Un motivo del giro estelar de Frances Tiafoe en el US Open: Serena y Venus

Envuelto en una sudadera con capucha estampada con “GOAT” en el frente, las letras en negrita representan cada una una imagen diferente en blanco y negro de Serena Williams, se le preguntó a Frances Tiafoe qué significa Serena para él.

“Ella [is] definitivamente la razón por la que creo que puedo hacer las cosas que hago”, dijo al panel de ESPN esta semana, sentado en su plató en el Centro Nacional de Tenis Billie Jean King en la ciudad de Nueva York. “Cuando soy más joven, la razón por la que Le dije a mi papá que podía ser tenista profesional cuando la vi pelear con Venus. [It was] como, ‘Bueno, joder, dos personas que se parecen a mí y puedo hacer esto, es increíble’. [Serena] cambió el juego para siempre”.

En los días previos y desde que Serena perdió en la tercera ronda del US Open ante Ajla Tomljanovic en un partido que demostró que la reina de las canchas de 40 años aún podía pasar el rato con gente más joven, personas dentro y fuera del tenis profesional discutieron el impacto que las hermanas Williams tuvieron en ellos.

Su grandeza: entre ellos tienen 30 títulos de Grand Slam y dos títulos olímpicos en individuales y juntos han ganado 14 coronas de Grand Slam en dobles. y tres medallas de oro olímpicas más- es tal que hombres y mujeres, a través del tenis y todos los deportes, se maravillan con su éxito, longevidad e historia.

Pero las hermanas Williams tuvieron un impacto particularmente grande en los negros. No era sólo que su padre, que no tenía experiencia en el deporte, decidió ser su primer entrenador, y no era sólo que pasaron sus primeros años practicando en los tribunales cerca de su casa en Compton, California, durante el apogeo de la violencia en la ciudad. Era que el deporte que Richard Williams había elegido para sus hijas, el tenis, llevaba décadas haciendo todo lo posible para mantener a los negros alejados de sus torneos y del dominio exclusivo de los blancos acomodados que jugaban en sus clubes privados y se separaban.

La Asociación Estadounidense de Tenis se fundó en 1916, una de las muchas organizaciones destinadas a brindar a los afroamericanos una forma de jugar y competir por campeonatos. Con la excepción de algunas excepciones ocasionales como Arthur Ashe, Zina Garrison, MaliVai Washington o Chanda Rubin, los mejores jugadores de Estados Unidos eran casi exclusivamente blancos.

La estadounidense Frances Tiafoe tendrá a la multitud de su lado en las semifinales masculinas del US Open. (Robert Deutsch – USA TODAY Deportes)

Hasta las hermanas Williams.

Serena y Venus han hecho por el tenis lo que se suponía que Tiger Woods haría por el golf, el otro deporte de club de campo de Estados Unidos. Cuando Woods comenzó su ascenso, era fácil pensar que veríamos a una generación de jugadores negros detrás de él, inspirados por ver a Woods ganar campeonatos importantes a un ritmo increíble. Pero eso no sucedió.

Durante más de una década después de la primera victoria de Woods en el Masters en 1997, siguió siendo el único jugador negro en el PGA Tour. Incluso ahora, Cameron Champ es el único otro jugador de ascendencia negra que ganó en el Tour, y en el Masters de este año solo había tres jugadores negros entre los 90 hombres que estaban en el campo de Masters: Woods, Champ y Harold Varner. tercero

En contraste, el tenis tiene a Tiafoe, Sloane Stephens, Madison Keys, Coco Gauff y Naomi Osaka (quien ha vivido en los Estados Unidos durante años a pesar de representar a Japón en el juego internacional), quienes han citado a las hermanas Williams como la razón por la cual obtuvieron al tenis, razón por la cual creían que podían progresar en este deporte.

Vieron a Venus y Serena, sus trenzas y piel morena, luciendo platos plateados y cortes de cabello dorados en las canchas centrales y supieron: si ellas lo hicieron, yo también puedo.

Como el mundo del tenis ahora está aprendiendo, el ascenso de Tiafoe es casi tan improbable como el de Williams.

Sus padres emigraron por separado de Sierra Leona durante su brutal guerra civil en la década de 1990 y se conocieron en las afueras de Washington, D.C. Frances y su hermano gemelo, Franklin, nacieron en 1998. Un año después, el padre Constant formó parte del equipo de construcción del Junior Tennis Champions Center en College Park, Maryland. Cuando se completó el JTCC, se contrató a Constant como conserje principal de la instalación. Dado que la madre Alphina trabajaba en turnos de noche en enfermería, cuando Constant tomaba horas extras por más dinero, él y los niños a menudo dormían en mesas de masaje en una oficina adicional en JTCC.

Un joven entrenador de JTCC, Misha Kouznetsov, notó a Tiafoe cuando Tiafoe tenía 8 años. Su forma de escuchar, su nivel de esfuerzo, su amor por el deporte. Kouznetsov inscribió a Tiafoe en su primer torneo, pagó la cuota de inscripción y le compró un nuevo par de zapatos y una camiseta. A los 15 años, Tiafoe se convirtió en el jugador más joven en ganar el Orange Bowl, un prestigioso torneo internacional para niños menores de 18 años.

Con solo 24 años, se ubicó entre los 30 primeros en el ranking ATP masculino en abril y actualmente ocupa el puesto 26. El viernes, Tiafoe, cabeza de serie número 22, se enfrentará al tercer cabeza de serie, Carlos Alcaraz, en las semifinales del US Open, lo más lejos que ha avanzado en un Grand Slam. Venció al cuatro veces campeón del Abierto Rafa Nadal en cuatro sets en la cuarta ronda y luego a Andrey Rublev en sets seguidos en los cuartos.

Ha pasado mucho tiempo desde que un estadounidense progresó tanto en el torneo insignia de Estados Unidos (Andy Roddick, 2006), e incluso más que un negro (Ashe, 1972).

Tiafoe conoce esa historia, pero no le importa, diciendo esta semana: “Quiero ganar para mí”.

Pero también sabe que, al igual que Venus y Serena hicieron por él, su éxito inspirará a otros a jugar al tenis, incluidos otros niños negros.

“Es por eso que estoy aquí esforzándome mucho”, dijo.

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