marzo, aún no ha llegado a las Finales de la Conferencia Este en los ocho años desde que fue reclutado, y sus compañeros lo están apoyando. La estrella de los Milwaukee Bucks, Giannis Antetokounmpo, uno de los principales rivales de Embiid, tiene dos MVP, un título y un MVP de las Finales. El alero de los Boston Celtics, Jayson Tatum, es cuatro años más joven que Embiid y ha llegado dos veces a las finales de conferencia. El alero del Heat Jimmy Butler, ex compañero de equipo de Embiid, llegó a las Finales y terminó esta temporada de los 76ers desde que dejó Filadelfia en 2019.

“Todavía no sé cómo nos vamos [Butler] vamos”, dijo Embiid. “Ojalá hubiera podido seguir peleando con él”.

El centro de cinco estrellas permanece atrapado en el pasado mientras espera su próximo capítulo, el que se suponía que lo elevaría junto a los grandes de todos los tiempos. Recuerda, O’Neal llegó a la final a los 23 y ganó su primer título a los 28. La NBA giraba en torno a O’Neal de una manera que nunca giraba en torno a Embiid, a pesar de su talento y carisma.

Por el contrario, Barkley jugó en una liga que pertenecía a Larry Bird, Magic Johnson y Michael Jordan, y ha hablado en repetidas ocasiones sobre cuánto quiere ser considerado el mejor jugador de este deporte. Embiid, asimismo, ha jugado en una NBA que ha pertenecido a LeBron James, Stephen Curry, Kevin Durant y Antetokounmpo, y ha expresado su frustración por no haber ganado aún el título de MVP.

Cuando Barkley tenía 28 años en 1992, sus 76ers se perdieron los playoffs y fue cambiado a los Phoenix Suns. Fue un momento crucial para un ansioso Barkley, y el cambio de escenario le hizo maravillas, ya que fue nombrado MVP y llevó a los Suns a las Finales de 1993. Barkley nunca consiguió su oportunidad de campeonato, pero ese intercambio cambió radicalmente su historia personal para el mejor.

Treinta años después, los paralelos con la situación de Embiid son obvios. Harden dijo a los periodistas el jueves que planea quedarse en Filadelfia la próxima temporada y que los salarios de ambas estrellas limitarán la flexibilidad del tope salarial y la profundidad de la plantilla del equipo. Los 76ers tienen un líder creativo en Daryl Morey y un escolta en el joven escolta Tyrese Maxey, pero pocos más en términos de intercambio de activos o prospectos. En el futuro, se parecen más al Utah Jazz, un equipo que se ha topado con una pared sólida después de años de apariciones en los playoffs, que a contendientes perennes como los Bucks y los Celtics.

Embiid es sinónimo de los 76ers, y firmó una extensión el verano pasado que abarca la temporada 2026-27. Es un ícono certificado de Filadelfia, pero es difícil ver cómo da los siguientes pasos en su carrera sin un movimiento drástico. Otro cambio de entrenador no será suficiente. Esperar una mejor salud no cuenta como un plan. Incluso si Embiid gana su tan esperado MVP en 2023, es increíblemente difícil imaginar a los 76ers esperando una postemporada extendida.

El tiempo se acaba para Embiid y necesita un compañero más confiable, un elenco de apoyo más talentoso y una cultura más estable. Arreglar lo que sea que aqueje a Filadelfia será mucho más difícil que orquestar un movimiento hacia pastos más verdes.

“No soy el gerente general”, dijo Embiid cuando se le preguntó qué mejoras se necesitaban. “Yo no soy el presidente. Yo no tomo esas decisiones. Estos chicos van a hacer lo que sea necesario para ganar un campeonato. Si eso significa intercambiar gente, reclutar gente nueva o intercambiarme, eso es lo que van a hacer si creen que les dará la oportunidad de ganar un campeonato.

Podría haber sido un aparte sin sentido enterrado en una conferencia de prensa prolongada, pero Embiid tropezó con la respuesta correcta. Al igual que con Barkley antes que él, un intercambio representa el camino más seguro de Embiid hacia una mayor gloria. ¿Se interpondrán el orgullo y la lealtad?

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