USWNT califica para los Juegos Olímpicos de 2024, disipa algunas preocupaciones, con venganza

Alex Morgan anotó el único gol del Campeonato W de CONCACAF entre Estados Unidos y Canadá. (Foto AP/Fernando Llano)

La Selección Femenina de Estados Unidos retuvo su título regional y clasificó a los Juegos Olímpicos de 2024 en una noche de lunes que comenzó con molestias.

Los Juegos Olímpicos de Tokio lo habían engendrado. Las últimas dos semanas en Monterrey, México en el Campeonato W de CONCACAF lo habían empeorado. El USWNT, según admitió su propio entrenador, seguía siendo un trabajo en progreso. “Si me preguntan si estamos listos para una Copa del Mundo competitiva mañana”, dijo Vlatko Andonovski la semana pasada, “probablemente no estemos listos para eso”.

Pero en la final del lunes, los estadounidenses recordaron verdades inconfundibles.

Siguen siendo el equipo más talentoso de América del Norte y Central, y posiblemente del mundo.

De alguna manera han transmitido el ADN del ganador del título de generación en generación, incluida esta.

Son un producto inacabado, pero aún formidable.

Vencieron a Canadá 1-0 con un penal de Alex Morgan, y el marcador subestimó su dominio. Mallory Pugh también podría haber anotado; Sophia Smith debería haberlo hecho. Durante 90 minutos tensos, los tiros salieron apenas desviados de los postes y los balones aterrizaron a pocos metros de las líneas de gol. Los casi accidentes duraron toda la primera mitad y se volvieron cada vez más angustiosos después del medio tiempo.

El avance finalmente llegó después de 77 minutos. Rose Lavelle, galopando hacia el área penal, fue cortado por detrás. Morgan convirtió en el acto con confianza.

Pero había durado toda la noche, desde que Pugh lanzó una media volea hacia la portería desde un ángulo agudo en el primer minuto. Había llegado desde que Sofía Huerta comenzó a fallar en centros desde la derecha, y Lindsey Horan comenzó a liderar el mediocampo.

No llegó del todo cuando el Estados Unidos urdió un contraataque casi perfecto, o cuando Smith esquivó al incondicional portero de Canadá, Kailen Sheridan. Pero a lo largo de la noche, la calidad del USWNT salió a la superficie. Ellos creó más de tres goles esperados igualando oportunidades para el 0.5 de Canadá.

Mientras que las rondas preliminares y la semifinal del jueves trajeron resultados pero actuaciones no convincentes, el lunes entregó ambos y más: una reunión posterior al partido justificada y de celebración; una revancha por el desamor de Tokio 2020; y un elevador de trofeos bajo confeti.

A pesar de todo lo que se habla de la recuperación global, las deficiencias tácticas y los desarrollos incompletos, las inconsistencias, Estados Unidos sigue siendo la reina de América del Norte y Central. No ha perdido un partido ni encajado un gol en competición continental desde 2010. Sus equipos juveniles han ostentado títulos regionales Sub-17 y Sub-20 durante algún tiempo.

Todavía queda trabajo por hacer, mucho trabajo por hacer, de aquí a la Copa del Mundo del próximo verano. Un proceso evolutivo que generalmente comienza después de que los Juegos Olímpicos comenzaron con un año de retraso. La próxima generación, una generación extremadamente capacitada, no ha sido probada en combate ni se ha integrado completamente en la vieja guardia. Las lesiones, incluida una devastadora para la estrella en ascenso Catarina Macario, complicaron todo.

Pero el lunes fue una batalla, y una prueba superada con entusiasmo. Fueron campeones del mundo contra campeones olímpicos, y ofreció una prueba contundente de superioridad.

“Estoy muy satisfecho con las mejoras incrementales [throughout the tournament]”, dijo Andonovski después del partido.

También ha mejorado como entrenador. Si bien los ajustes a la mitad del juego en la fase de grupos fueron lentos, el lunes convirtió una detención temprana por lesión en casi un tiempo muerto e hizo un ajuste táctico revelador. La lateral canadiense Nichelle Prince había rotado y rotado a Huerta dentro y fuera de la derecha estadounidense. Andonovski, gesticulando frenéticamente durante el paro, pidió a Smith y al mediocampista central derecho que doblaran a Prince, quien permaneció en silencio durante una hora después.

Este título, sin embargo, se trataba en gran medida de la calidad individual. Se trataba de Morgan, después de una pausa de ocho meses del USWNT, convirtiendo en una actuación del Balón de Oro. Se trataba de deslumbrar a Smith y Pugh, y Andi Sullivan y Emily Fox reemplazando a las veteranas embarazadas. “Van a estar aquí por al menos tres, tal vez cuatro Copas del Mundo”, dijo Andonovski sobre los jóvenes, y luego sonrió. “Así que acostúmbrate a ellos”.

El título, el noveno del USWNT en CONCACAF, también clasificó a las estadounidenses para París 2024, pero Andonovski lo olvidó hasta casi una hora después del pitido final. Su foco y el de los jugadores estaba, y está, en el Mundial de 2023, que comienza un año después del miércoles. Este torneo de clasificación fue parte de la lenta y, a veces, dolorosa construcción hacia 2023. Y el progreso del USWNT, al final, ha sido satisfactorio.

“Como entrenadores, celebramos mucho porque creemos que esto es solo el comienzo de lo que veremos en los próximos 9 a 12 meses”, dijo Andonovski.

Inmediatamente después de admitir la semana pasada que su equipo no estaría listo para una Copa del Mundo “mañana”, continuó: “¿Pero vamos a estar listos en un año? Absolutamente”.

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