Walker Kessler, ansioso por desempeñar el papel de Rudy Gobert con Jazz, se enfrenta a Jabari Smith en la NBA

Walker Kessler estaba en su tercer equipo de la NBA incluso antes de poner un pie en una cancha de la NBA.

Después de ser inicialmente seleccionado por los Memphis Grizzlies en la noche del draft, Kessler fue traspasado a los Minnesota Timberwolves esa misma noche. Dos semanas después, formó parte del paquete de los Timberwolves al Utah Jazz en el canje que trajo al tres veces Jugador Defensivo del Año de la NBA, Rudy Gobert, a las Twin Cities.

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Ahora, el actual Jugador Defensivo del Año del National College se está instalando en su nuevo hogar en Salt Lake City, preparándose para su año de novato en la NBA y esperando la oportunidad de abrirse camino en un papel similar al que Gobert ha mantenido para el Jazz durante la mayor parte de la última década.

Estos son zapatos grandes para llenar, incluso para un hombre de 7 pies 1 de altura con la destreza defensiva de Kessler.

“Creo que es talla 22 (de zapatos) o algo así”, bromeó Kessler el viernes cuando regresó a Auburn por primera vez desde mayo. “Pero ya sabes, no, no siento mucha presión. Entiendo que tengo bastante confianza en quién soy como jugador. Creo que, obviamente, Rudy Gobert es un All-Star de la NBA, tres veces jugador defensivo”. (del año) Confían en mí, y eso es todo lo que quiero.

Kessler se convirtió en uno de los mejores jugadores bidireccionales en su única temporada en Auburn después de pasar su primer año en Carolina del Norte. Promedió 11,4 puntos, 8,1 rebotes y 4,6 tapones por partido la temporada pasada, con un 60,8% de tiros de campo, incluyendo un 70,2% desde dentro del arco, y lideró en porcentaje de tapones nacionales (19,1%), caja defensiva más/menos (8,0) y Total de tiros tapados (155). El ex prospecto de cinco estrellas también estaba empatado en el liderazgo nacional en bloqueos por juego, ocupó el octavo lugar en porcentaje de victorias defensivas (2.7) y el tercero entre todos los jugadores de la División I en índice defensivo (83.0).

Además de ganar los honores nacionales de DPOY, también fue el Jugador Defensivo del Año de la SEC y un All-American mientras ayudaba a llevar a Auburn a un título de la temporada regular de la SEC y el primer sembrado No. 2 en el Torneo de la NCAA. Ahora se está preparando para la siguiente fase de su viaje por el baloncesto que, después de unas semanas turbulentas después del draft del mes pasado, comenzará en Salt Lake City.

“Sabes, ellos (el Jazz) simplemente estaban emocionados”, dijo Kessler sobre el intercambio que lo trajo a Utah. “Obviamente, al deshacerme de Rudy Gobert, sintieron que yo podía, ya sabes, no necesariamente reemplazar a Rudy Gobert, pero encajar en ese tipo de rol, convertirme en mi propio tipo de jugador mientras jugaba ese rol defensivo”.

Kessler espera jugar frente a los notoriamente ruidosos fanáticos de Utah y se preguntó cómo se compararía con los “increíbles fanáticos” que encontró en el Neville Arena la temporada pasada. Mientras anticipa el comienzo de su carrera en la NBA, también está emocionado por la primera vez que se enfrentará a uno de sus excompañeros de equipo: Jabari Smith, quien fue seleccionado tercero en la general por los Houston Rockets.

“Oh, esto va a ser divertido”, dijo Kessler con los ojos muy abiertos. “Va a ser muy divertido. Lo espero con impaciencia. Dije en la sala verde (Draft night en Brooklyn), me preguntaron con quién tenía ganas de incursionar, y dije Jabari; Jabari me lo dijo, entonces.

Los dos no se han enfrentado en un partido desde el último año de secundaria de Kessler en la Academia Woodward, cuando su equipo se enfrentó al equipo Sandy Creek de Smith en un épico enfrentamiento de cuartos de final en los playoffs de la Premier League del estado de Georgia.

En cuanto a si Smith, el estudiante nacional de primer año reinante del año y el segundo All-American por consenso de Auburn, puede sumergirse en Kessler, el hombre de 7 pies 1 de altura compartió sus propios pensamientos sobre la pregunta después de un largo descanso.

“Quiero decir, no, pero seguro que lo intentará, así que tengo que estar listo para eso”, dijo Kessler.

Independientemente de quién obtenga lo mejor de quién cuando los excompañeros se enfrenten por primera vez a nivel de la NBA, Kessler sabe que Smith tendrá algo que demostrar, no solo en este juego, sino durante su temporada de novato después de haber sido pasado por alto como el No. 1 en general. tomar. Se esperaba ampliamente que Smith fuera el primero en la general en Orlando antes del draft, pero el Magic sorprendió a muchos al seleccionar a Paolo Banchero de Duke. El Oklahoma City Thunder, como se esperaba, siguió con el draft de Chet Holmgren de Gonzaga en el No. 2 general, dejando a Smith disponible para Houston con la tercera selección.

Smith reconoció que la caída, por breve que fuera, le agregó un golpe en el hombro, mientras que el entrenador de Auburn, Bruce Pearl, dijo en la noche del draft que el Magic “empujó al oso” al pasar al francotirador de 6 pies y 10 pulgadas.

“Hemos hablado mucho (desde el draft)”, dijo Kessler sobre Smith. “…Jabari ya es una persona extremadamente motivada, no importa si va uno, dos, tres o 15, así que para él, saldrá con una actitud asesina sin importar las circunstancias. Pero está extremadamente agradecido y extremadamente agradecido de estar en esta posición. Entonces entender eso, ser ese tipo de persona humilde y estar agradecido, pero también tener hambre independientemente de la situación, quiero decir, es por eso que es uno de los mejores jugadores.

Tom Green es un reportero de Auburn Beat para Alabama Media Group. Síguelo en Twitter @Tomas_Verde.

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